-- Пролог.

Я сидел в маленькой уютной беседке, которая находилась вне всех Миров, рядом с Залом Демиургов, куда в этот раз меня не пригласили, хотя я прекрасно слышал все, о чем говорили Творцы. -- Полевая практика завершилась,- начал свой доклад Дудин,- мое мнение -- ученик успешно справился, хотя некоторые трудности он испытывал. Что думаете, коллеги? -- Чем это объяснить можно?- Маргун высказал собственное мнение, как непосредственный участник,- молод он еще, да и смотрит на проблему, как обычный человек из техногенного мира, подчас даже о магических способностях забывает, я по прежнему считаю, что обучение он проходит недостаточно интенсивное, нужно сильнее его нагружать, заставлять думать и действовать в соответствии со статусом, знаниями и возможностями. -- Позвольте возразить,- слово взял Риолан,- на Мире, на Дуэте и на Горе он вел себя весьма достойно, с поставленными задачами справился прекрасно, хотя иногда и весьма оригинально, по моему мнению, он вполне отдает себе отчет в ответственности за принятое решение и соблюдает условия невмешательства. Предпринятые им действия неизбежно приведут к кардинальному улучшению ситуации. -- Возможно, возможно, но на Роннэале он растерялся, хотя этот мир принадлежит ему и там он обладает полной свободой действий. -- Роннэаль,- вступился за меня Дудин,- мой ученик считает своим родным, а дома он привык полагаться исключительно на технические знания, но это поправимо, нужно дать ему время освоиться, именно по этой причине следующее поручение и будет связано именно с этим миром. -- Хо? Интересно, каким образом,- Маргун, как мне показалось, произнес это с каким-то недоверием по отношению ко мне,- он найдет выход? Или вы, Дудин, считаете, что Ваш ученик готов к творению мира? -- Нет, ни в коем случае,- ответил мой учитель,- но у каждого из нас есть такие места, которые мы считаем бесперспективными, а почему бы не поделиться с ним? Конечно же, предоставив свободу выбора методов, сил и средств.

-- Часть 1. Особое задание.

-- Глава 1. Свобода выбора.

В беседке, что находится в королевском саду, стол был завален кипами бумаг: приказы, указы, сметы, расчетные ведомости, в общем, голова шла кругом. Это все последствия моей полевой практики, которую мне устроили Демиурги, проверяя и экзаменуя меня в качества ученика Творца. Роннэалю досталось, я повел себя не самым разумным образом, но все вместе, с моей семьей и моими верными друзьями мы справились с проблемой. Решение, конечно, было на поверхности, но это моя вина, что я упустил некоторые особенности. Ежедневно собирался здесь "антикризисный комитет", как я называл собрание моих близких и друзей, стараясь как можно быстрее ликвидировать последствия нападения Великого Фантома. Рана моя еще болела, но, благодаря заботам Сусанны, Великой Целительницы, как ее отныне величали мои подданные, уже шел на поправку, дело в том, что рана, нанесенная адамантом, может зажить только естественным образом, магия бессильна против этого металла, недаром его второе название "смерть богов". Нанотрудмаил Четырнадцатый Младший, пользуясь своими привилегиями, без стука вошел, жуя огромный бутерброд: -- Что, Лерыч, государственные дела замучили? Брось, все уже на мази, дела идут, контора пишет. Ты бы себе пару-тройку секретарш взял, что ли, а то руки сотрешь по плечи, подписывая всякую ерунду. -- Нано,- ответил я,- это не то, о чем ты грезишь, тут все намного сложнее, давай, остальных подождем. -- Что, опять эта, как там у вас называют-то,- Торгон пришел вместе с женой и сразу же принялся ворчать, он очень не любил эти совещания, что я устраивал,- а, бюрократия. -- Без строгого учета никак нельзя,- Лианарий появился следующим,- тут и мы и даже демоны согласны, а особенно в такой ситуации, когда половина королевства лежит в руинах. -- Не так все мрачно,- я пригласил всех рассаживаться,- разрушения. Конечно, есть, но с этими проблемами мы быстро справимся, казна, слава Единому, полна, да и запасов продовольствия у нас достаточно. -- Э, ты тут не разбазаривай имущество! Доходных статей у нас нету,- Нано многозначительно развел руками,- экономия прежде всего. -- Тут я согласен, поэтому вот все эти бумаги и нарисовались, казначей теперь только по ним средства выдает, хотя, мы и не нищенствуем. Урожай соберем только через три месяца, причем, неизвестно какой, у нас много поселений просто стерты с лица земли, их еще отстроить надо, да и безопасность обеспечить требуется, не хуже меня знаете, что враги разрушали замки на своем пути практически до основания, а разбойники этим обязательно воспользуются. -- Мы обеспечим патрулирование и охрану,- подключился Шарон,- да и соседи из Эльфийского Союза обещали помочь, драконы, те уже облетают все земли королевства, правда, у них тоже не спокойно. -- Да,- согласился я,- грифоны шастают возле утесов, элеороны, конечно, защищают, но опасность остается для молодежи. Хорошо, вот эти бумаги последние. Думаю, бюрократия заканчивается, остается работа. Торгон, как, кстати, городская стена? -- Совершенно удивительно,- гном даже расширил глаза,- мы, конечно, проломы закрыли сразу, их видно было всего несколько дней, а сейчас даже швов не видно, Горный Дол сам себя восстанавливает! Конечно, город явно гномы строили, есть у нас такие секретные технологии магические, когда камень сам нарастает. -- Хорошо, что хоть здесь нет бюрократии,- я облегченно вздохнул,- а, вот еще, Талим, что у тебя с адамантом, убрали хоть с дороги? -- Да, - алхимик почесал всклоченную бороду,- но тут какая штука получается: в основном, с внутренней стороны, там очень хитрый сплав металлов, прочный, все составляющие очень редкие, но совершенно обычные, основной элемент -- иридий. А вот наружный слой и есть чистейший адамант, но очень тонкий, с каждого доспеха на скребется, дай Единый, килограмма четыре. Вот, только загвоздка есть: сплав я уже удалил, выплавил его в кузнице при Академии, а что делать с оставшимся, ума не приложу, слыхал, что есть способы обработать адамант, но меня Шерган не пускает в королевскую библиотеку, а там наверняка есть соответствующий фолиант. -- Хм, не знаю,- я, конечно, регулярно бывал в библиотеке и много знаний почерпнул из книг и свитков, но ничего подобного не встречал, кроме упоминания о металле, прозванном "смертью богов", а вот в моей магической книге, подаренной Дудином, кое-что имелось на эту тему,- есть ли фолианты на эту тему, я, по крайней мере, даже в списках не встречал, но точно знаю, что без магии Крови он обработке не поддается. Это я еще не упомянул об остальном букете Стихий. -- Лерыч, это, конечно, все хорошо,- Нано постучал по столешнице костяшками пальцев,- но у нас, по-моему, завелась крыса. -- Почему это ты пришел к такому выводу? -- Все просто, началось это еще до войны, к моему домику у озера стали приходить всякие там рыцари, называющие себя героями и освободителями, причем, каждый был уверен, что творит благородное дело, убивая злобного демона, то есть, собственно, меня. Вот интересно,- черт внимательно посмотрел на ангела,- с чего это они так решили? Да и адресок-то у них точный. -- А что сразу я? - Лианарий даже встал,- между прочим, ты действительно демон, а это по определению относит тебя к темной стороне, герои же всегда принадлежат к Свету. -- Так это все-таки ты, нимбастый, науськиваешь их? -- Нет, это они сами принимают решение, я только иногда проповедую праведность и справедливость. -- Стучишь на меня, значит,- возмущенный черт перешел на повышенные тона,- совести у тебя нет, забыл уже, что я герой, спасший и тебя и весь Горный Дол, вон, инвалидом даже стал! -- Ой. подумаешь, рога лишился, от этого еще ни кто не умирал,- фыркнул ангел,- а сам что творишь? Кто колдунов науськивает по подземельям сокровища искать? -- Так, тихо оба, успокойтесь,- мне пришлось стукнуть кулаком по столу,- и расскажите, что это тут творится. -- Лерыч. Все просто,- Нано взял инициативу в свои руки, снизив голос,- есть тут один амбициозный некромант, сильный довольно, живет он на границе с северными орками. Так вот, мечтает он личем стать, вот я и решил помочь ему, контрактик мы подписали. Он мне сокровища древних королей ищет и приносит, а я помогаю реализовать его мечту. -- Вот, видишь,- Лианарий обвинительно ткнул пальцем,- что он затеял! Лича еще не хватало в наших землях! -- Да что ты понимаешь, у тебя, похоже, в мозгах одна извилина, и та от нимба! Не собираюсь я его таким делать, тем более, что и не умею. -- Аха! Да ты еще лгун и обманщик! Впрочем, вы все такие, четность и искренность вам недоступна. -- Ой, ну и тупой же ты, как лепехундра! Я, между прочим, всегда говорю правду, просто иногда не договариваю и умалчиваю, это дипломатия называется, чтоб ты знал! А то, что контракт он не внимательно читал перед подписанием, так это его личные проблемы! Там все четко прописано: он желает повелевать мертвыми душами, за что доставляет мне некоторое количество сокровищ и артефактов. Вот только неромант не уточнил, как именно реализовать его желание, а тут и я подоспел, шевелить извилинами умею: есть у нас, в Нижних Мирах, должность такая, полностью соответствующая контракту., ну, я его и пристрою туда, как только он свою часть выполнит, все честно, все пункты соблюдены, свобода выбора ему не была ограничена. Правда, я умный? -- Нано, ты -- пройдоха!

* * *

Я раздал все подготовленные бумаги, теперь можно было заняться проблемами моей учебы. На столе оставалась небольшая пачка листов бумаги, несколько необычной на вид, Нано тут же поинтересовался: -- А вот это что такое? Для каких-то особых указов, что ли? -- А тебя, черт, и не спрашивают,- Лианарий все еще был зол на него. -- Тихо уже! Для того я и просил вас остаться. Не ссорьтесь. Это -- мое первое практическое задание, если вы еще не забыли, проблема Ожерелья Хо осталась нерешенной, причем, она не связана с полевой практикой, что мне Маргун устроил. Действительно, представители совершенно чуждой Роннэалю расы неожиданно появились возле берегов материка, а Аура Мира показывала, что и у Юрании они тоже появились. Когда-то из погибающего Брошенного мира Дудин спас их представителей и ничего лучшего не придумал, просто поселил их здесь, на островах между двумя материками. Естественных врагов у представителей этой расы не было, они заняли свою нишу, а теперь начали размножаться и захватывать новые территории, что плохо сказывалось на развитии мира, поскольку даже довольно сильные маги не могли ничего противопоставить этим молниеносным рептилиям, обладающим совершенно несовместимым с гуманоидами разумом. Нас, людей, они даже не считали за достойных противником, мы просто пища, подобных себе они, конечно же, не ели, считая это своеобразным каннибализмом, а вот люди, это всего-то любимый ими теплокровный деликатес. Видимо, после освобождения Роннэаля от проклятия Черной Подковы они получили возможность для развития и размножения, а теперь именно мне предстояло решить эту проблему. Рассказывая все это друзьям, я разделил лежавшую на столе пачку на несколько кучек. -- Валера,- Сусанна посмотрела на меня внимательным пронзительным взглядом,- а у тебя все в порядке? По-моему, ты нервничаешь и о чем-то переживаешь. -- Да нет, все в полном порядке, просто я параллельно занимаюсь двумя делами. Это не просто листы бумаги, перед вами краткие план-карты миров, все они, конечно же, Брошенные. Демиурги поделились ими со мной, когда я получил задание от Дудина раз и навсегда решить проблему Хо на Роннэале. -- О, Паша, чуешь, чем пахнет? - Нано довольно потер руки, а сын непонимающе втянул носом воздух,- не, я не о том, что от кого-то воняет, прикинь, тут сотня новых планет, есть где развернуться! Повеселимся от души! Давай начнем с вот этой пачки, прямо сверху, а там разберемся по ходу дела. -- А почему, кстати, именно так разделены эти чистые листы?- Лианарий провел рукой над бумагами,- совершенно ничего не ощущаю, абсолютная девственная чистота. -- Вот тут ты прав, друг мой,- я взял одну карту,- вы не можете чего-то ощутить, это специальный шифр демиургов, только я могу его прочесть. А деление я сделал по принципу класса того, что мне предложено в качестве бесплатной стартовой площадки. -- Слушай, а зачем нам брать что-то уже бывшее в употреблении, причем, с проблемами, помнишь, как благородные порывы чистой души привели к войне планетарного масштаба? - Нано почесал начинающий расти рог, который он потерял в сражении за столицу, - намного проще взять, за и создать свой, новенький, с иголочки. -- Вот тут я с оппонентом полностью согласен,- ангел впервые за сегодняшний день был единодушен с противником,- мы же можем полностью контролировать собственный мир, даже у меня есть кандидатуры на божественные роли. -- Э, нимбастый, не себя ли ты ввиду имеешь? Губу-то закатай, рангом не вышел! -- А ну, тихо! Опять вы за свое,- мне во второй раз пришлось повышать голос,- ничего я творить не буду! Поймите же вы, что я понятия не имею, как это делается. Вот представьте себе: светило, сбалансированная планетарная система, периодическая система элементов, физические законы, химические реакции, атмосфера. А вы в курсе, что на обитаемой планете десятки, если не сотни, миллионов видов Жизни, начиная с самых примитивных бактерий и заканчивая разумными? Причем, все они должны быть взаимосвязаны, и это не только пищевые цепочки и обмен веществ. -- Лерыч, ты сейчас с кем разговаривал, а? - Нано покрутил у виска,- не парь мои раненые мозги разными умностями, хотя, в целом, я тебя понял, это не наша тема, мы будем выбирать из того, что уже наделали демиурги, но это им, типа, уже не требуется. Что-то мой интеллект мне подсказывает, что вляпаемся мы в очередной раз во что-нибудь не очень позитивное. Кстати, а проблем с бывшими хозяевами не предвидится? -- Нет, Нано, ничего не случится, моя полевая практика, в которую входила и защита Мира, закончена, сейчас другие задачи. -- Ладно, поверю на слово,- черт извлек непонятно откуда дежурный бутерброд и смачно откусил,- давай. Показывай подарки, заценивать будем. -- Вот эту пачку,- я указал на самый крайний пакет,- пока оставим без внимания, но со счетов сбрасывать не стоит, это Мертвые Миры. -- Фу, какая гадость,- Нано поморщился, как будто попался испорченный продукт,- даже аппетит испортил. Ты поосторожнее, мне нужно много и правильно питаться, кальций необходим и другие, эти, как их, микроэлементы, во, и витамины. Объясни, что мы там забыли. -- Ничего. Это на крайний случай. Если ничего другого не найду, понимаете, там уже есть структура Мира, по крайней мере, все предпосылки имеются, а восстановить Ауру проще, чем создавать заново, хотя, если честно, я никогда этим не занимался и имею только скудные сугубо теоретические представления. Давайте двинемся дальше. Вот это весьма странные планеты, они очень старые, но обитаемые, разум почти везде есть, непонятно, конечно, на каком уровне, но у меня сложилось впечатление, что тут без катастроф не обошлось, так сказать пост апокалипсис. -- Мм... да,- Нано задумался,- это тоже не лучший вариант. А поподробнее? -- Есть среди них один нам знакомый,- жестом я активировал объемное изображение,- узнаете? -- Ой,- Лианарий первым узнал местность,- это же Горе, мы там были и кое-что исправили даже. -- Вот и непонятно мне, почему его отдали. Я думал, что после вмешательства там все пойдет на поправку и люди возродят цивилизацию, но, по всей видимости, у Демиурга другое мнение. -- То есть, он согласен отдать этих несчастных на съедение?- Сусанне такой расклад не понравился, как и мне,- Хо же теплокровными питаются. -- Да,- согласился я,- причем, предпочитают живьем есть. У этих рептилий есть способности к гипнозу и в когтях содержится паралитический яд, жертву завораживают, парализуют и съедают, ни каких угрызений совести при этом не испытывают, поскольку единственно разумными считают только себя. Таких миров несколько, вот только информация по ним очень скудная, только координаты и общие данные, неизвестно даже, впишутся ли Хо в структуру и пищевые цепочки. -- Так, а что еще? -- Вот эти Миры имеют довольно развитые цивилизации. Здесь гуманоидные, тут прочие. Тоже непонятно, как новую расу, уже обладающую Разумом туда интегрировать, даже не имеет значения, магический или техногенный это мир, хозяева непрошеных гостей вряд ли примут с распростертыми объятиями. -- Ха! Да все просто, Лерыч,- Нано вошел в свое привычное состояние генератора идей,- выбирай похожих на них и десантируй туда, пусть осваиваются, приживаются и нам мозги не парят. -- Не так все просто,- возразил я,- Хо -- раса уникальная, аналогов нет. -- А драконы у нас, например,- вмешался Лианарий, у них есть множество общих черт во внешних признаках. -- Нет, ничего общего. Драконы обладают разумом, очень похожим на наш. Мы легко находим с ними общий язык. Интересы, приоритеты, взгляды, восприятие Мира, у нас с этим племенем много похожего, а вот с Хо они совершенно не пересекаются. -- Ну и подкинул тебе Дудин задачку, не позавидуешь,- Нано покачал головой,- а может, их просто уничтожить? Нет их, нет и проблем. А что, вполне нормальное решение. -- Нет,- опять возразил я,- они уникальны, я уже говорил, моя задача -- сохранить эту расу, причем так, чтобы никто другой не пострадал, Разум, он очень ценен, каким бы не являлся. Именно по этой причине мне и предоставлена свобода выбора, Творцы отдают мне любой из этих Миров и вмешиваться не будут. -- А почему? -- Они Демиургам просто не интересны и больше не нужны, я бы назвал их Обреченные Миры.

