-- Пролог.

Я сидел в маленькой уютной беседке, которая находилась вне всех Миров, рядом с Залом Демиургов, куда в этот раз меня не пригласили, хотя я прекрасно слышал все, о чем говорили Творцы. -- Полевая практика завершилась,- начал свой доклад Дудин,- мое мнение -- ученик успешно справился, хотя некоторые трудности он испытывал. Что думаете, коллеги? -- Чем это объяснить можно?- Маргун высказал собственное мнение, как непосредственный участник,- молод он еще, да и смотрит на проблему, как обычный человек из техногенного мира, подчас даже о магических способностях забывает, я по прежнему считаю, что обучение он проходит недостаточно интенсивное, нужно сильнее его нагружать, заставлять думать и действовать в соответствии со статусом, знаниями и возможностями. -- Позвольте возразить,- слово взял Риолан,- на Мире, на Дуэте и на Горе он вел себя весьма достойно, с поставленными задачами справился прекрасно, хотя иногда и весьма оригинально, по моему мнению, он вполне отдает себе отчет в ответственности за принятое решение и соблюдает условия невмешательства. Предпринятые им действия неизбежно приведут к кардинальному улучшению ситуации. -- Возможно, возможно, но на Роннэале он растерялся, хотя этот мир принадлежит ему и там он обладает полной свободой действий. -- Роннэаль,- вступился за меня Дудин,- мой ученик считает своим родным, а дома он привык полагаться исключительно на технические знания, но это поправимо, нужно дать ему время освоиться, именно по этой причине следующее поручение и будет связано именно с этим миром. -- Хо? Интересно, каким образом,- Маргун, как мне показалось, произнес это с каким-то недоверием по отношению ко мне,- он найдет выход? Или вы, Дудин, считаете, что Ваш ученик готов к творению мира? -- Нет, ни в коем случае,- ответил мой учитель,- но у каждого из нас есть такие места, которые мы считаем бесперспективными, а почему бы не поделиться с ним? Конечно же, предоставив свободу выбора методов, сил и средств.

-- Часть 1. Особое задание.

-- Глава 1. Свобода выбора.

В беседке, что находится в королевском саду, стол был завален кипами бумаг: приказы, указы, сметы, расчетные ведомости, в общем, голова шла кругом. Это все последствия моей полевой практики, которую мне устроили Демиурги, проверяя и экзаменуя меня в качества ученика Творца. Роннэалю досталось, я повел себя не самым разумным образом, но все вместе, с моей семьей и моими верными друзьями мы справились с проблемой. Решение, конечно, было на поверхности, но это моя вина, что я упустил некоторые особенности. Ежедневно собирался здесь "антикризисный комитет", как я называл собрание моих близких и друзей, стараясь как можно быстрее ликвидировать последствия нападения Великого Фантома. Рана моя еще болела, но, благодаря заботам Сусанны, Великой Целительницы, как ее отныне величали мои подданные, уже шел на поправку, дело в том, что рана, нанесенная адамантом, может зажить только естественным образом, магия бессильна против этого металла, недаром его второе название "смерть богов". Нанотрудмаил Четырнадцатый Младший, пользуясь своими привилегиями, без стука вошел, жуя огромный бутерброд: -- Что, Лерыч, государственные дела замучили? Брось, все уже на мази, дела идут, контора пишет. Ты бы себе пару-тройку секретарш взял, что ли, а то руки сотрешь по плечи, подписывая всякую ерунду. -- Нано,- ответил я,- это не то, о чем ты грезишь, тут все намного сложнее, давай, остальных подождем. -- Что, опять эта, как там у вас называют-то,- Торгон пришел вместе с женой и сразу же принялся ворчать, он очень не любил эти совещания, что я устраивал,- а, бюрократия. -- Без строгого учета никак нельзя,- Лианарий появился следующим,- тут и мы и даже демоны согласны, а особенно в такой ситуации, когда половина королевства лежит в руинах. -- Не так все мрачно,- я пригласил всех рассаживаться,- разрушения. Конечно, есть, но с этими проблемами мы быстро справимся, казна, слава Единому, полна, да и запасов продовольствия у нас достаточно. -- Э, ты тут не разбазаривай имущество! Доходных статей у нас нету,- Нано многозначительно развел руками,- экономия прежде всего. -- Тут я согласен, поэтому вот все эти бумаги и нарисовались, казначей теперь только по ним средства выдает, хотя, мы и не нищенствуем. Урожай соберем только через три месяца, причем, неизвестно какой, у нас много поселений просто стерты с лица земли, их еще отстроить надо, да и безопасность обеспечить требуется, не хуже меня знаете, что враги разрушали замки на своем пути практически до основания, а разбойники этим обязательно воспользуются. -- Мы обеспечим патрулирование и охрану,- подключился Шарон,- да и соседи из Эльфийского Союза обещали помочь, драконы, те уже облетают все земли королевства, правда, у них тоже не спокойно. -- Да,- согласился я,- грифоны шастают возле утесов, элеороны, конечно, защищают, но опасность остается для молодежи. Хорошо, вот эти бумаги последние. Думаю, бюрократия заканчивается, остается работа. Торгон, как, кстати, городская стена? -- Совершенно удивительно,- гном даже расширил глаза,- мы, конечно, проломы закрыли сразу, их видно было всего несколько дней, а сейчас даже швов не видно, Горный Дол сам себя восстанавливает! Конечно, город явно гномы строили, есть у нас такие секретные технологии магические, когда камень сам нарастает. -- Хорошо, что хоть здесь нет бюрократии,- я облегченно вздохнул,- а, вот еще, Талим, что у тебя с адамантом, убрали хоть с дороги? -- Да, - алхимик почесал всклоченную бороду,- но тут какая штука получается: в основном, с внутренней стороны, там очень хитрый сплав металлов, прочный, все составляющие очень редкие, но совершенно обычные, основной элемент -- иридий. А вот наружный слой и есть чистейший адамант, но очень тонкий, с каждого доспеха на скребется, дай Единый, килограмма