-- Глава 2. Небеса обетованные.

-- Дудин, если честно, я не понимаю, по какому принципу мне были предоставлены Миры, даже не представляю. С какой стороны подступиться к решению проблемы. -- Ученик, ты продолжаешь мыслить, подобно человеку, не имеющему понятия о Вселенском Мультиверсуме и Силах, творящих жизнь. Абстрагируйся, отойди от этого и ты все увидишь. Ты довольно точно охарактеризовал то, что рассмотрел. Пойми, сотворение Мира это ответственное дело, к которому ты еще не готов, теория во многом расходится с практикой и последствиями такого действия. Не забывай, что Хо будут и после этого под твоей опекой, сохрани их уникальность. * * * Для первого путешествия я выбрал необычный мир, обладающий непонятными технологиями. По информации, что была получена от творца, здесь присутствовала высокоразвитая цивилизация, войны и глобальные катаклизмы обошли эти места стороной, но, тем не менее, демиург считал, что этот мир обречен, даже не прилагал усилий к спасению Разума. К обычной нашей кампании на этот раз присоединилась Сусанна, пожелавшая увидеть новые миры, я не возражал, а каким-то шестым чувством ощущал, что она будет совершенно гармонично вписываться в эту экспедицию и, вероятнее всего, окажет неоценимую помощь. В чем я, конечно, не знал, но явственно чувствовал. Прибыли на своем корабле на орбиту планеты, я поступил именно так, чтобы увидеть, как этот Мир, который его обитатели называли Небесным, выглядит в целом со стороны. Картина завораживала: зеленый с голубыми оттенками шар, местами подернутый легким белым маревом облаков, спокойно и мирно вращался вокруг солнца и собственной оси, полярные шапки возле полюсов добавляли, не смотря на свой холод, тепло и ощущение покоя, в атмосфере медленно и плавно передвигались мерцающие огоньки, похожие на неспешных светлячков, летающих от цветка к цветку. -- Красота какая! - Сусанна завороженно рассматривала открывшуюся взору панораму,- ощущение мира, покоя и благоденствия. -- Да, приятная глазу картина,- Лианарий тоже любовался,- и название свое оправдывает, действительно небесная красота. -- Нимбастый,- Нано усмехнулся,- ты. Наверно, имел ввиду выражение "неземная красота", небо, кстати, отношения к нему не имеет. -- Вечно ты, черт, к словам придираешься! -- А ты для начала говорить научись правильно, безграмотный ты наш, не образованный. -- Тихо вы, оболтусы,- моя жена шутя отвесила обоим подзатыльники,- прямо, как дети малые. -- Странная тут красота,- я сделал первичное обследование Мира и решил поделиться наблюдениями,- первое, что бросается в глаза, так это кольцо вокруг планеты, не естественное оно, как, впрочем, и не искусственное. -- А что тут странного? - Нано прищурил глаз, как бы сосредотачиваясь,- я много планет видел, где такие же есть, да и у Земли твоей есть сосед с таким украшением, очень даже симпатично, эффектно смотрится. -- Посмотрите внимательнее на него,- я начал объяснять несуразности,- во-первых, оно не крутится, просто висит относительно светила, а планета как бы сама по себе, во-вторых, обратите внимание на форму, это не совсем кольцо, это скорее эллипс, со стороны солнца ближе, а с противоположной дальше. Эти факты противоречат законам физики и небесной механики. Я бы предположил, что эту штуку создали местные жители, но космических аппаратов нет и в помине. -- Э, а может они так от мусора избавляются,- Павлик тоже участвовал в обсуждении,- ну, типа выбросили за окно, чтобы не портила грязь всякая атмосферу и пейзаж. А на орбите ничего нет, значит, и дополнительная защита от метеоритов и астероидов. -- Это, сын, вряд ли, послушайте, что скажу дальше. Толщина и ширина кольца не равномерные, в одном месте оно толстое и широкое, а буквально рядом узкое и тонкое, причем, кое-где совсем пустые места. И еще одна особенность -- кольцо совершенно однородно, состоит только из одного материала, а вот какого, я сказать пока не могу, ничего подобного мне не встречалось. -- Это вы тут о чем спорите? - Алхимик наконец-то выбрался из своей лаборатории, в которой пропадал с самого начала похода,- так тут же нет ничего! Я изучил все артефакты, что вмонтированы в наш межмировой крейсер, да и усовершенствовал кое-какие, так вот что я вам скажу: там нет ничего, никакого кольца. Подозреваю, что это какой-то оптический эффект, на глаза влияет и заставляет видеть то, чего нет. -- Талим,- перебил я его рассказ,- эта невероятная штуковина, которая якобы отсутствует, вписывается в Ауру Мира, вот только с последней есть проблемы: она настолько дырявая, что я ничего не вижу, даже на самых высоких уровнях. -- А что это означать может? Возможно, ты лишился Дара,- ангел с опасением посмотрел в мою сторону,- или в Небесном просто блокированы любые магические способности? -- Нимбастик, у тебя точно мозги выпали где-то по дороге, хотя и раньше их не особенно заметно было,- Нано упер руки в бока и хитро прищурился,- вот скажи мне, где ты видал Демиурга, у которого нет Сил Стихий? Пусть Лерыч всего лишь ученик, но не забывай, чей конкретно! -- Да помню я, помню! -- Ладно, не спорьте, не до того сейчас,- я серьезно задумался над тем, что увидел,- нам придется спуститься на поверхность. Помните правила: никуда не отлучаться, быть начеку, смотреть по сторонам, все подмечать. Я тут заметил небольшое поселение, рядом с ними поля и есть укромные места, куда они не ходят, у нас, возможно, будет шанс понаблюдать. -- Эй, - черт сделал рукой жест недоверия из Нижних Миров, с которым я уже был знаком,- к чему такие предосторожности? -- Да так, на всякий случай,- ответил я и пошел готовить телепортацию. * * * Подготовка заняла некоторое время, поскольку я решил подстраховаться, помня слова Дудина о том, что правильно были названы эти Миры Обреченными -- что тут происходит точно никому не известно, но история Неверии была еще не забыта. Перепроверил в сотый раз систему защиты, прошелся по Ауре Мира в выбранном месте, вроде, все в полном порядке: блуждающие огоньки за пару сотен километров, в ближайшем окружении небольшой поселок на три-четыре тысячи местных жителей, пастухи пасут стада за невысоким перевалом, по середине которого есть уютная поляна, с восточной стороны -- высокая, почти отвесная скала, а с запада обрыв в пару сотен метров, на дне которого бурлит быстрая горная река. И красиво и уютно, гостей стоит ожидать только с двух сторон, вполне безопасно, особенно, если учесть мою систему полной защиты от магических и технических систем обнаружения. -- Так, местечко ничего себе такое,- черт критически осмотрел площадку, выбранную мной,- располагает к созерцанию, типа красот местных, но кушать хочется всегда. Как насчет обустроить временный лагерь, скажем, с жареными на решетке ребрышками золоторогого изюбря под острым соусом? Вижу, слюнки уже потекли! Так, народ, бегом за дровами, Лерыч, с тебя мясо в маринаде. -- Нанотрунмаил,- ангел вызывающе посмотрел на самозваного организатора,- а ты чем заниматься будешь? -- Линчик, ты -- слепой котенок,- Нано сделал многозначительный жест возле глаз,- не видишь, с нами достопочтенные дамы, а они, знаешь ли, не привыкли сидеть на сырой холодной земле и есть руками, в отличие от тебя, они воспитаны. Я займусь обустройством достойного быта. Мановением ладони он извлек из воздуха удобные кресла-качалки и расположил их по кругу возле предполагаемого места костра, чередуя с невысокими округлыми столиками, на которых тут же возникли золоченые столовые приборы. Через некоторое время мясо уже жарилось на углях, источая ароматы, а рядом полыхал жаркий костер, никто и не возражал против таких удобств, все расположились в уютных креслах в ожидании обеда. До заката оставалось несколько часов. -- Валера,- Сусанна посмотрела вокруг,- нас же заметят местные жители, а ты, вроде, планировал тайную операцию. -- Не переживай, милая, никто ничего не увидит, мы спрятаны под защитным куполом, можем творить здесь все, что угодно. -- Да-да,- подтвердили все,- мы уже такое испытывали в других мирах. -- Правда, - заметил ангел, - никогда такой роскоши себе не позволяли, просто был костер и еда, обычно, мы спешили. -- В этом случае все не так,- пояснил я,- нам торопиться как раз и не нужно, стоит все тщательно проверить, слишком в этом мире много подозрительного, хотя на первый взгляд все спокойно, как в раю. -- Вот и я про то же самое всегда говорил,- Нано тут же вставил слово,- никогда нельзя доверять раю, как и всем из Верхних Миров, точно какую-то махинацию затеяли, наверняка многоходовую, чтобы никто не догадался, но мы тут все умные, как я, так что, тебя, голубчик, на чистую воду быстро выведем. Лерыч, что ты-то молчишь? -- Подождите, я наблюдаю. Место, конечно, очень уютное, но пару странностей я обнаружил. Обратите внимание, что свое сравнительно небольшое стадо домашних животных они пасут с другой стороны перевала, гоняя их туда и обратно каждый день. Зачем это делать, если вот прямо тут есть шикарный луг с сочной травой, на котором мы и расположились? Понятно, что возле поселка расположены поля, скот нужно отгонять подальше, но не до такой же степени. Вот там,- я показал рукой в сторону скалы,- есть хорошо утоптанная тропа, причем, она огорожена сплошной невысокой изгородью, чтобы животные сюда не забрели случайно. -- А может,- Павлик продолжил мою мысль,- тут какое-то священное место, ну, типа, религиозное. -- Нет,- Торгон со знанием дела возразил,- тогда бы тут алтарь был, статуя, или еще что-нибудь, знак какой-то. -- Вот и я не могу понять, до пастухов я добрался, хотя и с трудом. Мысли прочесть ни как не получается, вижу только ужас, страх и послушание, такое впечатление, что это насмерть перепуганные рабы. Подождем, скоро они возвращаться будут, это я точно вычислил, как только будут поближе, я точно все узнаю. * * * -- В этом сезоне Властелинам Небес придется отдать больше половины овец,- старший пастух гнал свое стадо обратно в деревню после трехмесячного выпаса и объяснял сыновьям ситуацию,- плохо, конечно, но у свинарей был большой падежь, приплода мало, а подать должна быть одинаковой, это закон, иначе нас всех ждет смерть. -- А как же охотники,- старший сын уже выучил все особенности и пытался самостоятельно рассуждать,- может, добыча будет богатой и тогда мы сохраним стадо? -- Я бы на это не особо надеялся, дичи в последние годы становится все меньше, олени и лоси ушли на восход солнца три зимы назад, а обратно так и не вернулись, старейшины решают, возможно, и мы уйдем в другие места. Старик задумался, к чему располагало медленное движение отары по проторенному годами пути. Поселок в этом довольно богатом месте построен был три поколения тому назад, так решили Властелины, когда в прежнем месте люди не могли больше собирать урожаи, да и луга оскудели, видимо, пришло время перехода на новое место, так говорят старейшины, но они ничего не решают, все будет зависеть от тех, кто спустится с небес за дарами. Переход на новое место, конечно, сложный, но предания говорят, что так всегда бывает, когда добыча сокращается, а поля перестают родить. Раньше Властелины даже убивали людей, чтобы те не умирали с голоду, но количество даров всегда должно быть одинаковым, их поселок вот уже три года едва сводит концы с концами, а население только сокращается. Вот и старший пастух уже постарел, скоро пора будет отправляться в чистилище, может, он и заслужил, чтобы вновь родиться на Небесах, а может, и нет, решать не ему. * * * -- Черт,- выругался я, отключившись от сознания старика. -- Чего надо? - Нано, как всегда, принял мое слово на свой счет. -- Да нет, это я просто эмоции свои вслух высказал. -- Лерыч, ты бы уж научился вместо чертыхаться ангелиться, что ли, а то меня поминаешь постоянно, а этого и не замечаешь. -- Не твоего ума дело,- огрызнулся ангел,- лучше расскажи, что там увидел, а то даже мне удалось только Разум увидеть и, кстати говоря, абсолютно Чистые Души. -- Тупые,- черт покрутил пальцем у виска,- ничего не содержат, даже ни о чем не думают, пустышки полные. -- Вот, я о том и хотел рассказать, эти люди находятся в рабстве, не владеют грамотой, ни шага в сторону, письменности нет, а согласно карте это высокоразвитая цивилизация. Странно как-то, не стыкуется. -- А кто такие Властелины Небес? - Сусанна внимательно слушала меня и не обращала внимания на пикировки черта и ангела,- может быть они тут главные? Хотя, брр, ненавижу рабство. -- Мне и не обещали, что будут благословенные Миры, надо нам,- неожиданно я почувствовал присутствие постороннего Разума где-то вверху, причем, взаимно, мне вдруг стало понятно, что он нас тоже видит,- тревога! Нас обнаружили, эвакуация! Пока я произносил эти слова, Нано наклонился к мангалу, взял кусок жареного мяса, и в этот момент короткая сиреневая молния ударила над его головой в спинку кресла-качалки, сжигая горячим пламенем то место, где только что находилась голова моего друга. Перемещение прошло быстро, но затратить энергии пришлось втрое больше, чем обычно, черт даже не понял, что его только что едва не убили, а когда разобрался и вспомнил, начал страшно ругаться: -- Ты что, совсем страх потерял? Маразматическую потерю памяти и инстинкта самосохранения приобрел, да? По твоему, мало мне досталось в Горном Доле? -- Нано, защита была в норме, нас никто не должен был видеть, а этих, в небе, я заметил слишком поздно, тут все проблемы с Аурой Мира, пробитая она, дырявая, охватить все вокруг невозможно, да и я был занят стариком, пришлось приложить немало усилий, чтобы добраться до его разума,- я пригласил всех в кают-кампанию, чтобы поделиться своими мыслями,- так вот, я пришел к выводу, что напавшие на нас и есть истинные хозяева этого мира, по ауре они ничем не отличаются от крестьян, только уровень интеллекта намного выше. В момент атаки я не ощутил присутствия магии, значит, их оружие технического плана, только непонятно, как они видят сквозь магический щит, странно все это как-то. -- Я ощутила глубокую старость, когда попыталась найти того пастуха, как ты меня учил,- Сусанна уже умела читать ауру, хотя только поверхностно,- а по состоянию организма он еще молод. -- Как ни странно, но ты права,- я пришел к такому же выводу,- он младше меня, ему от силы лет сорок, а по остальным признакам он уже давно перевалил семидесятилетний рубеж, возможно, это связано с нарушениями в Ауре Мира. Вот интересно, а как дела у тех, что наверху живут? Я уже говорил, что это рабы, те, кто обитает в долинах на поверхности, нам нужно сосредоточиться на тех, кто тут заправляет, чтобы понять этот Мир. Сомнительно, чтоб отсюда я смог изучить их, как это в других местах проделывал, но безоглядно лезть к ним тоже не стоит, они уже продемонстрировали свои возможности. Кстати, а где Талим? Стоило мне упомянуть имя алхимика, как внизу, там где располагалась лаборатория, что-то грохнуло, пол под ногами содрогнулся, в паркете образовалась рваная дымящаяся дыра, а в