четыре. Вот, только загвоздка есть: сплав я уже удалил, выплавил его в кузнице при Академии, а что делать с оставшимся, ума не приложу, слыхал, что есть способы обработать адамант, но меня Шерган не пускает в королевскую библиотеку, а там наверняка есть соответствующий фолиант. -- Хм, не знаю,- я, конечно, регулярно бывал в библиотеке и много знаний почерпнул из книг и свитков, но ничего подобного не встречал, кроме упоминания о металле, прозванном "смертью богов", а вот в моей магической книге, подаренной Дудином, кое-что имелось на эту тему,- есть ли фолианты на эту тему, я, по крайней мере, даже в списках не встречал, но точно знаю, что без магии Крови он обработке не поддается. Это я еще не упомянул об остальном букете Стихий. -- Лерыч, это, конечно, все хорошо,- Нано постучал по столешнице костяшками пальцев,- но у нас, по-моему, завелась крыса. -- Почему это ты пришел к такому выводу? -- Все просто, началось это еще до войны, к моему домику у озера стали приходить всякие там рыцари, называющие себя героями и освободителями, причем, каждый был уверен, что творит благородное дело, убивая злобного демона, то есть, собственно, меня. Вот интересно,- черт внимательно посмотрел на ангела,- с чего это они так решили? Да и адресок-то у них точный. -- А что сразу я? - Лианарий даже встал,- между прочим, ты действительно демон, а это по определению относит тебя к темной стороне, герои же всегда принадлежат к Свету. -- Так это все-таки ты, нимбастый, науськиваешь их? -- Нет, это они сами принимают решение, я только иногда проповедую праведность и справедливость. -- Стучишь на меня, значит,- возмущенный черт перешел на повышенные тона,- совести у тебя нет, забыл уже, что я герой, спасший и тебя и весь Горный Дол, вон, инвалидом даже стал! -- Ой. подумаешь, рога лишился, от этого еще ни кто не умирал,- фыркнул ангел,- а сам что творишь? Кто колдунов науськивает по подземельям сокровища искать? -- Так, тихо оба, успокойтесь,- мне пришлось стукнуть кулаком по столу,- и расскажите, что это тут творится. -- Лерыч. Все просто,- Нано взял инициативу в свои руки, снизив голос,- есть тут один амбициозный некромант, сильный довольно, живет он на границе с северными орками. Так вот, мечтает он личем стать, вот я и решил помочь ему, контрактик мы подписали. Он мне сокровища древних королей ищет и приносит, а я помогаю реализовать его мечту. -- Вот, видишь,- Лианарий обвинительно ткнул пальцем,- что он затеял! Лича еще не хватало в наших землях! -- Да что ты понимаешь, у тебя, похоже, в мозгах одна извилина, и та от нимба! Не собираюсь я его таким делать, тем более, что и не умею. -- Аха! Да ты еще лгун и обманщик! Впрочем, вы все такие, четность и искренность вам недоступна. -- Ой, ну и тупой же ты, как лепехундра! Я, между прочим, всегда говорю правду, просто иногда не договариваю и умалчиваю, это дипломатия называется, чтоб ты знал! А то, что контракт он не внимательно читал перед подписанием, так это его личные проблемы! Там все четко прописано: он желает повелевать мертвыми душами, за что доставляет мне некоторое количество сокровищ и артефактов. Вот только неромант не уточнил, как именно реализовать его желание, а тут и я подоспел, шевелить извилинами умею: есть у нас, в Нижних Мирах, должность такая, полностью соответствующая контракту., ну, я его и пристрою туда, как только он свою часть выполнит, все честно, все пункты соблюдены, свобода выбора ему не была ограничена. Правда, я умный? -- Нано, ты -- пройдоха!

* * *

Я раздал все подготовленные бумаги, теперь можно было заняться проблемами моей учебы. На столе оставалась небольшая пачка листов бумаги, несколько необычной на вид, Нано тут же поинтересовался: -- А вот это что такое? Для каких-то особых указов, что ли? -- А тебя, черт, и не спрашивают,- Лианарий все еще был зол на него. -- Тихо уже! Для того я и просил вас остаться. Не ссорьтесь. Это -- мое первое практическое задание, если вы еще не забыли, проблема Ожерелья Хо осталась нерешенной, причем, она не связана с полевой практикой, что мне Маргун устроил. Действительно, представители совершенно чуждой Роннэалю расы неожиданно появились возле берегов материка, а Аура Мира показывала, что и у Юрании они тоже появились. Когда-то из погибающего Брошенного мира Дудин спас их представителей и ничего лучшего не придумал, просто поселил их здесь, на островах между двумя материками. Естественных врагов у представителей этой расы не было, они заняли свою нишу, а теперь начали размножаться и захватывать новые территории, что плохо сказывалось на развитии мира, поскольку даже довольно сильные маги не могли ничего противопоставить этим молниеносным рептилиям, обладающим совершенно несовместимым с гуманоидами разумом. Нас, людей, они даже не считали за достойных противником, мы просто пища, подобных себе они, конечно же, не ели, считая это своеобразным каннибализмом, а вот люди, это всего-то любимый ими теплокровный деликатес. Видимо, после освобождения Роннэаля от проклятия Черной Подковы они получили возможность для развития и размножения, а теперь именно мне предстояло решить эту проблему. Рассказывая все это друзьям, я разделил лежавшую на столе пачку на несколько кучек. -- Валера,- Сусанна посмотрела на меня внимательным пронзительным взглядом,- а у тебя все в порядке? По-моему, ты нервничаешь и о чем-то переживаешь. -- Да нет, все в полном порядке, просто я параллельно занимаюсь двумя делами. Это не просто листы бумаги, перед вами краткие план-карты миров, все они, конечно же, Брошенные. Демиурги поделились ими со мной, когда я получил задание от Дудина раз и навсегда решить проблему Хо на Роннэале. -- О, Паша, чуешь, чем пахнет? - Нано довольно потер руки, а сын непонимающе втянул носом воздух,- не, я не о том, что от кого-то воняет, прикинь, тут сотня новых планет, есть где развернуться! Повеселимся от души! Давай начнем с вот этой пачки, прямо сверху, а там разберемся по ходу дела. -- А почему, кстати, именно так разделены эти чистые листы?- Лианарий провел рукой над бумагами,- совершенно ничего не ощущаю, абсолютная девственная чистота. -- Вот тут ты прав, друг мой,- я взял одну карту,- вы не можете чего-то ощутить, это специальный шифр демиургов, только я могу его прочесть. А деление я сделал по принципу класса того, что мне предложено в качестве бесплатной стартовой площадки. -- Слушай, а зачем нам брать что-то уже бывшее в употреблении, причем, с проблемами, помнишь, как благородные порывы чистой души привели к войне планетарного масштаба? - Нано почесал начинающий расти рог, который он потерял в сражении за столицу, - намного проще взять, за и создать свой, новенький, с иголочки. -- Вот тут я с оппонентом полностью согласен,- ангел впервые за сегодняшний день был единодушен с противником,- мы же можем полностью контролировать собственный мир, даже у меня есть кандидатуры на божественные роли. -- Э, нимбастый, не себя ли ты ввиду имеешь? Губу-то закатай, рангом не вышел! -- А ну, тихо! Опять вы за свое,- мне во второй раз пришлось повышать голос,- ничего я творить не буду! Поймите же вы, что я понятия не имею, как это делается. Вот представьте себе: светило, сбалансированная планетарная система, периодическая система элементов, физические законы, химические реакции, атмосфера. А вы в курсе, что на обитаемой планете десятки, если не сотни, миллионов видов Жизни, начиная с самых примитивных бактерий и заканчивая разумными? Причем, все они должны быть взаимосвязаны, и это не только пищевые цепочки и обмен веществ. -- Лерыч, ты сейчас с кем разговаривал, а? - Нано покрутил у виска,- не парь мои раненые мозги разными умностями, хотя, в целом, я тебя понял, это не наша тема, мы будем выбирать из того, что уже наделали демиурги, но это им, типа, уже не требуется. Что-то мой интеллект мне подсказывает, что вляпаемся мы в очередной раз во что-нибудь не очень позитивное. Кстати, а проблем с бывшими хозяевами не предвидится? -- Нет, Нано, ничего не случится, моя полевая практика, в которую входила и защита Мира, закончена, сейчас другие задачи. -- Ладно, поверю на слово,- черт извлек непонятно откуда дежурный бутерброд и смачно откусил,- давай. Показывай подарки, заценивать будем. -- Вот эту пачку,- я указал на самый крайний пакет,- пока оставим без внимания, но со счетов сбрасывать не стоит, это Мертвые Миры. -- Фу, какая гадость,- Нано поморщился, как будто попался испорченный продукт,- даже аппетит испортил. Ты поосторожнее, мне нужно много и правильно питаться, кальций необходим и другие, эти, как их, микроэлементы, во, и витамины. Объясни, что мы там забыли. -- Ничего. Это на крайний случай. Если ничего другого не найду, понимаете, там уже есть структура Мира, по крайней мере, все предпосылки имеются, а восстановить Ауру проще, чем создавать заново, хотя, если честно, я никогда этим не занимался и имею только скудные сугубо теоретические представления. Давайте двинемся дальше. Вот это весьма странные планеты, они очень старые, но обитаемые, разум почти везде есть, непонятно, конечно, на каком уровне, но у меня сложилось впечатление, что тут без катастроф не обошлось, так сказать пост апокалипсис. -- Мм... да,- Нано задумался,- это тоже не лучший вариант. А поподробнее? -- Есть среди них один нам знакомый,- жестом я активировал объемное изображение,- узнаете? -- Ой,- Лианарий первым узнал местность,- это же Горе, мы там были и кое-что исправили даже. -- Вот и непонятно мне, почему его отдали. Я думал, что после вмешательства там все пойдет на поправку и люди возродят цивилизацию, но, по всей видимости, у Демиурга другое мнение. -- То есть, он согласен отдать этих несчастных на съедение?- Сусанне такой расклад не понравился, как и мне,- Хо же теплокровными питаются. -- Да,- согласился я,- причем, предпочитают живьем есть. У этих рептилий есть способности к гипнозу и в когтях содержится паралитический яд, жертву завораживают, парализуют и съедают, ни каких угрызений совести при этом не испытывают, поскольку единственно разумными считают только себя. Таких миров несколько, вот только информация по ним очень скудная, только координаты и общие данные, неизвестно даже, впишутся ли Хо в структуру и пищевые цепочки. -- Так, а что еще? -- Вот эти Миры имеют довольно развитые цивилизации. Здесь гуманоидные, тут прочие. Тоже непонятно, как новую расу, уже обладающую Разумом туда интегрировать, даже не имеет значения, магический или техногенный это мир, хозяева непрошеных гостей вряд ли примут с распростертыми объятиями. -- Ха! Да все просто, Лерыч,- Нано вошел в свое привычное состояние генератора идей,- выбирай похожих на них и десантируй туда, пусть осваиваются, приживаются и нам мозги не парят. -- Не так все просто,- возразил я,- Хо -- раса уникальная, аналогов нет. -- А драконы у нас, например,- вмешался Лианарий, у них есть множество общих черт во внешних признаках. -- Нет, ничего общего. Драконы обладают разумом, очень похожим на наш. Мы легко находим с ними общий язык. Интересы, приоритеты, взгляды, восприятие Мира, у нас с этим племенем много похожего, а вот с Хо они совершенно не пересекаются. -- Ну и подкинул тебе Дудин задачку, не позавидуешь,- Нано покачал головой,- а может, их просто уничтожить? Нет их, нет и проблем. А что, вполне нормальное решение. -- Нет,- опять возразил я,- они уникальны, я уже говорил, моя задача -- сохранить эту расу, причем так, чтобы никто другой не пострадал, Разум, он очень ценен, каким бы не являлся. Именно по этой причине мне и предоставлена свобода выбора, Творцы отдают мне любой из этих Миров и вмешиваться не будут. -- А почему? -- Они Демиургам просто не интересны и больше не нужны, я бы назвал их Обреченные Миры.