потолок ударил сиреневый луч и пробил насквозь, как картонку. -- Идиот! Что он там творит!,- Нано испугался больше других, поскольку заряд прошел буквально в сантиметре от его пятачка,- я сейчас из него форшмак делать буду, и не держите меня! -- Погоди,- урезонил я его,- давай для начала выслушаем его,- вот он уже идет. Талим в неизменном, заляпанном пятнами неизвестного происхождения, балахоне вбежал в помещение и начал осматривать пробоины, совершенно не обращая на присутствующих внимания: -- Феноменально! Невероятно! Грандиозный успех! -- Хм, уважаемый,- Лианарий похлопал его по плечу,- чему ты так рад, не пойму? Ты только что едва нас не убил. -- Ну, это, видимо, побочный эффект, но алхимия требует жертв! Ничто не остановит прогресс! -- Еще один такой эксперимент,- Шарон многозначительно положил ладонь на рукоять меча,- и наука понесет невосполнимую утрату в твоем лице. -- Глава 3. Властелины небес. Все время, пока мы пытались войти в ментальный контакт с местными пастухами, Талим по моему заданию занимался изучением странного однородного кольца вокруг планеты и обследовал территорию с помощью оптических приборов. Когда страсти после неожиданного выстрела наконец-то улеглись, он приступил к рассказу о том, что удалось узнать. Рутинное наблюдение за атмосферой быстро наскучило, алхимик жаждал деятельности и исследований, внезапно небо над планетой пронзили сиреневые молнии, похожие на след крупного метеора, только в обратном направлении, от поверхности к космосу. То, что не смог увидеть человек, зафиксировала техника: оказывается, все всплески молний оказались привязаны к тектонической активности, выбросы происходили именно там, где в данный момент было извержение вулкана, только с одной особенностью -- должны совпадать два параметра, само извержение и высокие заснеженные горы, которые тоже казались какими-то неестественными, поскольку климат в этом мире был довольно мягким, ближе к субтропическому, многие горы были просто лишены снежного покрова, а вот некоторые из них увенчались ледниками, хотя и не являлись самыми высокими рядом со своими соседями. Наблюдая за странными атмосферными явлениями, Талим обратил внимание на тот факт, что все "метеориты наоборот" в результате прилетали в кольцо, окружающее планету неровным эллипсом. Результатом наблюдений стало изъятие одного камня и исследование его свойств в лаборатории. -- Ну вот, результат этого вы все наблюдали,- Талим обреченно вздохнул,- откуда же я мог знать, что у этого кристалла отрицательно все, и масса и температура, да ещё и побочные эффекты возникнут. -- Мужик,- Нано все ещё не успокоился,- тут поподробнее, но поаккуратнее, чтобы без эксцессов. -- Так вот,- алхимик проигнорировал сарказм черта,- я пытался измерить массу, поскольку магия отрицала существование этой штуки, это же самое первое дело! Показания -- минус, вот так! Следующий шаг, это температура тела, которое я вижу глазами, а я еще не ослеп, хотя артефакты говорят, что там ничего нет. И этот параметр не там, где надо! Вы представляете, мне всё показывает, что камень холодный, ниже точки Смерти материи! Но, прошу меня не перебивать, я держу его в руках и ничего не ощущаю, типа, температура тела, хотя в тот же момент мои снадобья показывают совершенно противоположное. Этого не может быть! Вот тут я и решил нагреть кристалл, чтобы проверить реакцию. Дальше вы все видели, а я, Талим, далеко не дурак, и, черт, молчи по этому поводу! -- Эй, я бы, конечно, слова бы не сказал. Но ничего, что ты меня вот только что не убил, понятно, что твои чувства к моей персоне оставляют желать лучшего, но ты бы хоть приличия соблюдал, что ли, а то я так еще там внизу слепехундрил, что самому тошно, это я еще не говорю о здесь! -- Нано,- перебил Павлик,- будь проще, сядь на пол! Давай специалиста послушаем, что ли! -- Спасибо,- я постарался взять ситуацию в свои руки,- поймите, не все так просто в этом мире, что-то тут мутно, даже через Ауру Мира ничего не разглядишь, придется подобраться поближе, вами рисковать я не имею права, поэтому пойду один, ждите меня здесь. -- Король, я тут кое-что увидел странное,- Талим прокашлялся,- там, внизу, есть интересные кольца из заснеженных вершин, внутри которых что-то творится, туда слетаются время от времени все летающие острова. Не скажу, что это разумное движение, скорее напоминает сезонную миграцию, но в каждом из них есть то, чего нет, сиреневые кристаллы я имею ввиду, причем, весьма крупные. -- Вот, я о том и говорить пытаюсь, к хозяевам пора наведаться в гости, но, поскольку они весьма сильны, пойду только я. -- Эй, тормози,- таких слов от ангела я ещё не слышал,- Лерыч, сам не пойдешь, только под прикрытием, бери нас с чертом, это как минимум, неизвестно, на что способны местные, их совершенно не видно в астральном плане, они на любые подлости готовы! -- Да уж, Лианарий,- ответил я,- даже тебя они вывели из равновесия. Я тоже до последнего момента не видел нападавших, а они проигнорировали защитный купол, который даже архимагам не по зубам. Кстати говоря, молния Талима была точно такой же, как тот выстрел по Нано, вот только почему стреляли именно по нему. -- А вот тут как раз все просто,- ангел многозначительно поднял указательный палец,- черти во всех мирах ассоциируются со злом и тьмой, так что, можно сделать вывод, что местные хозяева владеют магией и видят незваных гостей, а остальных в нашей кампании от людей отличить намного сложнее. -- Не совсем так, насколько я понял из описания, мир этот технологией увлекается, магия здесь не развита, хотя странности с Аурой есть, это нельзя отрицать, как-то они воздействуют на нее, правда, не самым лучшим образом. Два дня я потратил на построение Поисковой Сети, такой же, как когда-то на Роннэале, только с учетом местных особенностей, поскольку в местах повреждений Ауры Мира она просто не работала. * * * Сармай, Небесный Властелин одноименного города сидел в тронном зале, который по обычаю находился на верхнем этаже самого высокого здания, подчеркивая таким образом статус хозяина, прислугу и советников он выгнал, предавшись невеселым мыслям о судьбе, своей собственной, города и мира. От роду ему было двадцать два года, уже три из них Сармай был Властелином, решая судьбы обитателей и рабов, что жили внизу. Был он довольно богат, шестьдесят семь поселений платили дань, обеспечивая всем необходимым, но счастья этот факт не добавлял. Недавно прочитанные дневники предков навевали невеселые мысли, старикам, давно ушедшим из жизни, не было повода не верить, а согласно их записям, еще каких-то пятьсот лет назад продолжительность жизни была совершенно другая, люди доживали до двухсот пятидесяти лет, находясь при этом в добром здравии, а теперь срок, отмеренный Небесному Властелину, измерялся какими-то четырьмя десятками, то есть, половину пути он уже прошел, время и неизвестный недуг не оставляли ему шанса, следовало торопиться. Жена его, дочь соседа по Кольцу, никак не могла забеременеть, хотя четвертый год они старались изо всех сил, если не будет наследника, поднебесный город Сармай обречен стать блуждающим, все население его покинет, перейдя под власть другого, более удачливого Властелина, который сможет обеспечить преемственность поколений. Нужно возобновить переговоры с другими Властелинами об объединении Колец, то дело, которым занимались дед, прадед и отец, другого пути нет. Щелкнув пальцами в ритуальном жесте, он призвал старшего советника: -- Что скажешь, чем порадуешь? -- Мы легли в дрейф, завтра встретим жениха сестры всемилостивого Вас, будет сватовство, только вот, согласится ли он... конечно, пять поселений в качестве приданого, это хорошо, но, насколько я знаю, население Круминая сократилось, как и у нас, на две тысячи верхних, а рабов у них достаточно. -- Не все ты понимаешь, тут другое важно, у моих родителей было двое детей, у них тоже, на этом мы и сыграем, Властелин уже дал согласие, другие претенденты этим похвастаться не могут, конечно, ему известно, что наследника у меня пока нет, но умирать я не собираюсь. Ну, а о приданом, так завещание предков никто нарушать не имеет права, а нам уже лишку того, что дают рабы. -- Ой, о них, кстати говоря, - советник закашлялся,- непонятное кое-что на днях случилось, один из Властелинов дал сообщение, что рабы взбунтовались, нарушили запретную зону, их, конечно, поразили из лучеметов, но никого не обнаружили, когда приблизились, только трава примята. -- Ты ничего не говорил об этом. -- Не считал достойным Вашего внимания. Последние волнения случались еще при Вашем прадеде, у нас, по крайней мере, все спокойно вот уже три поколения. -- Что важно, а что нет, это решать мне! Сармай раздраженно велел советнику удалиться и вновь погрузился в свои мысли. Подумать было о чем, инженеры и ученые из Кольца разрабатывали стратегию проникновения в верхние области, но нужно ли это ему и другим? Запасов силовых кристаллов и внизу более, чем достаточно, нужно заняться другими проблемами, например, неизлечимой болезнью, что поразила всех ныне живущих, иначе, как недугом, назвать этот факт нельзя, жизнь стала невозможно короткой, люди тратят три четверти ее только на обучение, а чтобы развиваться дальше, времени попросту не остается. Он вспомнил и попытку отца добраться до небесных хранилищ, тогдашний Властелин приказал поднять город вверх на небывалую высоту, надеясь достичь Звездного Пути, куда устремлялись все свободные силовые кристаллы, но вскоре стало тяжело дышать, не хватало воздуха, да еще холод небывалый сковал все вокруг. Они не смогли преодолеть и сотую часть пути, вынуждены были вернуться, Сармай с ужасом вспоминал те ощущения, намертво врезавшиеся в память с раннего детства. * * * Круминай прибыл в точно оговоренный срок, два города сблизились, коснувшись друг друга краями, Властелины встретились на мостике, перекинутом между улицами, пройдя сквозь строй почетного караула и, согласно обычаям, поднялись в тронный зал жениха. -- Брат мой, рад тебя видеть в здравии,- гость радушно улыбался, обнимая хозяина,- полны ли твои кристаллы силы? -- И я рад тебя лицезреть полным энергии. Расскажи же мне, Сармай, как себя чувствует твой наследник. -- Не время ему еще появляться на свет, но скоро это случится, город моих предков никогда не станет блуждающим! -- Да будет так вовеки веков,- Круминай сел на один из заранее подготовленных тронов, жестом приглашая собеседника поступить так же,- обсудим наш брачный договор. -- Да,- Сармай устроился и продолжил,- такое случалось не часто, когда Властелины разных Колец объединяли свои города, поэтому я придаю особое значение замужеству моей сестры и приданое выдаю немалое. -- Ты известен как умный правитель, почитающий обычаи, но предложения твои меня смущают, такого не было никогда. -- Круминай, ты сейчас старший в своем Кольце, я тоже, мы и только мы вправе решать, как поступить, пусть наш небывалый союз станет даром с твоей стороны на свадьбу. Я внимательно прочитал весь свод законов и обычаев, а так же дневники моих предков, такое уже случалось и протокол объединения Колец прописан подробно, ничего мы не нарушаем, только предки наши не смогли договориться. -- Да уж, раньше, как говорят книги, предпочитали войну и захват силой, никто делиться не хотел своими ресурсами, а теперь даже излишки появились. -- Вот! Мы к этому еще вернемся! У тебя сколько Властелинов? Семь? И у меня восемь, итого пятнадцать будет, кто после этого противится станет? -- Что ты задумал, Сармай, что-то я тебя не понимаю? -- Все просто, я вхожу в твое Кольцо в качестве партнера, равного, но ты старшим будешь, мы вдвоем сможем силой объединить остальных воедино, они почти все безвольны, я со многими говорил, просто живут и все, даже науку забросили, ни о чем не помышляют, эти не станут достойными противниками, а мы, в свою очередь, объединим усилия всех инженеров и ученых, чтобы победить недуг и уже наш срок продлить до уровня древних предков, хотя бы до двухсот лет. -- Ха, планы у тебя достойные, по крайней мере, звучат приятно для моего слуха. Бунтовщиков, конечно, мы убьем, остальные покорятся нашей власти, а потом наши наследники станут новыми Властелинами и мы достигнем звезд! Вот только, насколько я могу верить тебе, а вдруг ты завтра передумаешь и низвергнешь меня, пожелав сам править всем миром Небесным? -- Круминай, не думай даже об этом, власть меня не прельщает, я уже продумал эту ситуацию, мы просто напишем новую статью закона, в которой только ты и твои потомки будете Верховными Властелинами, а мой род будет сердцем науки. -- Хм, тогда, пожалуй, я соглашусь с твоей идеей, мне новые знания ни к чему, меня устраивает жить и править долго. Два Властелина, удовлетворенные переговорами, пожали руки и разошлись, чтобы приготовиться к свадьбе, которая состоится этим же вечером, жители Небесного мира привыкли все решать и выполнять быстро, срок их жизни не способствовал длительным размышлениям и церемониям. * * * -- Таким образом,- завершил я свой рассказ,- местные правители, именующие себя Небесными Властелинами, решили коренным образом присвоить себе власть. Надо сказать, разумное зерно в рассуждениях этого Сармая есть, только сделать это нужно было давным-давно. -- А что, - Нано довольно потер руки,- узурпация власти состоится, начнется нормальный бардак, вот тут мы свои проблемки и решим под шумок, а когда они очухаются, поздно будет, Хошники уже местечки себе забронируют. -- Нет, так не годится,- я не согласился со столь скоропалительными выводами,- а как же нарушение Ауры Мира? Сокращение их продолжительности жизни, снижение урожайности и прочие проблемы как раз и связаны с этими прорехами. -- А можно Ауру исправить,- осторожно произнес Лианарий,- например, как на Дуэте или в Мире? Там тоже не все в порядке было, но небольшое вмешательство помогло. -- Шарить начинаешь, нимбастик,- черт покровительственно похлопал по плечу ангела и подмигнул мне,- давай, Лерыч, пошамань слегка и все, проблема решена, а потом займемся всякой мелочевкой на предмет местных артефактов и драгоценностей, мне, например, кристаллы эти понравились, надо захватить пару и специалистам показать. -- Не так все просто,- остановил я их,- если бы можно было вот так взять и все исправить, Риолан давно бы это сделал, но он почему-то решил, что мир этот Обреченный, а этот демиург намного умнее и опытнее меня. Прежде, чем делать выводы, нужно уяснить причину нарушений в ауре Мира. С чего бы начать? -- Начни с самого простого,- Сусанна тоже внимательно слушала мой рассказ,- нужно побольше узнать об этом месте и его обитателях, чем они живут, о чем мечтают, ты знаешь, например, как у них власть устроена? -- Политическая система,- ответил я,- у них клановая, причем так построена, что переход из одного в другой невозможен, они свято хранят свои тайны, если ты раб, то и все потомки твои рабами будут и имен иметь не будут. Именно