-- Глава 2. Небеса обетованные.

-- Дудин, если честно, я не понимаю, по какому принципу мне были предоставлены Миры, даже не представляю. С какой стороны подступиться к решению проблемы. -- Ученик, ты продолжаешь мыслить, подобно человеку, не имеющему понятия о Вселенском Мультиверсуме и Силах, творящих жизнь. Абстрагируйся, отойди от этого и ты все увидишь. Ты довольно точно охарактеризовал то, что рассмотрел. Пойми, сотворение Мира это ответственное дело, к которому ты еще не готов, теория во многом расходится с практикой и последствиями такого действия. Не забывай, что Хо будут и после этого под твоей опекой, сохрани их уникальность. * * * Для первого путешествия я выбрал необычный мир, обладающий непонятными технологиями. По информации, что была получена от творца, здесь присутствовала высокоразвитая цивилизация, войны и глобальные катаклизмы обошли эти места стороной, но, тем не менее, демиург считал, что этот мир обречен, даже не прилагал усилий к спасению Разума. К обычной нашей кампании на этот раз присоединилась Сусанна, пожелавшая увидеть новые миры, я не возражал, а каким-то шестым чувством ощущал, что она будет совершенно гармонично вписываться в эту экспедицию и, вероятнее всего, окажет неоценимую помощь. В чем я, конечно, не знал, но явственно чувствовал. Прибыли на своем корабле на орбиту планеты, я поступил именно так, чтобы увидеть, как этот Мир, который его обитатели называли Небесным, выглядит в целом со стороны. Картина завораживала: зеленый с голубыми оттенками шар, местами подернутый легким белым маревом облаков, спокойно и мирно вращался вокруг солнца и собственной оси, полярные шапки возле полюсов добавляли, не смотря на свой холод, тепло и ощущение покоя, в атмосфере медленно и плавно передвигались мерцающие огоньки, похожие на неспешных светлячков, летающих от цветка к цветку. -- Красота какая! - Сусанна завороженно рассматривала открывшуюся взору панораму,- ощущение мира, покоя и благоденствия. -- Да, приятная глазу картина,- Лианарий тоже любовался,- и название свое оправдывает, действительно небесная красота. -- Нимбастый,- Нано усмехнулся,- ты. Наверно, имел ввиду выражение "неземная красота", небо, кстати, отношения к нему не имеет. -- Вечно ты, черт, к словам придираешься! -- А ты для начала говорить научись правильно, безграмотный ты наш, не образованный. -- Тихо вы, оболтусы,- моя жена шутя отвесила обоим подзатыльники,- прямо, как дети малые. -- Странная тут красота,- я сделал первичное обследование Мира и решил поделиться наблюдениями,- первое, что бросается в глаза, так это кольцо вокруг планеты, не естественное оно, как, впрочем, и не искусственное. -- А что тут странного? - Нано прищурил глаз, как бы сосредотачиваясь,- я много планет видел, где такие же есть, да и у Земли твоей есть сосед с таким украшением, очень даже симпатично, эффектно смотрится. -- Посмотрите внимательнее на него,- я начал объяснять несуразности,- во-первых, оно не крутится, просто висит относительно светила, а планета как бы сама по себе, во-вторых, обратите внимание на форму, это не совсем кольцо, это скорее эллипс, со стороны солнца ближе, а с противоположной дальше. Эти факты противоречат законам физики и небесной механики. Я бы предположил, что эту штуку создали местные жители, но космических аппаратов нет и в помине. -- Э, а может они так от мусора избавляются,- Павлик тоже участвовал в обсуждении,- ну, типа выбросили за окно, чтобы не портила грязь всякая атмосферу и пейзаж. А на орбите ничего нет, значит, и дополнительная защита от метеоритов и астероидов. -- Это, сын, вряд ли, послушайте, что скажу дальше. Толщина и ширина кольца не равномерные, в одном месте оно толстое и широкое, а буквально рядом узкое и тонкое, причем, кое-где совсем пустые места. И еще одна особенность -- кольцо совершенно однородно, состоит только из одного материала, а вот какого, я сказать пока не могу, ничего подобного мне не встречалось. -- Это вы тут о чем спорите? - Алхимик наконец-то выбрался из своей лаборатории, в которой пропадал с самого начала похода,- так тут же нет ничего! Я изучил все артефакты, что вмонтированы в наш межмировой крейсер, да и усовершенствовал кое-какие, так вот что я вам скажу: там нет ничего, никакого кольца. Подозреваю, что это какой-то оптический эффект, на глаза влияет и заставляет видеть то, чего нет. -- Талим,- перебил я его рассказ,- эта невероятная штуковина, которая якобы отсутствует, вписывается в Ауру Мира, вот только с последней есть проблемы: она настолько дырявая, что я ничего не вижу, даже на самых высоких уровнях. -- А что это означать может? Возможно, ты лишился Дара,- ангел с опасением посмотрел в мою сторону,- или в Небесном просто блокированы любые магические способности? -- Нимбастик, у тебя точно мозги выпали где-то по дороге, хотя и раньше их не особенно заметно было,- Нано упер руки в бока и хитро прищурился,- вот скажи мне, где ты видал Демиурга, у которого нет Сил Стихий? Пусть Лерыч всего лишь ученик, но не забывай, чей конкретно! -- Да помню я, помню! -- Ладно, не спорьте, не до того сейчас,- я серьезно задумался над тем, что увидел,- нам придется спуститься на поверхность. Помните правила: никуда не отлучаться, быть начеку, смотреть по сторонам, все подмечать. Я тут заметил небольшое поселение, рядом с ними поля и есть укромные места, куда они не ходят, у нас, возможно, будет шанс понаблюдать. -- Эй, - черт сделал рукой жест недоверия из Нижних Миров, с которым я уже был знаком,- к чему такие предосторожности? -- Да так, на всякий случай,- ответил я и пошел готовить телепортацию. * * * Подготовка заняла некоторое время, поскольку я решил подстраховаться, помня слова Дудина о том, что правильно были названы эти Миры Обреченными -- что тут происходит точно никому не известно, но история Неверии была еще не забыта. Перепроверил в сотый раз систему защиты, прошелся по Ауре Мира в выбранном месте, вроде, все в полном порядке: блуждающие огоньки за пару сотен километров, в ближайшем окружении небольшой поселок на три-четыре тысячи местных жителей, пастухи пасут стада за невысоким перевалом, по середине которого есть уютная поляна, с восточной стороны -- высокая, почти отвесная скала, а с запада обрыв в пару сотен метров, на дне которого бурлит быстрая горная река. И красиво и уютно, гостей стоит ожидать только с двух сторон, вполне безопасно, особенно, если учесть мою систему полной защиты от магических и технических систем обнаружения. -- Так, местечко ничего себе такое,- черт критически осмотрел площадку, выбранную мной,- располагает к созерцанию, типа красот местных, но кушать хочется всегда. Как насчет обустроить временный лагерь, скажем, с жареными на решетке ребрышками золоторогого изюбря под острым соусом? Вижу, слюнки уже потекли! Так, народ, бегом за дровами, Лерыч, с тебя мясо в маринаде. -- Нанотрунмаил,- ангел вызывающе посмотрел на самозваного организатора,- а ты чем заниматься будешь? -- Линчик, ты -- слепой котенок,- Нано сделал многозначительный жест возле глаз,- не видишь, с нами достопочтенные дамы, а они, знаешь ли, не привыкли сидеть на сырой холодной земле и есть руками, в отличие от тебя, они воспитаны. Я займусь обустройством достойного быта. Мановением ладони он извлек из воздуха удобные кресла-качалки и расположил их по кругу возле предполагаемого места костра, чередуя с невысокими округлыми столиками, на которых тут же возникли золоченые столовые приборы. Через некоторое время мясо уже жарилось на углях, источая ароматы, а рядом полыхал жаркий костер, никто и не возражал против таких удобств, все расположились в уютных креслах в ожидании обеда. До заката оставалось несколько часов. -- Валера,- Сусанна посмотрела вокруг,- нас же заметят местные жители, а ты, вроде, планировал тайную операцию. -- Не переживай, милая, никто ничего не увидит, мы спрятаны под защитным куполом, можем творить здесь все, что угодно. -- Да-да,- подтвердили все,- мы уже такое испытывали в других мирах. -- Правда, - заметил ангел, - никогда такой роскоши себе не позволяли, просто был костер и еда, обычно, мы спешили. -- В этом случае все не так,- пояснил я,- нам торопиться как раз и не нужно, стоит все тщательно проверить, слишком в этом мире много подозрительного, хотя на первый взгляд все спокойно, как в раю. -- Вот и я про то же самое всегда говорил,- Нано тут же вставил слово,- никогда нельзя доверять раю, как и всем из Верхних Миров, точно какую-то махинацию затеяли, наверняка многоходовую, чтобы никто не догадался, но мы тут все умные, как я, так что, тебя, голубчик, на чистую воду быстро выведем. Лерыч, что ты-то молчишь? -- Подождите, я наблюдаю. Место, конечно, очень уютное, но пару странностей я обнаружил. Обратите внимание, что свое сравнительно небольшое стадо домашних животных они пасут с другой стороны перевала, гоняя их туда и обратно каждый день. Зачем это делать, если вот прямо тут есть шикарный луг с сочной травой, на котором мы и расположились? Понятно, что возле поселка расположены поля, скот нужно отгонять подальше, но не до такой же степени. Вот там,- я показал рукой в сторону скалы,- есть хорошо утоптанная тропа, причем, она огорожена сплошной невысокой изгородью, чтобы животные сюда не забрели случайно. -- А может,- Павлик продолжил мою мысль,- тут какое-то священное место, ну, типа, религиозное. -- Нет,- Торгон со знанием дела возразил,- тогда бы тут алтарь был, статуя, или еще что-нибудь, знак какой-то. -- Вот и я не могу понять, до пастухов я добрался, хотя и с трудом. Мысли прочесть ни как не получается, вижу только ужас, страх и послушание, такое впечатление, что это насмерть перепуганные рабы. Подождем, скоро они возвращаться будут, это я точно вычислил, как только будут поближе, я точно все узнаю. * * * -- В этом сезоне Властелинам Небес придется отдать больше половины овец,- старший пастух гнал свое стадо обратно в деревню после трехмесячного выпаса и объяснял сыновьям ситуацию,- плохо, конечно, но у свинарей был большой падежь, приплода мало, а подать должна быть одинаковой, это закон, иначе нас всех ждет смерть. -- А как же охотники,- старший сын уже выучил все особенности и пытался самостоятельно рассуждать,- может, добыча будет богатой и тогда мы сохраним стадо? -- Я бы на это не особо надеялся, дичи в последние годы становится все меньше, олени и лоси ушли на восход солнца три зимы назад, а обратно так и не вернулись, старейшины решают, возможно, и мы уйдем в другие места. Старик задумался, к чему располагало медленное движение отары по проторенному годами пути. Поселок в этом довольно богатом месте построен был три поколения тому назад, так решили Властелины, когда в прежнем месте люди не могли больше собирать урожаи, да и луга оскудели, видимо, пришло время перехода на новое место, так говорят старейшины, но они ничего не решают, все будет зависеть от тех, кто спустится с небес за дарами. Переход на новое место, конечно, сложный, но предания говорят, что так всегда бывает, когда добыча сокращается, а поля перестают родить. Раньше Властелины даже убивали людей, чтобы те