поэтому и стали в последнее время появляться блуждающие города, которые население покидает в случае смерти Властелина, если тот не оставил наследника. -- Кстати говоря,- Павлик посмотрел на меня,- а что, если нам наведаться не к хозяевам, раз они нас видят, а вот в такое брошенное место, может, там что-то сохранилось от прежних обитателей, не все же они с собой забирают, когда уходят. -- Точно! - Нано довольно потер руки,- будет, чем поживиться, да и искать там нас не станут, раз они туда сами не суются. Да и леталку нашу там припаркуем, чтобы туда-сюда не бегать постоянно, если лаборатория потребуется вдруг, а там уже и стратегию ты, Лерыч, разработаешь, а мы, конечно, поможем. -- Что ж, я, пожалуй, согласен, такой вариант видится мне наилучшим, остается только найти подходящий блуждающий город, желательно недавно покинутый. Насколько мне удалось выяснить, их направляют в сторону необитаемых приполярных областей, именно там мы и поищем. -- Глава 4. Блуждающий город. Начали мы поиск подходящего места с самых отдаленных мест, но вскоре были вынуждены приблизиться к цивилизации, поскольку города, дрейфующие в приполярных областях, были брошены очень давно, ветхие и казалось, что они вот-вот рухнут, а вместо зданий всю территорию покрывали руины, найти тут ничего было не возможно. -- Блин,- возмущался черт,- болтаемся тут впустую! Они что, специально после себя камня на камне не оставляют, типа, чтобы никому не досталось? Да среди этих развалин мы только и найдем, что окаменелые кости давным-давно вымерших доисторических зверей! -- Нано, успокойся,- приободрил я,- всего-то восемь мест посетили, причем, они действительно очень древние. Подойдем поближе, в пояс умеренного климата, там обязательно что-нибудь отыщем стоящее, только действовать будем осторожно, чтобы Властелины нас не обнаружили, неизвестно, какими средствами они обладают. -- Да,- согласился с моими словами ангел,- там, где мы побывали, почти не чувствуется аура Смерти, а она держится довольно долго, но впереди у нас очень много блуждающих городов, которые оставлены были совсем недавно, а руины вовсе не напоминают принудительное разрушение, больше похоже на обветшалость. -- Ваше Величество,- алхимик отвлекся от наблюдения за окрестностями,- прямо по курсу, километрах в ста пятидесяти, есть подходящий объект, на этот раз я даже различил нечто, напоминающее уцелевшие здания. -- Да, Талим, я тоже через Ауру Мира это заметил, она, кстати, при просмотре этих мест не дает пробелов и искажений. Присутствия Разума тоже не наблюдается, будем сближаться, всем быть наготове и смотреть в оба! -- Куда смотреть, во что? - Торгон не сразу понял, о чем я говорю. -- Просто будьте внимательными к мелочам и начеку постоянно, мало ли что. Корабль ускорился и за несколько минут преодолел разделяющее нас расстояние, я позволил себе такую роскошь, поскольку наличия Разума и особо больших прорех в Ауре Мира не обнаружил на нашем пути, да и мне самому не терпелось попасть в город Небесных Властелинов, пусть и пустой. Блуждающий город выглядел величественно: центральная башня, увенчанная шпилем, радиально расходящиеся от нее улицы, дома, как бы ступенями спускающиеся от середины к краям, все выглядело единым целостным сооружением, построенным по проекту гениального архитектора, для полноты картины не хватало только какого-нибудь водопада с искрами блистающих брызг и радугой. Для начала на малой скорости мы пару раз облетели вокруг, присматриваясь и прислушиваясь, все было спокойно и безмятежно, никаких признаков активности. -- Талим, посади корабль вон там, недалеко от центра, но не на радиальной улице, а между двумя домами, места там немного, но вполне достаточно,- я выбрал точку приземления, исходя из соображений естественной маскировки. -- Будет сделано,- алхимик, как самый опытный в пилотировании, взялся за рычаги управления,- я сам хотел предложить такое, но не успел, вы меня опередили. Талим плавно провел корабль между пятиэтажными строениями, которые находились в непосредственной близости от небольшой мощеной площади в самой середине города, и аккуратно посадил его, едва не задев стены соседних домов, чтобы заметить место нашего приземления в таком месте, нужно очень внимательно рассматривать все вокруг, а еще желательно знать как сам факт, так и приблизительно точку посадки. -- Хм, шеф,- Нано обратился ко мне,- а зачем мы вообще эту посудину с собой брали? А не проще ли было просто телепортом добраться, у нас же есть добро на посещение Брошенного мира, мобильность бы выше была, не привязывались бы к конкретной точке? -- Не совсем так, корабль это наша база, точка отсчета. Вспомни нашу первую попытку здесь высадиться, ты же сам едва не был убит, мы тогда удачно успели сбежать. -- Блин, а я и не подумал об этом! -- Так тебе нечем это и делать-то,- усмехнулся ангел. Я не обратил внимания на их перебранку, видимо, начинаю привыкать, вместо этого я еще раз внимательно проверил все вокруг на предмет постороннего Разума, убедился в его отсутствии и распределил обязанности на время первой вылазки: -- Расклад у нас такой: Торгон и Нано идут на нижние уровни, они у нас специалисты по подземельям, Шарон и Шерган займутся окраинами и первыми этажами,нужно осмотреть жилые и служебные помещения, Лианарий отправляется на верхние этажи домов, что построены вокруг центра, Сусанна и Офель остаются здесь, они обеспечат наблюдение и связь, ну а мы с Павликом наведаемся в апартаменты последнего Небесного Властелина этого города. На все-про все всем три часа, ни на минуту не задерживаться, раньше вернуться разрешаю. * * * Гном с чертом, следуя моим инструкциям, быстро нашли вход в подземелья, если можно их так зазвать, и углубились в лабиринт коридоров. -- Так, гномик, как договаривались, ты ищешь всякие коммуникации и механизмы, тут тебе нет равных, признаюсь, а я займусь продовольственными складами и всякими там хранилищами, это дело с детства по моей части,- Нано взял на себя командование сразу, как только они вышли из корабля. -- Согласен, хвостатик,- черт недовольно зыркнул на Торгона, но тот только широко улыбался,- заблудиться не боишься, а то темновато тут? -- Не переживай, Тьма -- моя родная стихия, как для тебя лабиринты. Погнали, встречаемся здесь через два часа, смотри в оба, не прозевай что-нибудь особенно ценное! Гном только усмехнулся и сосредоточился на помещениях, он не спеша шел вглубь, тщательно осматривая все вокруг, примечая самые незначительные детали, которые могли соответствовать механизмам. За очередным поворотом он наконец-то обнаружил некоторые изменения, из потолка выходили трубы различной формы и диаметра, круглые, овальные, даже прямоугольные, от совсем маленьких, не толще пальца, до метра и подключались к переплетению очень толстых, видимо, основных, которые в свою очередь уходили куда-то вглубь лабиринта коридоров. Пройдя еще немного, Торгон услышал и первые звуки, сначала слабые, а по мере приближения становившиеся вполне узнаваемыми, это было бульканье воды или какой-то другой жидкости. Нано, мурлыкая под нос веселую мелодию, спустился на несколько уровней ниже, где, согласно моим исследованиям, находилась сеть изолированных довольно больших помещений в шесть ярусов, напоминающих складские. -- Фу, ну воняет тут, как будто у местной лепехундры диарея вдруг разыгралась,- черт сморщил пятачок от резанувшего резкого запаха, - вероятнее всего я добрался, но тут явно делать нечего, только аппетит испорчу, а то и заразу подхвачу иномирную. Он спустился еще ниже и вошел в коридор из которого ничем подозрительным и неприятным не пахло, слева и справа находились ряды запертых дверей. Вот тут точно стоило поискать что-нибудь полезное, в первую очередь, конечно для себя. Используя свои навыки, которым он обучен был еще в начальной школе, Нано легко вскрывал замки один за другим и разочарованно двигался дальше, не понимая, куда же местные спрятали золото, серебро, камни драгоценные, украшения, артефакты, оружие. Эльфы разделяться не стали, решив, что вдвоем они больше смогут увидеть в этом месте, где все чуждо и непонятно магам Роннэаля. Первое, что им бросилось в глаза, так это полное отсутствие какой бы то ни было растительности, на всем пути они не встретили ни единого кустика, ни одной травинки, поэтому чувствовали себя очень неуютно, как будто попали в какой-нибудь Мертвый мир, хотя никогда там не бывали. В первом же доме, который по их пониманию, должен точно быть обычным жилым, их ждала неожиданность, весь первый этаж представлял собой одно большое помещение, похожее на мастерскую или лабораторию алхимика, в дальнем углу была узкая лестница на второй этаж, где они обнаружили комнаты, явно предназначенные для ночлега. -- Они что, всю мебель, кроме кроватей, с собой увезли? - Шарон изумленно осматривался,- ни одного стула, даже маленького шкафчика нет, ни одного предмета, говорившего бы о том, что это жилице было обитаемо. -- Может, это действительно какая-то лаборатория? - Шерган был удивлен ничуть не меньше,- хотя, тогда должны быть столы и стеллажи для книг или свитков, не писали же они лежа, хотя, кто их знает. -- Возможно, ты прав на счет лаборатории, уж слишком чисто тут, если не считать многолетней пыли. Ведь если хозяева переезжают куда-то, всегда остаются какие-то мелочи, обломки, обрывки. -- Согласен, давай, пойдем, посмотрим другие места, может, что-то обнаружим. Ангелу повезло больше, в первом же доме он обнаружил следы пребывания человека, увидел на одном из этажей несколько статуэток, аккуратно стоявших вдоль восточной стены, складывалось впечатление, что выставлены они были в музее или на витрине магазина на продажу. Он обошел все помещения и пришел к выводу, что здесь проживала неблагополучная, вернее, очень бедная семья, в доме даже кухни не было, правда присутствовали водопровод и канализация, обстановка в комнатах была весьма скудная, только самое необходимое: стол, стулья, кровати, небольшой шкаф для одежды и книжная полка. Причем, не было следов панического или хотя бы спешного бегства, вся мебель находилась на отведенных ей местах, никакого мусора. Обойдя несколько домов он увидел абсолютное сходство в обстановке, различались только фигурки, отличались домашним скарбом только строения разной этажности, чем ниже, тем проще обстановка, а трехэтажные и вовсе напоминали казармы для солдат. * * * Мы с сыном едва не опоздали к сроку, назначенному мной самим, настолько увлеклись апартаментами хозяина этого города. Самое высокое, в семь этажей, здание располагалось точно в геометрическом центре летающей платформы, вверх оно устремлялось ступенями, чем-то напоминая очень крутую пирамиду. Нижние этажи мы осмотрели только мельком, ничего интересного там не нашлось, обычные помещения, вроде столовой, выше были явно жилые помещения, весьма просторные, но скудно обставленные мебелью, хотя довольно искусно украшенной резьбой и барельефами. А вот самый верхний этаж оказался интересным, центральное помещение, в которое вела единственная широкая лестница, представляло собой, по всей видимости, тронный зал. Первое, что мы увидели, это скелет, сидевший на высоком стуле, поднятом над полом на высокий постамент, часть костей уже осыпалась вниз, но человеческие очертания были вполне узнаваемы. -- Вот он, последний Небесный Властелин этого города. -- Интересный у них тут обычай хоронить мертвецов,- Павлик оглядел зал, - а что, тут сидеть только он мог, остальным стоять? -- Я думаю, что город был превращен в усыпальницу, или гробницу, называй, как нравится, именно потому, что у хозяина не было наследников и после его кончины город стал блуждающим, покинутым всеми обитателями. Здесь пусто, пошли, осмотрим другие комнаты, здесь должно быть что-то вроде личного кабинета или библиотеки, если, конечно, беглецы не утащили все ценное с собой. -- Пап, вот тут что-то похожее есть,- Павлик громко позвал меня из соседней комнаты. Действительно, он нашел то, что требовалось: вдоль двух стен стояли высокие, под самый потолок, стеллажи, уставленные книгами, а третью украшали портреты богато одетых людей, явно парадные. -- Ну и что толку от этой библиотеки, - произнес Нано после того, как я закончил свой рассказ,- читать-то по-местному мы все равно не умеем, кулоны-переводчики тут не помогут, придется местного заарканить и допросить с пристрастием, если хотим что-то узнать, хотя и такой вариант займет много времени. -- Вот тут ты не прав,- у меня уже давно на подобный случай было все готово, я просто достал свою книгу заклинаний, мой основной учебник,- вот здесь, на самой первой странице, есть очень ценное заклинание Абсолютной Памяти и Понимания, и если первую часть произносить в данной ситуации не стоит, ни к чему забивать голову излишними сведениями, а вот вторая нам весьма пригодится завтра, когда наведаемся в ту библиотеку еще раз, но уже все вместе. Ну, а пока, за ужином, поделитесь своими впечатлениями и находками. -- Вот это другое дело, правильный базар,- черт довольно потер руки и приступил к уничтожению продуктов с завидной скоростью, не забывая при этом рассказывать и давать комментарии,- пустышка тут, нутром чую, поверьте в мою мудрость. Летучие эти, похоже, при всей своей крутости, понятия не имеют о холодильниках или консервировании продуктов, все там такое, что без противогаза и защитного костюма лучше не соваться, но это сверху, внизу и в самом деле склады, но никаких сокровищ там нет и в помине, замки на месте, следов взлома нет, значит, увезли с собой, не совсем они дураки. -- Не знаю, я, кончено не уверен, но не помню, чтобы мне попалась какая-либо информация о наличии у них финансовой системы, возможно, такой и не существует. -- Не знаю,- поддержал Шарон, Шерган при этом согласно кивал головой, - есть ли у них деньги, но золота мы видели не мало, в самых неожиданных местах, например, трубы в домах покрыты им, по крайней мере, снаружи точно. И учтите, что наше впечатление такое, что мы были в самых бедных, если не сказать нищенских, районах, если уж у этой части трубы золотые, то что говорить о сильных мира сего! -- Тогда совсем странно,- ангел, используя свои магические возможности, сотворил над столом несколько объемных картинок,- обратите внимание, я посещал довольно зажиточных горожан, вернее сказать, их дома. Трубы там тоже золотые, некоторые аксессуары выполнены из серебра, но в то же время статуэтки, не знаю, кого конкретно изображающие, но явно почитаемого, поскольку находятся в парадном месте, выполнены или из гипса или из известняка. Если честно, в нормальных мирах поступают наоборот. -- Линчик, у тебя точняк крышу сорвало,- Нано покрутил пальцем у виска,- кукушка к бабушке уехала и там политического убежища попросила. Ну где ты видел трубы из гипса? Тебе на мозги пора гипс ставить! -- Торгон, расскажи, что у тебя, - я проигнорировал в очередной раз пикировку, надеясь на