не умирали с голоду, но количество даров всегда должно быть одинаковым, их поселок вот уже три года едва сводит концы с концами, а население только сокращается. Вот и старший пастух уже постарел, скоро пора будет отправляться в чистилище, может, он и заслужил, чтобы вновь родиться на Небесах, а может, и нет, решать не ему. * * * -- Черт,- выругался я, отключившись от сознания старика. -- Чего надо? - Нано, как всегда, принял мое слово на свой счет. -- Да нет, это я просто эмоции свои вслух высказал. -- Лерыч, ты бы уж научился вместо чертыхаться ангелиться, что ли, а то меня поминаешь постоянно, а этого и не замечаешь. -- Не твоего ума дело,- огрызнулся ангел,- лучше расскажи, что там увидел, а то даже мне удалось только Разум увидеть и, кстати говоря, абсолютно Чистые Души. -- Тупые,- черт покрутил пальцем у виска,- ничего не содержат, даже ни о чем не думают, пустышки полные. -- Вот, я о том и хотел рассказать, эти люди находятся в рабстве, не владеют грамотой, ни шага в сторону, письменности нет, а согласно карте это высокоразвитая цивилизация. Странно как-то, не стыкуется. -- А кто такие Властелины Небес? - Сусанна внимательно слушала меня и не обращала внимания на пикировки черта и ангела,- может быть они тут главные? Хотя, брр, ненавижу рабство. -- Мне и не обещали, что будут благословенные Миры, надо нам,- неожиданно я почувствовал присутствие постороннего Разума где-то вверху, причем, взаимно, мне вдруг стало понятно, что он нас тоже видит,- тревога! Нас обнаружили, эвакуация! Пока я произносил эти слова, Нано наклонился к мангалу, взял кусок жареного мяса, и в этот момент короткая сиреневая молния ударила над его головой в спинку кресла-качалки, сжигая горячим пламенем то место, где только что находилась голова моего друга. Перемещение прошло быстро, но затратить энергии пришлось втрое больше, чем обычно, черт даже не понял, что его только что едва не убили, а когда разобрался и вспомнил, начал страшно ругаться: -- Ты что, совсем страх потерял? Маразматическую потерю памяти и инстинкта самосохранения приобрел, да? По твоему, мало мне досталось в Горном Доле? -- Нано, защита была в норме, нас никто не должен был видеть, а этих, в небе, я заметил слишком поздно, тут все проблемы с Аурой Мира, пробитая она, дырявая, охватить все вокруг невозможно, да и я был занят стариком, пришлось приложить немало усилий, чтобы добраться до его разума,- я пригласил всех в кают-кампанию, чтобы поделиться своими мыслями,- так вот, я пришел к выводу, что напавшие на нас и есть истинные хозяева этого мира, по ауре они ничем не отличаются от крестьян, только уровень интеллекта намного выше. В момент атаки я не ощутил присутствия магии, значит, их оружие технического плана, только непонятно, как они видят сквозь магический щит, странно все это как-то. -- Я ощутила глубокую старость, когда попыталась найти того пастуха, как ты меня учил,- Сусанна уже умела читать ауру, хотя только поверхностно,- а по состоянию организма он еще молод. -- Как ни странно, но ты права,- я пришел к такому же выводу,- он младше меня, ему от силы лет сорок, а по остальным признакам он уже давно перевалил семидесятилетний рубеж, возможно, это связано с нарушениями в Ауре Мира. Вот интересно, а как дела у тех, что наверху живут? Я уже говорил, что это рабы, те, кто обитает в долинах на поверхности, нам нужно сосредоточиться на тех, кто тут заправляет, чтобы понять этот Мир. Сомнительно, чтоб отсюда я смог изучить их, как это в других местах проделывал, но безоглядно лезть к ним тоже не стоит, они уже продемонстрировали свои возможности. Кстати, а где Талим? Стоило мне упомянуть имя алхимика, как внизу, там где располагалась лаборатория, что-то грохнуло, пол под ногами содрогнулся, в паркете образовалась рваная дымящаяся дыра, а в потолок ударил сиреневый луч и пробил насквозь, как картонку. -- Идиот! Что он там творит!,- Нано испугался больше других, поскольку заряд прошел буквально в сантиметре от его пятачка,- я сейчас из него форшмак делать буду, и не держите меня! -- Погоди,- урезонил я его,- давай для начала выслушаем его,- вот он уже идет. Талим в неизменном, заляпанном пятнами неизвестного происхождения, балахоне вбежал в помещение и начал осматривать пробоины, совершенно не обращая на присутствующих внимания: -- Феноменально! Невероятно! Грандиозный успех! -- Хм, уважаемый,- Лианарий похлопал его по плечу,- чему ты так рад, не пойму? Ты только что едва нас не убил. -- Ну, это, видимо, побочный эффект, но алхимия требует жертв! Ничто не остановит прогресс! -- Еще один такой эксперимент,- Шарон многозначительно положил ладонь на рукоять меча,- и наука понесет невосполнимую утрату в твоем лице. -- Глава 3. Властелины небес. Все время, пока мы пытались войти в ментальный контакт с местными пастухами, Талим по моему заданию занимался изучением странного однородного кольца вокруг планеты и обследовал территорию с помощью оптических приборов. Когда страсти после неожиданного выстрела наконец-то улеглись, он приступил к рассказу о том, что удалось узнать. Рутинное наблюдение за атмосферой быстро наскучило, алхимик жаждал деятельности и исследований, внезапно небо над планетой пронзили сиреневые молнии, похожие на след крупного метеора, только в обратном направлении, от поверхности к космосу. То, что не смог увидеть человек, зафиксировала техника: оказывается, все всплески молний оказались привязаны к тектонической активности, выбросы происходили именно там, где в данный момент было извержение вулкана, только с одной особенностью -- должны совпадать два параметра, само извержение и высокие заснеженные горы, которые тоже казались какими-то неестественными, поскольку климат в этом мире был довольно мягким, ближе к субтропическому, многие горы были просто лишены снежного покрова, а вот некоторые из них увенчались ледниками, хотя и не являлись самыми высокими рядом со своими соседями. Наблюдая за странными атмосферными явлениями, Талим обратил внимание на тот факт, что все "метеориты наоборот" в результате прилетали в кольцо, окружающее планету неровным эллипсом. Результатом наблюдений стало изъятие одного камня и исследование его свойств в лаборатории. -- Ну вот, результат этого вы все наблюдали,- Талим обреченно вздохнул,- откуда же я мог знать, что у этого кристалла отрицательно все, и масса и температура, да ещё и побочные эффекты возникнут. -- Мужик,- Нано все ещё не успокоился,- тут поподробнее, но поаккуратнее, чтобы без эксцессов. -- Так вот,- алхимик проигнорировал сарказм черта,- я пытался измерить массу, поскольку магия отрицала существование этой штуки, это же самое первое дело! Показания -- минус, вот так! Следующий шаг, это температура тела, которое я вижу глазами, а я еще не ослеп, хотя артефакты говорят, что там ничего нет. И этот параметр не там, где надо! Вы представляете, мне всё показывает, что камень холодный, ниже точки Смерти материи! Но, прошу меня не перебивать, я держу его в руках и ничего не ощущаю, типа, температура тела, хотя в тот же момент мои снадобья показывают совершенно противоположное. Этого не может быть! Вот тут я и решил нагреть кристалл, чтобы проверить реакцию. Дальше вы все видели, а я, Талим, далеко не дурак, и, черт, молчи по этому поводу! -- Эй, я бы, конечно, слова бы не сказал. Но ничего, что ты меня вот только что не убил, понятно, что твои чувства к моей персоне оставляют желать лучшего, но ты бы хоть приличия соблюдал, что ли, а то я так еще там внизу слепехундрил, что самому тошно, это я еще не говорю о здесь! -- Нано,- перебил Павлик,- будь проще, сядь на пол! Давай специалиста послушаем, что ли! -- Спасибо,- я постарался взять ситуацию в свои руки,- поймите, не все так просто в этом мире, что-то тут мутно, даже через Ауру Мира ничего не разглядишь, придется подобраться поближе, вами рисковать я не имею права, поэтому пойду один, ждите меня здесь. -- Король, я тут кое-что увидел странное,- Талим прокашлялся,- там, внизу, есть интересные кольца из заснеженных вершин, внутри которых что-то творится, туда слетаются время от времени все летающие острова. Не скажу, что это разумное движение, скорее напоминает сезонную миграцию, но в каждом из них есть то, чего нет, сиреневые кристаллы я имею ввиду, причем, весьма крупные. -- Вот, я о том и говорить пытаюсь, к хозяевам пора наведаться в гости, но, поскольку они весьма сильны, пойду только я. -- Эй, тормози,- таких слов от ангела я ещё не слышал,- Лерыч, сам не пойдешь, только под прикрытием, бери нас с чертом, это как минимум, неизвестно, на что способны местные, их совершенно не видно в астральном плане, они на любые подлости готовы! -- Да уж, Лианарий,- ответил я,- даже тебя они вывели из равновесия. Я тоже до последнего момента не видел нападавших, а они проигнорировали защитный купол, который даже архимагам не по зубам. Кстати говоря, молния Талима была точно такой же, как тот выстрел по Нано, вот только почему стреляли именно по нему. -- А вот тут как раз все просто,- ангел многозначительно поднял указательный палец,- черти во всех мирах ассоциируются со злом и тьмой, так что, можно сделать вывод, что местные хозяева владеют магией и видят незваных гостей, а остальных в нашей кампании от людей отличить намного сложнее. -- Не совсем так, насколько я понял из описания, мир этот технологией увлекается, магия здесь не развита, хотя странности с Аурой есть, это нельзя отрицать, как-то они воздействуют на нее, правда, не самым лучшим образом. Два дня я потратил на построение Поисковой Сети, такой же, как когда-то на Роннэале, только с учетом местных особенностей, поскольку в местах повреждений Ауры Мира она просто не работала. * * * Сармай, Небесный Властелин одноименного города сидел в тронном зале, который по обычаю находился на верхнем этаже самого высокого здания, подчеркивая таким образом статус хозяина, прислугу и советников он выгнал, предавшись невеселым мыслям о судьбе, своей собственной, города и мира. От роду ему было двадцать два года, уже три из них Сармай был Властелином, решая судьбы обитателей и рабов, что жили внизу. Был он довольно богат, шестьдесят семь поселений платили дань, обеспечивая всем необходимым, но счастья этот факт не добавлял. Недавно прочитанные дневники предков навевали невеселые мысли, старикам, давно ушедшим из жизни, не было повода не верить, а согласно их записям, еще каких-то пятьсот лет назад продолжительность жизни была совершенно другая, люди доживали до двухсот пятидесяти лет, находясь при этом в добром здравии, а теперь срок, отмеренный Небесному Властелину, измерялся какими-то четырьмя десятками, то есть, половину пути он уже прошел, время и неизвестный недуг не оставляли ему шанса, следовало торопиться. Жена его, дочь соседа по Кольцу, никак не могла забеременеть, хотя четвертый год они старались изо всех сил, если не будет наследника, поднебесный город Сармай обречен стать блуждающим, все население его покинет, перейдя под власть другого, более удачливого Властелина, который сможет обеспечить преемственность поколений. Нужно возобновить переговоры с другими