благоразумие и воспитание Лианария. -- Хм,- откашлялся в бороду гном,- ну, что тут сказать, не знаю даже, похоже, многие законы механики и магии им не знакомы, я по тем самым трубам шел, едва не заблудился, чудно как-то все тут. Так вот, в зависимости от сечения труб, у них есть две жидкостные системы, независимые. В одной вода, тут опять разница, если круглая -- холодная, а овал означает горячую, а если есть острые грани, ну, там, квадрат, трапеция, пятиугольник, то там точно масло, какое и для чего я не понял, но все пути ведут сюда, в центр поселения. Как я это понял? Да очень просто, мы, гномы, самые мастеровые среди всех, разобраться в такой примитивщине для нас, тьфу и растереть! Я видел резервуары и с тем и с другим, они действуют и сейчас и все качают, куда задумано, если это и не наши сородичи делали, то уж точно очень похоже. -- Это,- вставил слово Талим,- гидродинамика называется, наука такая алхимическая, я знаком с ней, ни чуть не уступает механике, а то и превосходит. Кстати, если позволите, я тоже дам краткий отчет. Вот, в принципе, он и закончился, едва успев начаться. Никакого пульта я не нашел, но побывал на самом дне, возле границы летающего острова. Так вот, там сосредоточены те самые сиреневые кристаллы, что мы наблюдали во внешнем кольце вокруг планеты, причем, они опутаны очень сложной, но геометрически выверенной системой труб, которые имеют витую форму, о чем, кстати говоря, не упомянул многоуважаемый гном. Витиеватость их включает в себя все перечисленные им формы и, на мой взгляд, служит неким катализатором воздействия на низкоуровневые, на уровне примитивных инстинктов, базовые свойства упомянутого минерала. -- Молодец, Талим,- похвалил я,- как раз в тот момент, когда я нашел подобие центра управления, Павлик позвал меня в библиотеку. Именно такой формы, как ты описал, трубы и торчали там, заканчиваясь разной формы и цвета рычагами, причем помещение имело круговой обзор, разве что, за исключением нижней части, но, если учесть особенности их общественного строя, то все сходится! -- Тогда поспешим в место, найденное Вами,- глаза алхимика полыхнули уже знакомым мне и опасным для окружающих ярким пламенем осенившей его гениальной идеи,- этот город будет принадлежать нам, и только нам! -- Стоп,- урезонил я его,- никаких поспешных выводов мы не делаем, первое дело это безопасность и прочтение библиотеки, извлечение основных сведений об устройстве Небесного мира, поймите, что Риолан не причислил бы его необоснованно к категории Обреченных. Наша первоначальная цель отныне -- Блуждающие Города. -- Хм, позвольте и мне вставить слово,- Шерган смущенно откашлялся,- Шарон, если помнишь, мы видели в некоторых домах ниши, в которых стояли, как мы оба решили, изваяния. Это я о том, что там были вот те самые витые трубки, только маленькие, а вели они к устройству, в основании которого был маленький сиреневый кристалл, по форме напоминающий хорошо ограненный бриллиант, думаю, это тоже не простое совпадение. -- Ха! Согласен я с тобой, остроухий друг мой,- Нано покровительственно похлопал по плечу говорившего,- тут я больше скажу: цель и содержание глубоко взаимосвязаны единой сутью великой цели! -- Ты сам-то понял,что только что сказал? - Лианарий постучал пальцем по лбу, намекая на тупость высказывания. -- Э ты, курица,- черт мгновенно вскипел,- не тебе с твоим оперением и единственной извилиной от нимба в мозгах понимать суть моей нетленной речи! -- Тихо! "Когда в товарищах согласья нет, на лад их дело не пойдет, и выйдет из него не дело, только мука ",- я был вынужден процитировать слова из басни Крылова, чтобы урезонить вечных спорщиков,- вы что, хотите провалить все наше мероприятие? Молчите и помиритесь, иначе я вас обоих выгоню! -- Нет, не хочу, я уже помирился,- мгновенно последовал ответ дружным дуэтом. -- Глава 5. Умершие знания. В этот раз мы все вместе пришли в башню Небесного Властелина, чтобы исследовать библиотеку, командный центр управления и еще несколько помещений, в которые я еще не заходил. -- Чур, мне только нижние,- гном, едва увидев книжные полки, побледнел,- мне просто выше без лестницы не достать. -- Не переживай, коротышка, мы тебя подсадим,- черт отвлекся от разглядывания резьбы на мебели, которая его интересовала намного больше содержимого книг. -- Нет, Торгон, - успокоил я его, - ты на пару с Талимом пойдешь в рубку, будете изучать принципы управления этим городом, а заодно и присмотришь, чтобы наш излишне любопытный исследователь ничего не трогал. -- Пожалуй, я согласен, кузнец и механик из меня намного лучше, чем библиотечная крыса, пошли, алхимик, и смотри у меня, руки-то не распускай! Все дружно начали хохотать над двусмысленностью слов, даже Офель, а Торгон непонимающе смотрел на нас, как на ненормальных. -- Ладно, шеф,- черт первым пришел в себя,- давай, рассказывай, что ищем и гони свою понималку. -- Что нам нужно, я вам точно не скажу, - после того, как по моей инструкции каждый дважды вслух произнес заклинание Понимания, я распределил друзей по библиотеке,- но точно, что-нибудь полезное, особенно касающееся их принципов полета и все про оружие, хорошо, если поймем, как они смогли сквозь магическую маскировку увидеть. Понимаю, что объем тут огромный, но нам вовсе и не обязательно читать от корки до корки, достаточно для начала определить тематику каждого фолианта и выбрать подходящие, остальное можем сделать и на корабле, сюда они все равно не придут, так что, можем слегка по мародерствовать. Сам же я занялся осмотром комнат, пропущенных во время первого посещения, надеясь найти там что-то вроде личного кабинета правителя, где он мог хранить нечто особенно важное и ценное. Три помещения выглядели, как близнецы-братья, однозначно предназначенные для пребывания только двух человек, к такому выводу склониться меня заставил тот факт, что из обстановки в них находилось всего по два стула, один напротив другого, только на разной высоте, понятно, где сидел хозяин, а где его гость, то ли для допросов, то ли для приватных бесед с глазу на глаз, ничего стоящего и интересующего меня. Пришлось вернуться в центральный зал и обдумать, я осмотрел этаж Истинным зрением, Аура этого города была почти в норме, за исключением нескольких разрывов, которые уже стремились затягиваться, так что, от моего взгляда ничего не ускользнуло. Между библиотекой и одной из допросных обнаружилась еще одна комната, небольшая, но входа в нее не было видно, но за одним из книжных стеллажей толщина участка стены была чуть тоньше остальных, именно там я и обнаружил скрытый проход в то самое место. Тайное помещение было точно так же обставлено со спартанской лаконичностью, но, по сравнению с остальными, шикарно: вместо обычных в этом доме стульев в середине располагался небольшой мягкий диван, так, чтобы сидевший на нем видел вход, широкий и длинный стол перед ним чем-то напоминал земную мебель, предназначенную для компьютера, только по бокам на полках вместо дисков были поставлены книги, как и под столешницей, всего около шести десятков томов разного размера и возраста, некоторые выглядели довольно древними. Здесь точно должно храниться нечто тайное и особо важное. На столе лежала раскрытая книга, возле которой я увидел письменные принадлежности, что-то вроде знакомых шариковых или гелевых ручек различной расцветки, видимо, здесь Небесный Властелин делал какие-то записи, интересно, что он писал. "Приходит мое время уйти, тайный недуг сделал свое дело, нет от него спасения, а я еще молод, мне всего пятьдесят три года, отец жил шестьдесят, дед восемьдесят. Вместе со мной и город Рапсоной отправится в вечное путешествие, пополнит Кольцо Блуждающих, никто и никогда не прочтет моих записей и не почерпнет мудрости из моего дневника, но такова моя судьба..." Это были строки на чистом листе белой бумаги, написанные ровным красивым почерком по диагонали, как бы подводя итог жизни хозяина. Не очень веселый абзац, но предыдущая информация может оказаться более содержательной и, вероятно, полезной. Я собрал все книги и отправил телепотром в кают-кампанию, разберемся с содержимым в более уютной обстановке. На одной из стен была нарисована карта мира, довольно подробная, но очень мелкая, читать на ней ничего не возможно, но стоило мне магически увеличить изображение, как сразу стало понятно, что хозяин точно пользовался увеличительной оптикой, местность была прорисована до мельчайших подробностей. Не обнаружив больше ничего интересного, я поднялся по крутой узкой лесенке, что вела под купол дворца и к своему удивлению наверху обнаружил еще один центр управления, такой же, как и этажом ниже, только меньший по площади, вместо стен были окна, дающие возможность кругового обзора с самой высокой точки города, что вполне логично и очень практично. Я посмотрел в ту сторону, где мы посадили наш корабль и к немалому удивлению увидел тень как раз в том самом месте. Ее же не должно быть! * * * -- Нано, Талима сюда, быстро,- буквально заорал я. -- Слушаю, ваше величество,- прибежавший алхимик был слегка напуган столь неожиданным вызовом. -- Ты что творишь? Совсем о безопасности и скрытности нашей миссии не заботишься? Вот, полюбуйся! -- Что это? Тень от корабля? Но защита в полном порядке, я дважды проверял перед уходом, - Талим потряс головой и еще раз посмотрел в окно, не веря собственным глазам. -- Вот и я о том же, нужно срочно возвращаться и разобраться, так мы можем в любой момент попасть в некрасивую ситуацию. -- Шеф, ты чего всполошился-то,- спросил Нано, когда мы спустились вниз и я приказал сворачивать осмотр и возвращаться,- какое такое чудо ты увидел? С защитой все в полном порядке, посмотри сам. -- Что за чертовщина,- выругался я, посмотрев в окно, никакой тени там не было. -- Я тут не при делах, - черт воспринял мои слова в свой адрес,- может, это тебя глючит? -- Одинаковые галлюцинации у двоих сразу не бывают, да и с ума сходят тоже по одиночке,- парировал я,- мы оба видели, хотя я и проверил, защита на месте. -- Элементарно, не кипятись, давай просто поднимемся туда еще раз и ты сам убедишься, что у тебя было просто помутнение какое-то, а химик просто с перепугу увидел то, что ты хотел. В окне верхнего центра управления городом тень присутствовала, при этом снизу оба эльфа в один голос утверждали, что ее нет. Над странностью задумались уже все, а Павлик задумчиво произнес: -- Свет. -- Что? При чем тут освещение, я не понял тебя. -- Там, в библиотеке и тронном зале обычный дневной свет, белый, так сказать,- начал объяснять сын,- а тут, обрати внимание, если ты не заметил до сих пор, он розоватый, да и стекла сами какие-то другие. Я молча выругал себя за оплошность и проверил Истинным Зрением оба помещения: внизу было все в порядке, а здесь стекол просто не существовало, хотя глаза их видели и руки ощущали. Неожиданно я вспомнил, о чем рассказывал недавно Талим, в магическом плане сиреневый кристалл отсутствует, здесь был точно такой же эффект. -- Дошло, кажется,- я поделился мыслями с остальными,- спасибо, Павлик, а то я что-то тупить начал, никак не сообразил. -- Надо проверить эту твою теорию экспериментальным путем,- многозначительно сказал черт,- достанем отсюда кусок окна и возьмем с собой, заценим из другой точки, например, от скелета. Стеклореза с собой никто не захватил? -- Согласен,- идея мне понравилась, я извлек адамантовый меч, который достался мне во время битвы с Высшим клоном Маргуна,- Лианарий, давай на ту сторону, я сейчас вырежу, но кусок выпадет наружу, ты придержи и неси сюда. -- Хорошо, - ответил ангел,- ой, не получается телепортироваться, сейчас, сейчас... Хм, могу только вверх или вниз, через это стекло никак, как будто оно из хладного железа сделано или еще из чего-то мощного антимагического. Я попробовал вонзить меч в кристалл, он с трудом но прошел насквозь, что меня немало удивило, ведь самый прочный материал, даже мифрил, я им разрезал, как разогретое масло, а тут приходилось сильно давить, чтобы был результат. В конце концов мне удалось вырезать немного неровный кусок приблизительно полметра в поперечнике, ангел его подхватил, поскольку окна имели наклон наружу, но возвращаться ему пришлось обычным путем, телепорт вновь отказался активизироваться. * * * К вечеру, закончив исследование библиотеки Небесного Властелина, которого мы теперь знали по имени, я собрал команду в кают-кампании, чтобы подвести итоги сегодняшнего рейда, книг, не считая тайной библиотеки, набралось почти с сотню довольно солидных фолиантов, конечно, не все они содержат полезную для нас информацию, но проверить нужно все. Вернувшись на корабль мы еще раз убедились в антимагических свойствах того самого стекла из сиреневого кристалла. -- Теперь понятно, как им удалось нас тогда обнаружить,- сделал вывод я,- вот только интересно, каким образом они умудряются делать такие вещи и обрабатывать этот материал, мне с трудом удалось разрезать его адамантом, у них что, есть и этот металл в промышленных количествах? -- Не, Лерыч, ты чо,- Нано замотал головой,- среди демиургов точно идиотов нет, эта штука очень опасная, особенно в ненадежных руках, знаешь же, что адамант называют не иначе, как "смерть богов", самое большое, сколько встречается в одном мире, так это пара десятков килограммов в чистом виде и еще столько же может быть в примесях. -- Согласен,- я тоже сомневался, что в Небесном мире есть подобное месторождение,- этим займемся чуть позже, сейчас, думаю, нужно решить главную проблему: как нам спрятать корабль, тут, между домами, не вариант, нас легко обнаружат, а народ они не гостеприимный, могут и обстрелять. -- Есть у меня мысль,- взял слово Торгон,- сейчас только что придумал. Если вот в таком пятиэтажном доме, который на казармы похож, убрать все внутренние стены и перекрытия на трех уровнях, то он не рухнет, это я вам как строитель гарантирую, то вполне возможно переместить наше обиталище внутрь, как я понял, этот самый материал сквозь стены не видит. Реализация идеи гнома отняла у нас остатки вечера и сил, так что добраться до книг мы смогли только следующим утром, теперь, наконец-то, чувствуя себя в относительной безопасности, для начала я предложил ознакомиться с содержанием и по нему определить, что заслуживает внимания в первую очередь, меня интересовали история, оружие, наука и технология. Дело нашлось для каждого, а я занялся изучением личного дневника последнего хозяина города. -- Ну что, попалось что-нибудь значащее,- после трех часов чтения я утомился от познания "великих" дел Небесного Властелина, которые заключались в наказании непослушных, деловых переговорах с коллегами и паре военных конфликтов с другими городами,- а то мне тут такая "нетленка" попалась, что уже глаза в кучу собираются. -- Точно, шеф,- Нано потер в предвкушении руки, - пора обменяться мнениями за плотным обедом из семи блюд, мне тоже местные географические особенности