Властелинами об объединении Колец, то дело, которым занимались дед, прадед и отец, другого пути нет. Щелкнув пальцами в ритуальном жесте, он призвал старшего советника: -- Что скажешь, чем порадуешь? -- Мы легли в дрейф, завтра встретим жениха сестры всемилостивого Вас, будет сватовство, только вот, согласится ли он... конечно, пять поселений в качестве приданого, это хорошо, но, насколько я знаю, население Круминая сократилось, как и у нас, на две тысячи верхних, а рабов у них достаточно. -- Не все ты понимаешь, тут другое важно, у моих родителей было двое детей, у них тоже, на этом мы и сыграем, Властелин уже дал согласие, другие претенденты этим похвастаться не могут, конечно, ему известно, что наследника у меня пока нет, но умирать я не собираюсь. Ну, а о приданом, так завещание предков никто нарушать не имеет права, а нам уже лишку того, что дают рабы. -- Ой, о них, кстати говоря, - советник закашлялся,- непонятное кое-что на днях случилось, один из Властелинов дал сообщение, что рабы взбунтовались, нарушили запретную зону, их, конечно, поразили из лучеметов, но никого не обнаружили, когда приблизились, только трава примята. -- Ты ничего не говорил об этом. -- Не считал достойным Вашего внимания. Последние волнения случались еще при Вашем прадеде, у нас, по крайней мере, все спокойно вот уже три поколения. -- Что важно, а что нет, это решать мне! Сармай раздраженно велел советнику удалиться и вновь погрузился в свои мысли. Подумать было о чем, инженеры и ученые из Кольца разрабатывали стратегию проникновения в верхние области, но нужно ли это ему и другим? Запасов силовых кристаллов и внизу более, чем достаточно, нужно заняться другими проблемами, например, неизлечимой болезнью, что поразила всех ныне живущих, иначе, как недугом, назвать этот факт нельзя, жизнь стала невозможно короткой, люди тратят три четверти ее только на обучение, а чтобы развиваться дальше, времени попросту не остается. Он вспомнил и попытку отца добраться до небесных хранилищ, тогдашний Властелин приказал поднять город вверх на небывалую высоту, надеясь достичь Звездного Пути, куда устремлялись все свободные силовые кристаллы, но вскоре стало тяжело дышать, не хватало воздуха, да еще холод небывалый сковал все вокруг. Они не смогли преодолеть и сотую часть пути, вынуждены были вернуться, Сармай с ужасом вспоминал те ощущения, намертво врезавшиеся в память с раннего детства. * * * Круминай прибыл в точно оговоренный срок, два города сблизились, коснувшись друг друга краями, Властелины встретились на мостике, перекинутом между улицами, пройдя сквозь строй почетного караула и, согласно обычаям, поднялись в тронный зал жениха. -- Брат мой, рад тебя видеть в здравии,- гость радушно улыбался, обнимая хозяина,- полны ли твои кристаллы силы? -- И я рад тебя лицезреть полным энергии. Расскажи же мне, Сармай, как себя чувствует твой наследник. -- Не время ему еще появляться на свет, но скоро это случится, город моих предков никогда не станет блуждающим! -- Да будет так вовеки веков,- Круминай сел на один из заранее подготовленных тронов, жестом приглашая собеседника поступить так же,- обсудим наш брачный договор. -- Да,- Сармай устроился и продолжил,- такое случалось не часто, когда Властелины разных Колец объединяли свои города, поэтому я придаю особое значение замужеству моей сестры и приданое выдаю немалое. -- Ты известен как умный правитель, почитающий обычаи, но предложения твои меня смущают, такого не было никогда. -- Круминай, ты сейчас старший в своем Кольце, я тоже, мы и только мы вправе решать, как поступить, пусть наш небывалый союз станет даром с твоей стороны на свадьбу. Я внимательно прочитал весь свод законов и обычаев, а так же дневники моих предков, такое уже случалось и протокол объединения Колец прописан подробно, ничего мы не нарушаем, только предки наши не смогли договориться. -- Да уж, раньше, как говорят книги, предпочитали войну и захват силой, никто делиться не хотел своими ресурсами, а теперь даже излишки появились. -- Вот! Мы к этому еще вернемся! У тебя сколько Властелинов? Семь? И у меня восемь, итого пятнадцать будет, кто после этого противится станет? -- Что ты задумал, Сармай, что-то я тебя не понимаю? -- Все просто, я вхожу в твое Кольцо в качестве партнера, равного, но ты старшим будешь, мы вдвоем сможем силой объединить остальных воедино, они почти все безвольны, я со многими говорил, просто живут и все, даже науку забросили, ни о чем не помышляют, эти не станут достойными противниками, а мы, в свою очередь, объединим усилия всех инженеров и ученых, чтобы победить недуг и уже наш срок продлить до уровня древних предков, хотя бы до двухсот лет. -- Ха, планы у тебя достойные, по крайней мере, звучат приятно для моего слуха. Бунтовщиков, конечно, мы убьем, остальные покорятся нашей власти, а потом наши наследники станут новыми Властелинами и мы достигнем звезд! Вот только, насколько я могу верить тебе, а вдруг ты завтра передумаешь и низвергнешь меня, пожелав сам править всем миром Небесным? -- Круминай, не думай даже об этом, власть меня не прельщает, я уже продумал эту ситуацию, мы просто напишем новую статью закона, в которой только ты и твои потомки будете Верховными Властелинами, а мой род будет сердцем науки. -- Хм, тогда, пожалуй, я соглашусь с твоей идеей, мне новые знания ни к чему, меня устраивает жить и править долго. Два Властелина, удовлетворенные переговорами, пожали руки и разошлись, чтобы приготовиться к свадьбе, которая состоится этим же вечером, жители Небесного м