порядком поднадоели, давай, накрывай поляну. -- У меня тоже мало полезного,- Павлик изучал тему вооружения,- точнее, совсем ничего, вот только пара картинок. -- Стоп,- Лианарий заглянул через плечо сына и ткнул пальцем в изображение,- я вот такие предметы видел, но решил, что это какие-то ритуальные статуи, слишком уж они странные. А что там про них написано? -- Обмундирование и вооружение стража-хранителя, вооруженного лучеметом, образец, насколько я понял, последних трехсот лет. -- Принцип действия, устройство,- Нано почуял возможность поживиться новыми сведениями,- зачитай все, с чувством и выразительно. -- Да нет тут ничего такого,- Павлик покрутил в руках книгу, - только названия и назначение отдельных частей, общие сведения. -- Что, и технологии производства даже нет? Тогда -- пустышка очередная. -- Почему сразу пустышка? - Павлик посмотрел на ангела,- вон, Лианарий видел такие комплекты, а если они исправны, можно их испытать, тут содержится инструкция по использованию, конечно же, не полная, но понять можно, куда нажимать и что произойдет в результате. -- Там только про это? - Нано явно заинтересовался. -- Ну, это последние главы,- сын пролистал пальцем книгу назад,- начало рассказывает о луках, копьях, каких-то паровых стрелометах, как я понял, это вроде наших автоматов и пулеметов, есть глава и об огнеметах, это похоже на напалм, оружие ближнего боя, хотя и мощное, а вот лучеметы описаны особенно тщательно. -- А давайте возьмем один для исследования, раз уж их там много и есть описание, - глаза Талима буквально полыхнули. -- Э...,- Лианарий перевел взгляд на зияющую обугленную дыру в полу, все присутствующие мгновенно проследили за ним ,- а может, не стоит? -- Так,- опомнился я, - пока не поймем, как и что здесь работает, не проводим никаких опытов, это касается всех, разрешаю один комплект амуниции разобрать на части. Кстати, а о сиреневых кристаллах там ничего не упомянуто? -- Не уверен,- ответил Павлик,- но есть позиция, одна из основных, которая называется "силовой кристалл формы шестьсот одиннадцать", вот в этой трубе, я бы назвал ее стволом. -- Подозреваю,- Талим сразу все понял,- что это он и есть, только строго определенной конфигурации, в алхимии есть такой раздел, когда от формы зависит результат. Возможно, я случайно попал в нужную точку нужным воздействием, вот и получил молнию. -- Между прочим,- произнесла Сусанна,- мы с Офель тоже не любовные романы читали и кое-что узнали. Слово Кольцо вам ничего не говорит? -- Насколько мне стало понятно,- ответил я,- это некая политическая организация, на Земле это называлось бы картель, если бы дело касалось коммерции. Небесные Властелины объединились в такие Кольца, есть один глава и члены какого-то совета при нем, остальные участники разделяют низшие должности, типа силовики, обслуга, рабы, всего у них восемь кастовых уровней. -- Нет, вот тут ты не прав, у тебя же есть карта этого мира, покажи,- королева подошла к созданному мной прямо в воздухе плану,- смотри, видишь вот эти круглые горные образования, о которых мы в самом начале говорили, что они похожи на искусственные? Вот это и есть Кольца, что-то вроде столицы или, скорее, центральной базы летающих городов. -- Интересно,- задумался я,- а это вполне похоже на правду, здесь мы не обнаружили никаких заводов или больших мастерских, а ведь все оборудование нужно где-то производить, да и ремонтировать в воздухе такую громадину весьма затруднительно. -- Да,- подключился Шарон,- я вот здесь в исторической книге нашел несколько рисунков, довольно реалистичных, как будто маги делали, на них изображено что-то подобное. -- Что тут гадать-то на кофейной гуще,- Нано уже готов был действовать, он все еще мечтал поживиться местными сокровищами,- надо пробраться туда и все на месте выяснить, если уж не получается отсюда разглядеть. -- Тут нужно действовать особенно осторожно,- урезонил я его,- магическая маскировка нам не поможет, как и защита, причем я проверил Ауру Мира в таких местах, там, где обнаружил разум, аномалии самые сильные и свежие, нет даже намека на исправление, как здесь. -- Ну, тогда действуем, как шпионы,- не унимался черт,- изготовим маскировочные костюмы, у нас вон, целые эльфы есть, а это неплохим мастера на такой случай. Наблюдать и разведывать будем прямо на месте, не впервой, помнишь, в Черной Подкове тоже пришлось ножками топать, магия там сбоила. * * * -- Ты все еще смотришь на Миры с позиции земной науки, пойми умом и сердцем, ученик, вселенский Мультиверсум многообразен, у твоей родной цивилизации еще очень мало знаний. -- Дудин, я никак не могу понять, что это такое. Разум подсказывает ответ, но какой-то фантастический, ну не может вещество иметь отрицательную массу, да еще и температуру ниже абсолютного нуля, при этом оставаясь теплым на ощупь. Это противоречит всем законам физики. -- Вовсе нет, осведомленность землян в этой области оставляет желать лучшего, просто верь тому, что видишь и чувствуешь. -- Глава 6. Кольцо. Что такое Кольцо? Вот уже третий день я ломал голову, стараясь разгадать эту загадку. Сусанна и Офель дали мне один из главных ключей, название было связано со странными круглыми впадинами, окруженными отвесными заснеженными скалами. То, что у местных эти места имели какой-то особенный статус, было вполне понятно, будь такие на Земле, они бы точно стали оккультными, а в нынешнее время еще и предметом исследования ученых и туристической Меккой. Первоначально я решил, что это не что иное, как следы падения крупных метеоритов, ну или жерла потухших вулканов, но в большинстве из них наблюдалась активная деятельность Разума, хотя большего я определить так и не смог, не смотря на все мои способности, там наиболее сильно проявлялись нарушения Ауры Мира, пришлось мне вспоминать опыт первого посещения Роннэаля, когда я пользовался заклинанием узкой нити, чтобы узнать намерения местных жителей. Пусть этим и пользуются только начинающие, зато надежно, правда, исключительно в зоне прямой видимости. Идея пришла внезапно, как раз тогда, когда Талим обнаружил целых два Блуждающих города возле одного такого места, причем оба лежали на поверхности, буквально прислонившись к отвесным скалам, вполне удобное место, чтобы укрыться от любопытных глаз и понаблюдать. -- Торгон,- попросил я, когда решение окончательно сформировалось в моей голове,- ты сможешь быстро организовать еще одно такое убежище прямо под носом у врага? -- Так это, можно, конечно, только часа три надо бы. -- Отлично, как только прибудем, начинай действовать! -- Знаете, что мне удалось обнаружить? - Талим все время разбирал и исследовал обмундирование воинов, которое нашли в городе,- это не просто костюм, тут и оружие, и приспособление для летания, и оптические приборы наблюдения, и запас продуктов, одним словом, полная автономная экипировка. А самое главное, что все комплекты абсолютно одинаковые. Когда такие изделия делаются вручную, каждый в результате получается другим, а тут как близнецы. Это означает, что у них есть фабрики, а здесь таких мы не нашли, да и места маловато, опять же, руда, топливо, наверняка где-то на поверхности есть большие промышленные центры, надо бы их найти и посмотреть, как они все это изготавливают. -- Подозреваю, что это и есть Кольцо,- Лианарий многозначительно поднял вверх палец, - надо там побывать. -- Логично,- согласился я с ангелом, - только действовать нужно осторожно, мы не знаем всех их возможностей и способностей, но кое-что уже испытали на собственной шкуре. Вот те два странных города, что упали на поверхность, вероятно, разрушились и заброшены, надеюсь, там искать не станут, да и Аура Мира в той области относительно спокойная, проколов почти нет, а вот с другой стороны гор все с точностью до наоборот. -- И что это означает? - Нано задал мне вопрос, ответ на который я не знал. -- Понятия не имею. Пока выяснил, что для левитации они используют свойства сиреневых кристаллов, их отрицательную массу, которая создает обратную силу притяжения. -- И я пришел к такому же выводу,- глаза алхимика вспыхнули, в них появился тот самый дьявольский огонек, который показывал его возбуждение и желание бегом броситься в лабораторию. -- Талим, тихо будь,- остудил я его пыл,- осторожнее, этот материал не вписывается в привычные для нас правила и законы, вспомни вот ту дыру в полу, структура корабля способна к самовосстановлению, но только не в этом случае, лишние трупы нам вовсе не нужны! Есть у меня идея, так и будем действовать. * * * С собой я взял только Нано и Шергана Орвиля, темного эльфа, выбор мой был обоснован тем, чтобы каждый из нас, в случае нестандартной ситуации сам мог бы о себе позаботится, дополнительно добавил каждому амулет перемещения, настроенный на возвращение на корабль. Место мы выбрали с противоположной стороны среди холмов невдалеке от большого города, который более всего походил на один гигантский завод. Перед нами в долине высились хаотично расположенные дымящиеся трубы, до слуха доносился гул и грохот, воздух пропитался запахами гари и дыма. -- Интересное место,- сказал я, когда мы надежно укрылись маскировочными накидками, которые изготовили специально для этой миссии эльфы без применения магии, - вся периодическая система элементов в наличии, причем, в промышленных масштабах, за исключением, разве что, нефти и газа. -- Чего ты тут только что сказал?- Нано ничего не понял. -- Все вещества тут есть, вот я о чем, любые, чего бы душа не пожелала. Все это место, окруженное скалами, представляет собой огромное жерло вулкана. -- Они что, специально устроились на пороховой бочке,- черт постучал пальцем по лбу,- ничего умнее не могли придумать? А если это все рванет? -- Еще не знаю,- я начал прокладывать магическую нить, чтобы найти Разум, который способен дать нам информацию, получалось с большим трудом,- но точно скажу, что Аура Мира в этом месте напоминает большое решето. -- Страшно здесь и грязно,- темный эльф, привыкший к экологической чистоте гор и лесов Роннэаля, чувствовал себя далеко не лучшим образом,- на Мире и то лучше было, даже Неверия меньше пакостил. Интересно, они специально себя убивают, это вроде религии их, такое самоубийство? -- Тут я с тобой, друг мой остроухий, полностью согласен, у нас, в Нижних Мирах, и то чище на порядок,- Нано принюхивался и морщился, согласно кивая головой,- во всех отношениях. Мы за Аурой особенно тщательно следим, никогда не пакостим там, где живем, а эти, похоже, ничего просто не замечают. -- Да, так быстро продолжительность жизни в четыре раза сократилась,- поддержал дроу,- а они ничего не делают, умирают, даже не став зрелыми. -- Я, похоже, нащупал кое-кого,- мне удалось наконец-то найти одного из ученых и установить канал связи, к которому я тут же подключил друзей,- давайте, послушаем, чем они тут дышат. -- Нано, - Шерган задумчиво посмотрел на черта,- мне кажется, что тут будет извержение вулкана, а это на твой Мир похоже? -- Хм, сразу так не скажу, что-то есть, но мы так не свинячим там, где живем. -- Но души-то твои?- дроу начал переживать за сохранность собственной души, ощущая особенности этого Мира,- мне как-то не по себе, не хочу, чтобы я так жил потом. -- Ну, и что ты тут паришься? Нормально все, ты же контракт не подписывал, хотя, если хочешь, я тебе прямо сейчас организую. -- Нет, я не спешу. -- Твоя воля. Понимаешь, у нас освещенность чуть сдвинута, обычным зрением выглядит как полумрак, но ты же и тут видишь нормально, - Нано пустился в рассуждения,- вот ты считаешь себя убийцей, типа, заранее определен в ад, а вот и зря, парниша, ничего сей факт не значит. Пойми, душа, это предмет всеобъемлющий, много у нее есть граней. Чтобы к нам попасть, это еще заслужить надо, как и в Верхним, нимбастому не верь, ну, как и мне, впрочем, мы тут свои цели преследуем. На самом деле ничего страшного нет в том, просто вся сущность души очистится от налета цивилизации и как новенькая отправится дальше, да ты не переживай, тебе еще рано об этом задумываться, хотя знать и полезно, так, для общего развития. -- Интересные, конечно, вы тут беседы ведете,- вмешался я,- но не кажется, что слегка отвлеклись от нашей цели. -- Нашел что-нибудь,- черт мгновенно переключился,- давай, посмотрим, чем они тут дышат. * * * Старший исследователь Варнас в последний раз проверил все расчеты и еще раз убедился в правильности выводов, в центральной части Кольца, на глубине около километра созревал выброс, первый за последние пятьдесят лет. Вовремя, потому что старая жила начала уже терять температуру, для выплавки металлов приходилось тратить больше времени и горючего топливного носителя, теперь главная задача -- направить выброс в нужное русло и не дать случиться землетрясению или спонтанному извержению. Свою работу его служба выполнила точно и вовремя, теперь дело за командой инженеров и техников, ему остается только наблюдать и осуществлять общее руководство процессом. Каналы для подвода естественного теплоносителя были приготовлены заранее, сейчас предстояло пробурить скважину в место предполагаемого выброса и организовать сброс излишков, если такие будут. -- Всем службам, - Варнас обратился по внутренней турбосвязи к подчиненным,- желтая степень готовности, излучатели и экскаваторы на исходную, отсчет начитаю через тридцать минут, всем доложить. -- Головной готов! -- Резервные выдвигаются! -- Сброс на позиции! Слушая отчеты Старший исследователь на минуту отвлекся, размышляя о судьбах мира Кольца, за которые он нес ответственность. Самую большую тревогу вызывали у него медицинские службы, конечно, все в пределах нормы, никаких отклонений или известных науке недугов, но он по собственным ощущениям понимал, что где-то в чем-то что-то уже давно идет не так, слишком быстро стали стареть и умирать люди, о низших сословиях он вовсе не беспокоился, от тех ничего не зависело, а вот свет науки, такие как он сам, безвозвратно теряли ценные знания, просто не хватало всей жизни, чтобы понять мудрость предков, едва-едва успеваешь освоить силу знания, как приходит твое время. Хорошо, что Сармай, Небесный Властелин, понял то, что Варнас пытался до него донести, сила объединенных Колец сможет найти причину, пусть и живут не долго, как предки, но количеством можно решить проблему раз и навсегда, тем более, что именно ему была обещана должность научного координатора. У соседей, в частности у Круминая, были в резерве неплохие вирусологи, только вот знания их, по мнению Варнаса, не использовались должным образом, а причину недуга стоило искать именно там, среди невидимых малых микроорганизмов, которые способны убить, будучи незаметными. Возможно, развитие технологии и загрязнение земель в Кольцах и привело к такой странной мутации, вот жаль только, что раньше никто о том не задумывался, как бы не стало слишком поздно. Конечно, Старший исследователь не питал особых иллюзий, ему осталось лет пять-шесть, но если его последователи найдут и устранят причину столь ранней смерти, то он уже прожил свою жизнь не зря. От размышлений Варнаса отвлек сигнал датчиков подземной активности, извержение вот-вот должно было начаться, он тут же вдавил кнопку "красной" готовности и головной излучатель расплавил земную кору, создавая искусственный выход для раскаленной лавы, вспомогательные тоже начали прожигать канавки для оттока излишков, по всем параметрам, недра в этот раз готовы были извергнуть не малое количество жидкого базальта. Столб дыма, огня и пепла взметнулся выше многокилометровых гор, окружающих Кольцо, но только на мгновение, все службы отработали слажено, Старший исследователь остался доволен своими подчиненными, отработали слаженно, стихию обуздали быстро, даже сотрясение земли было слабым, только несколько стекол пошли трещинами, и то на нижних уровнях, где вместо силовых кристаллов использовался кремний, лава послушно пошла по заранее подготовленным каналам, питая своей энергией заводы. Варнас вдруг ощутил, что кто-то в упор смотрит на него, как будто даже читает мысли, он испуганно оглянулся, но в пункте управления он был один, рядом никого, как и должно было быть по регламенту. Странное чувство пропало так же неожиданно, как и возникло. * * * Ментальный удар в момент разрыва Ауры Мира был настолько сильным, что я на мгновение потерял сознание, зрение отказало, вестибулярный аппарат взбунтовался, верх и низ поменялись местами, магическая энергия широким бурлящим потоком покидала меня. С большим трудом я сосредоточился, кое-как смог прекратить отток Силы и осмотрелся, друзья лежали без признаков жизни, только на уровне Ауры я ощутил, что они еще живы, но времени для их спасения не так много. Собрав остатки энергии, для чего пришлось подключить камни, что я до сих пор носил с собой на поясе, удалось организовать портал телепортации до корабля, который забрал мои последние силы, мир вновь погрузился в темноту. Сознание на этот раз возвращалось нехотя, медленно. Вскоре после первого проблеска я услышал слабые голоса, как будто доносящиеся откуда-то издали, сквозь ватную стену, хотя ощутил, что источник звуков находится рядом и это разговаривают мои друзья и родные, значит, мне удалось вернуться. -- Валера, что там произошло,- встревоженный голос Сусанны я узнал,- на вас напали? -- Нет,- я смог ответить только через несколько минут, ощутив прилив жизненной энергии, которую вливала в мой опустошенный организм моя жена, сильная целительница,- это они извержение вулкана остановили, а нам досталось потому, что мы маги и оказались рядом. -- Да по нам стукнуло,- Павлик тоже был рядом,- в один момент все приборы отказали, и электроника и магия, как раз тогда, когда грохнуло там. -- Как там Нано и Шерган? -- Они в порядке, опасность позади, спят, им больше досталось. -- Да, они используют магическую энергию только ту, что накопили,- я понял, что послужило причиной,- ману из них в один момент выкачал разрыв в Ауре Мира, мне больше повезло, потому что я способен преобразовывать и использовать внешние Силы. -- Возможно и так, - подключился Лианарий, ему тоже пришлось не сладко,- только находиться здесь смертельно опасно даже для высших существ, мы даже не знаем, в какой момент они повторят это ужасающее воздействие, а если произойдет это ближе к нашему месту, последствия могут стать несовместимыми с самой Жизнью. -- Тут ты прав,- согласился я с ангелом,- только для начала нужно восстановить силы, даже у меня их не так много. -- Техника, кстати,- произнес Талим,- нас тоже подвела, двигатели не работают, энергетические запасы опустошены полностью, на пополнение хотя бы до минимального уровня уйдет несколько дней, никак не меньше. -- Вывод напрашивается сам собой,- с грустью в голосе произнес Павлик,- мы тут застряли. -- Не так все страшно, здесь довольно спокойное в плане Ауры место, из Кольца сюда никто не суется, они своими делами заняты, так что мы в относительной безопасности, а я пока расскажу вам то, что удалось узнать и понять. Вся проблема этого Мира заключается в присутствии сиреневых кристаллов, обладающих казалось бы невозможными для вещества свойствами -- отрицательной массой и внутренней температурой ниже абсолютного нуля. Местные обитатели научились использовать их для своих нужд, но совершенно техническими методами, при постепенном нагреве кристалл меняет массу в сторону плюса, таким образом они используют их для полета, как индивидуального, так и летающих городов, а вот если резко повысить температуру, произойдет энергетический выброс, те самые лучи, которыми нас обстреляли в первый раз, причем магически от этого не защититься никак и одновременно происходит разрыв в Ауре Мира, который техногенная цивилизация никак не фиксирует. Вот этот факт и привел к тому, что срок жизни людей сократился в разы с того самого момента, как они начали интенсивно использовать свойства сиреневых кристаллов. -- Какая такая бесстыжая наглая морда поимела столько наглости,- мой рассказ был внезапно прерван пришедшим в чувство чертом, который находился до сих пор в своей каюте, а я организовал открытый астральный канал, чтобы все могли наблюдать и, что называется, держать руку на пульсе,- чтобы нарушить мое законное уединение, на которое я имею неоспоримое право в соответствии с Конвенцией Миров?! Извращенцы! А если бы я неожиданно пожелал воздух изменить свойственным живым разумным особям способом, вы бы тоже присутствовали, да? Чо ржете-то? -- Не переживай, друг мой хвостатый,- Лианарий едва смог произнести слова, буквально задыхаясь от смеха,- астрал запахи не передает, считай, что мы в безопасности. -- Сам ты куренок ощипанный! -- Так,- резюмировал я под общий хохот,- с Нано все в полном порядке. Готовимся к возвращению. -- Глава 7. Поражение. В мире под названием Небесный я потерпел полное поражение, не видел возможности спасти цивилизацию, не говоря уже о решении проблемы Хо, да даже себя толком не смог обезопасить. -- Тебя никто не заставляет спасать все миры, ученик,- я мог и не рассказывать все это Дудину, он все прекрасно знал, скорее, это нужно было мне самому,- тем более такие. Ты же понимаешь, что тебе предложены самые бесперспективные миры из разряда Брошенных, почти у всех нет будущего в области Разума. -- И Небесный как раз из таких,- со вздохом подтвердил я,- вот только как мне определить, что подходит для Хо? -- Думай, как они, почувствуй себя в мире местным обитателем и Хо одновременно. Понимаю, это не привычно для тебя, но во многих местах ты столкнешься с теми, кто на людей не похож не только внешне, но и по образу мышления, научись воспринимать мир, как они и ты найдешь правильное решение. * * * -- Ну, я вижу довольно простое решение,- Нано, окончательно оправившийся от шока, усиленно налегал на еду и философствовал, предлагая быстрый выход,- эти гаврики небесные фактически сами себя убили, нам их не оживить, так что и пытаться не стоит. Какой вывод напрашивается? Правильно, поможем им побыстрее отойти в мир иной, где души их обретут вечный покой, Ауру Мира ты, Лерыч, подлатаешь, не впервой тебе, и запустим хошников. Пусть себе размножаются, никому не помешают. -- Тут я вынужден согласиться, хм,- Лианарий поддержал,- с моим извечным противником, этим людям уже не поможешь, что явственно читается в их Судьбах. -- Все не так просто,- возразил я, - не все Миры могут быть заселены людьми, Небесный тому яркое подтверждение, он и Разум несовместимы. -- Ну. так и мы тебе про тоже самое говорим,- черт прищелкнул пальцами,- если спешишь, то просто поторопим их, вот и все. -- Хо, они же тоже разумные, вы забываете об этом., пусть и не похожи на нас и образ их мыслей нам во многом не понятен, но Разум у них присутствует, а это означает, что рано или поздно они разберутся в свойствах сиреневых кристаллов и история повторится. А этот факт означает, что задание я провалю, если переселю Хо в Небесный мир, там просто не должно быть Разума в любой его форме. -- Ну, вот, опять сложности,- Нано принялся ворчать,- а ты не спрашивал у Демиурга, где его мозги были, когда он творил, а? Тут такую кучу проблем навалил, что целые мы разобраться не можем, да еще и мое ценное здоровье неоправданному риску подвергаем, кстати, надо с него компенсацию востребовать, ну, типа, за причиненный моральный вред жизни. -- Э, это ты о чем говоришь,- я перебил его,- выбор сделал я, он только предложил, и в том, что мы потерпели там поражение, некого винить. Ты же не думаешь, что нам для такого предложат готовое решение? Ты бы еще Истинные Миры попросил на выбор! -- А что, не помешала бы парочка,- нисколько не смутился черт,- конечно, туда у нас и без разрешения есть свободный доступ, но если заиметь все права, хуже не будет. Хотя, я с тобой согласен, сам бы тоже ничего стоящего не предложил бы, особенно, когда просто так отдать надо, без всякой выплаты дивидендов. А о проигрыше ты не переживай, тут никто, даже я не застрахован, тем более, что контрактов ты не подписывал, а зря, кстати говоря, надо было все условия поставок обговорить заранее. Я тебе сейчас расскажу кое-что, чтобы настроение поднять, только вот этот пусть помалкивает. -- Это ты о чем? -- Да так, дело, можно сказать, житейское, помнишь колдуна того, некроманта, ну я еще контракт с ним подписал? Так вот, вернулся он из похода, вчера как раз, притащил с собой кучу магического хлама, про золото и драгоценности, похоже, забыл просто. Короче, пустышка, как и в Небесном у нас с тобой. Так вот, к чему я клоню: контракт-то у меня подписан по всем правилам, чем я и воспользовался, убедил его, что он нарушил пункты сто пятьдесят восемь, семьсот тринадцать и тысяча четыреста восемьдесят девять. Хочешь, зачитаю? Нет? Ну, ладно. В общем, мое поражение я обратил в победу, ну, по крайней мере, в длительную отсрочку, ненадлежащее исполнение условий контракта со стороны заказчика позволяет исполнителю выдвигать дополнительные условия. Вот тебе и польза, не то, что просто на словах сделка, тут соображать надо! -- Понятно,- усмехнулся я,- помню я твои варианты контракта, слава богу, когда заключал с вами, почитал. А что за хлам, говоришь, он нашел? И где? -- На севере Барьерных гор, в каких-то там подземельях,- черт пожал плечами,- я в подробности не вдавался. Пучок сушеных змей принес, десятков семь, говорит, ценные какие-то, я думаю Талиму показать, может снадобье из них сделает для ускорения роста рога, а то после Небесного медленнее процесс пошел, я постоянно слежу, заметил, что на три четверти миллиметра меньше подрос, чем за прошлую неделю. Ну и меч какой-то, судя по внешнему виду, гномы местные ковали, симпатичный такой, на твой прежний похож, только явно старинный и магия в нем сеть не слабая, только не могу понять, как ее пробудить, не получается. -- Я тебе могу кое-что посоветовать,- я прекрасно знал характер рогатого друга,- ты Торгону покажи меч, он сможет разобраться, а в качестве оплаты предложи ему тех самых рептилий, они все равно тебе не нужны. * * * Гном долго рассматривал боевой артефакт, в котором с первого взгляда узнал творение древних мастеров его племени. -- Судя по надписи, - Торгон со знанием дела провел рукой по долу, на котором были в два ряда нанесены древние руны,- это работа Гарнуна, мастера кузнечного дела, которого благословили боги, когда он выковал этот великий меч, о нем у нас легенды ходят, но считалось, что Пять Лезвий навсегда сгинул. -- Нет, как видишь, - я тоже почувствовал мощную магическую ауру артефакта. -- Надо же, - гном ухмыльнулся,- мы тогда, в подземельях, во время нашего первого приключения, рядом с ним были и прошли мимо. Видимо, боги не хотели, чтобы он вновь вернулся в Роннэаль. -- Что, настолько опасен? - глаза Нано вспыхнули в предчувствии наживы. -- Смотря для кого. Вот тебе, черт, он совершенно бесполезен, даже вреден. Он изготовлен так, что только настоящие обитатели нашего мира могут пользоваться его мощью, если ты попробуешь им сражаться, он мешать тебе станет, да так, что все мастерство не поможет справиться с ним. А вот если я, например, на бой выйду, вооружившись им, врагу не устоять, даже дракону. -- Ну ты и загнул, коротышка,- черт не поверил словам, - да тебе и до коленки такого, как Гром Темной Ночи, не дотянуться, даже если подпрыгнешь выше собственной головы, не заливай тут мне! -- Сеча! - Торгон неожиданно вскинул меч. Рядом с артефактом материализовались пять одинаковых полупрозрачных лезвий, которые слегка дрожали, как будто готовые ринуться на врага, только не знали, кого нужно убить. Все это я ощутил и увидел, стоило гному прокричать ключевое слово, на всякий случай пришлось активизировать вокруг воинственно настроенного друга защитную сферу, чтобы он ни кого не убил в боевом порыве, магия ощущалась не шуточная, стихии Смерти и Воздуха причудливо переплелись,такого союза Сил я еще не встречал, как и скрытой мощности в артефакте, хотя до активации и присутствовало необычно большое количество, но сейчас вдруг как будто из ниоткуда увеличилось в десятки раз. -- Победа,- уже спокойным голосом произнес гном и призрачные лезвия растворились внутри меча, ощущение мощи пропало. -- Фига се, игрушка,- черт не на шутку испугался, - правильно, что вовремя потеряли, а еще лучше, чтобы и не находили вовсе. -- Кстати говоря,- Лианарий обвинительно ткнул Нано в грудь,- это благодаря твоему контракту эта штука нашлась,скажи спасибо, что попала в наши надежные руки и не будет использоваться во имя зла. -- Слышь, Торгон,- черт не обратил внимания на реплику, поскольку был поглощен собственными планами,- а ты сможешь сделать так, чтобы эта штуковина меня слушалась? -- Нет, не могу. Магическая суть закладывается во время ковки и неизменна. -- Ну, тогда забацай мне такой же, под меня заточенный, я тебе еще пару функций добавлю из моего Адского Аспида. Во моща будет! -- Нано, чтобы такое повторить хотя бы,- гном улыбнулся, понимая амбиции черта,- мне сотен восемь лет учиться надо, потом столько же тренироваться, да еще и Божественное Благословение получить требуется, в чем лично я серьезно сомневаюсь. -- Ну, с последним проблем не будет,- не унывал черт, кивнув в мою сторону,- Демиург тебя устроит? Я договорюсь. -- Знаешь, Нано,- охладил я его пыл,- не буди лихо, пока оно тихо, нам и одного такого лишку будет, а тебе достаточно твоего оружия и способностей. * * * В этот раз планета выглядела просто идеально, особенно если учитывать, что Разума здесь не присутствовало, климат близкий к тропическому, не слишком жарко и высокая влажность. Мы расположились на широкой песчаной косе на берегу спокойной полноводной реки. Аура сбалансированная, совершенно спокойная, о чем я в первую очередь сообщил друзьям, но на всякий случай поставил защиту и продолжил наблюдать. -- Хорошее местечко для курорта,- Нано довольно потянулся,- позагорать, порыбачить, шашлычков организовать, выспаться от всей души, никто не побеспокоит, красота, одним словом. Даже жалко такую прелесть хошникам отдавать. -- Решение я не принимал, просто рассматриваю очередной вариант,- а тщательно обследовал Ауру нового мира. -- Ну-ну, - черт зевнул,- занимайся, а нам надо организовать собственный досуг, какие предложения будут? -- Я тут заметил животных недалеко,- Шарон воспользовался собственной магией Леса,- может, охоту организуем? -- И то дело,- гному идея понравилась,- прогуляемся, развеемся. -- Я не против, только будьте осторожнее, здесь встречаются весьма крупные экземпляры. Команда друзей скрылась в прибрежных зарослях, ведомая эльфом, который точно определил место, где паслись животные, похожие на овец, а я на всякий случай стал за ними наблюдать. Эльф, шедший впереди, вывел их на опушку леса, дальше находился широкий луг, где мирно паслись животные, вот только размеры травоядных удивили всех, баран оказался размером с двухэтажный дом. Торгон первым оправился и извлек недавно приобретенный артефакт, подал условный сигнал и начал осторожно подкрадываться к добыче. Дичь не обратила внимания на столь мелкого человека, тем более, что подобные здесь не обитали. Пять лезвий вылетели и в мгновение ока преодолели разделяющее охотника и добычу расстояние, доли секунды понадобились, чтобы острейшие мечи отсекли барану голову, жертва упала, как подкошенная, но на этом удача отвернулась от моих друзей. Хищники, даже большие размером, чем травоядное, со всех сторон бросились и меньше, чем за минуту оставили охотников без добычи, на такую мелочь, как члены отряда, они даже не обратили внимания. -- Блин, развлеклись охотой, называется,- Нано, как всегда, ворчал, оставшись недовольным,- кто же знал, что тут овечки размером с пару лепехундр будут. -- Да, я и сам такого не ожидал,- Шарон пребывал в недоумении, крутя в руках боевой эльфийский лук,- магия Леса говорила, что тут просто травоядное животное мирно пасется. Мое оружие, как почти у всех, бесполезно оказалось, шерсть у зверя такая, что стрела должна быть метров пять длиной, чтобы достать до плоти и поразить. Торгон полезен был, да разве что, самострел Павлика мог помочь, и то, не успели мы даже близко подойти к добыче, ее мгновенно разорвали и сожрали хищники, а те еще крупнее, нам ни как не справиться было с ними. -- Такой трофей пропал, - черт сокрушался о потере,- прикинь, эти волки даже череп разгрызли, а кости там тоще меня будут. Жалко, такую голову бы над камином повесить, всем на зависть! -- Так я же вам предлагал,- я уже знал о неудачной охоте во всех подробностях, поскольку наблюдал через Ауру Мира,- магией воспользоваться. -- Нет, это не то,- Шарон покачал головой,- охота должна быть честной, один на один с добычей, тогда и удовольствие настоящее получишь, а магию применять стоит только тогда, когда с голоду умирать готовишься и других вариантов нет, иначе весь эффект пропадает. А трофей действительно был бы достойным, я вот взял несколько волосков из остатков шкуры, смотрите, каждый из них не меньше двух метров длиной, а густота просто поражает, как будто овцы живут где-то в холодных землях. * * * Планета эта, не имеющая названия, поскольку имя миру обычно дают его разумные обитатели, оказалась довольно своеобразной: светил в этой системе присутствовало два: солнце и его спутник, меньший по размеру, но такой же горячий, а орбита была эллиптическая и смещенная в одну сторону. Сейчас было начало лета, когда расстояние до звезды приближалось к минимальному, и сказывалось влияние раскаленного спутника, такой период продолжался четверть местного года, в течение которого все формы жизни переживали период максимальной активности -- роста, размножения, развития, по мере удаления от источника тепла и света температура на поверхности стремительно падала, все замирало, переходя в состояние спячки. Морозы, доходящие до ста градусов ниже нуля по шкале Цельсия, продолжались половину года, остальное время занимали весна и осень, переходные времена. Именно по этой причине животные и были очень крупными и обладали длинной густой шерстью, не только травоядные, но и хищники. Не самое уютное место с точки зрения климатических условий, но отсутствие Разума вполне подходило для решения моей проблемы, как и наличие теплых относительно мелководных морей и присутствие большого количества теплокровных животных, которые были излюбленной пищей для Хо, правда, это только в теплое время года, половина периода обращения была губительна для моих подопечных. -- А что, Лерыч,- Нано выслушал меня и сделал свои выводы,- вполне, если проще нет решения. Ты же у нас крутой творец, поменяй орбиту, сделай тут тепло круглый год и заселяй! -- Не так все просто, представь, если резко поменяется климат, большинство животных вряд ли приспособятся и просто вымрут, как и растения, а это нарушит экологический баланс системы, можно запросто получить еще один, как минимум умирающий мир. Да и Хо адаптировать к местным условиям не так уж и просто, они же чешуйчатые, теплой шерсти у них нет, да и в спячку впадать они не привыкли, особенно на такой долгий период, местная зима по продолжительности равна почти двум годам на Роннэале. -- Не, как я понял, тебе нельзя изменять хошников, - черт хохотнул в кулак,- да и как, интересно бы увидеть, ты на чешуе шерсть овечью вырастишь. -- А это означает,- сказал сын,- что мы потерпели очередное поражение, ну, опять проиграли, как на Небесном, только по другим причинам. А что, нормальных миров не предвидится? -- Вовсе нет, Павлик, - ответил я, - это еще не проигрыш, здесь можно найти выход, хотя и довольно трудоемким способом, не лучший вариант, конечно, но у нас еще множество вариантов есть в запасе, мы только второй обследуем. -- Вот это правильно! - Торгон потряс кулаком, - ничто так не закаляет воина, как горечь и тяжесть поражения, это намного лучше легких незаслуженных побед, которые только расслабляют! -- Хм,- не согласился Лианарий,- так мы, вроде как, ни с кем и не воюем, миссия наша абсолютно мирная и благородная. -- Ангелочек, - тут же съехидничал Нано, - а ты уже и забыл, как мы на Небесном по мозгам наполучали за просто так? Чем тебе не войнушка? Просто мы -- бойцы невидимого фронта, во как я умно сказанул! -- Глава 8. Бурс-Рох. Выбор следующего мира занял у меня несколько дней, разнообразие, конечно, поражало. Измерения, населенные гуманоидами, сходными с людьми, я решил пока оставить, все наши прошлые приключения так или иначе связаны были именно с подобными местами, а вот с альтернативными мне еще не приходилось иметь дела. Склонился я к такому варианту еще и потому, что Хо были совершенно не похожи на людей, и не только внешне, стоило прислушаться к совету Дудина и попробовать понять тех, кто совершенно на нас не похож. Подобных миров вполне достаточно, естественно, каждый из них не является благополучным, иначе мне не предложили бы. Единственный опыт общения с совершенно непохожими существами, что у меня был в копилке знаний, это те самые Хо, чью проблему и предстояло решить. Драконов к существам чуждым я никак не мог отнести, поскольку не взирая на их внешние отличия, суть их Души абсолютно соответствовала человеческой, как и взгляды, определения, даже сам образ мысли, здесь же придется столкнуться с чем-то совершенно иным, только не понятно, насколько. Информация, как всегда, была минимальной: мир пригоден для колонизации, населен Разумом, есть две независимых расы, обе негуманоидные, используют магию, технология практически не развита, перед заселением необходимо решить проблемы и адаптировать условия для проживания. Первичную разведку я решил провести один, воспользовавшись, как обычно, Нуль-Мир-Связкой, чтобы не было заметно моего длительного отсутствия. Прибыл я в спокойное на мой взгляд, место, рядом, на расстоянии в пару километров, наблюдались признаки Разума, там были представители одной из разумных рас Бурс-Роха, именно такое двойное имя носил этот Мир. Первое, конечно же, подробное сканирование Ауры, здесь все спокойно, абсолютный баланс Стихий, разве что, присутствовал недостаток животной жизни, но в пределах разумного, здесь же обитали разумные. Поисковая Сеть быстро нашла то, что мне именно сейчас было необходимо, но результат поставил в тупик, мысли этого существа оказались совершенно мне не понятны. Кормление, враг, тревога, желание смерти, череда образов обрушилась на меня, подобно извержению вулкана, и никаких слов, мыслящие создания, на каком-бы языке они не разговаривали, обычно давали мне информацию в нормальном для восприятия виде, а тут просто набор ассоциаций и ничего более. Я принял решение приблизиться и попробовать в личном контакте узнать что-то полезное. Применив к себе ауру одного из безопасных, на мой взгляд, травоядных животных, я выдвинулся вперед, наблюдая за двумя десятками Разумов прямо перед собой, других признаков активности я не наблюдал на всех уровнях восприятия. Внезапно у меня возникло ощущение агрессии, направленной против меня, вернее сказать, моего облика, которым я прикрывался попытка сменить вид на другое живое существо ни к чему не привела, Сила Зла не уменьшилась, а скорее наоборот, усилилась. Прямо передо мной, как будто из ниоткуда возникли шесть жутких тварей, хотя я уже представлял себе облик местных жителей, но, тем не менее, содрогнулся: гиганты под три метра ростом, стоящие на двух ногах и размахивающие четырьмя руками интенсивно двигали двумя парами челюстей, весьма устрашающими на вид, при всем этом шли они целенаправленно в мою сторону. Повинуясь инстинкту самосохранения, я активизировал позаимствованное у Танцора из Благомирья заклинание, подняв ураган камней и направив в сторону агрессора, которым я посчитал приближающихся монстров. Результат был самым неожиданным, вернее сказать, его отсутствие: огромные кузнечики, как я их окрестил за внешнюю схожесть, ловко перехватывали летящие со скоростью пули булыжники, не зависимо от размера, и отправляли в обратный полет, ни один из моих снарядов не достиг своей цели. "Убьем, убьем" - эхом звучали в моей голове ассоциации, перефразированные в понятия, понятные человеческому разуму. Защита, конечно, спасла меня от убийственного града, но единственное, что мне оставалось в этой ситуации, так это отступить, переместившись на полторы тысячи километров к северу, чтобы нападавшие гарантированно потеряли мой след. Успокоение мое длилось очень не долго, вдруг, буквально через несколько секунд, прямо передо мной возникли восемь... меня, причем, аура была совершенно точной, даже мне было не под силу различить материализовавшиеся клоны самого себя, пришлось срочно ретироваться домой, на Роннэаль. * * * -- Ты чо, совсем страх потерял, да? - Нано упер руки в бока и орал, как будто его резали без наркоза, - куда сунулся без моего нормального прикрытия?! Да еще и к чудикам всяким, никто, даже умудренный я, не знает, что там у них на уме! Ладно, так и быть, прощу тебя, поскольку жив ты и, вроде, здоров, хотя последнее стоит особенно тщательно проверить на предмет неожиданных инфекций. -- Черт, не ори на Демиурга! - Лианарий тоже повысил голос, хотя для него это не свойственно,- тебе, убогому, не дано понять помыслов высоких, так что, придержи свой поганый язык, исчадие ада! -- Помолчи, нимбастый, я в отличии от тебя, варежкой не щелкаю попусту, дело говорю и делаю. Ты же вообще ничего не знаешь о мирах нелюдских, знаю, брезгуете вы теми, кто на них не похож, а мы вот нет, всех привечаем, поэтому и знаем много. -- Эй, спорщики,- перебил я,- так вы тут до второго пришествия дискутировать будете, а делу это не поможет. -- Все, стоп,- Лианарий, как самый дисциплинированный, сразу же переключился в деловое русло,- как они выглядят, можно полюбопытствовать? -- О! Кажется, я кое-что понимать начинаю,- Нано посмотрел на созданный мной образ, поднял вилку и стал использовать ее в качестве указки, - есть тут одна дельная теория, вот послушай и подумай: у этих творений есть лишняя пара конечностей. Сколько разумных мы не встречали, у всех ровно по паре -- две ходилки, две хваталки, ну, и у некоторых еще две леталки, но каждый раз только пара, а тут на лицо излишек хватательных конечностей, целых четыре штуки, вот они и суют их везде. Да, и обрати внимание, что жевалок у них тоже четыре, явный перебор: хватают и глотают, удивительно, что мозги у них развились, да еще и Душа присутствует. -- Чертик,- ехидно ухмыльнулся ангел,- а тебе не кажется, что ты тоже попадаешь под свою идиотскую теорию, у тебя тоже есть лишняя конечность -- хвост, если, конечно, не считать рогов. -- Ой, тупая ты голова с двумя ушами и нимбом,- парировал Нано,- функциональное назначение забываешь учитывать. Или ты раздачу мозгов проспал? -- Да ладно вам,- я обратился к черту,- поподробнее расскажи, а то мне тоже показалось странным, прямо, насекомые какие-то, только огромные. С магией играют свободно, Воздух у них родная стихия, а скорость реакции вообще невообразимая, Танец легко отбили. -- Хм,- Нано на секунду задумался,- а крылышек ты у них не заметил? Не, Линчик, это я не в твой огород камень кидаю, просто твари эти мне до ужаса саранчу напоминают. А что они едят? -- Абсолютно травоядные,- этот факт мне удалось выяснить,- чем-то напоминают газонокосилки, я понаблюдал, после них голая земля остается, да и пара крыльев у них имеется, но рудиментарные, не летают точно. -- Все, я вывод сделал,- черт попытался изобразить умный вид,- это точно саранча, странно, что умная. Кстати, а ты не заметил, своих они не едят? Нет, да? Странные насекомыши, хотя, под саранчу подходят, не мелкую. Много их? -- Миллиардов десять, причем только мужских особей, о противоположном поле ничего не ведаю. -- Фигасе,- Нано сделал круглые глаза,- да тут на лицо перенаселение, ты баб еще добавь столько же штук. -- А ты учти и то,- добавил я,- что это только одна разумная раса, а их там две. О второй, правда, знаю еще меньше, но они точно там живут. -- Делись информацией,- Лианарий тоже вспыхнул желанием узнать новый Мир во всех подробностях. * * * Бурс Собственный кормился на поляне его Соты, сегодня его очередь, только нужно следить за Другими и Дикими, чтобы не приближались к Кормильцам, что шли впереди и собирали сладкий нектар цветов для Королевы Улья. Ему стоило быть очень внимательным, сегодня утром на соседней поляне он был свидетелем присутствия Другого, тот, конечно, не напал, как обычно, но пришел, вел себя довольно странно, как будто пытался стать членом Соты, поведение не типичное, но вполне понятное, они всегда стремятся проникнуть к Королеве Улья и убить ее. Все, кто вкушает Плоть, есть враги, и не важно, Думающие ли они, как и те, что покушаются на Поляны Кормления Соты. Смерть, Служение, Разум, Единение... Кровавя Молния разорвала дикого быка на мелкие кусочки, разметав останки по полю, корм будет расти лучше, Бурс Собственный остался собой доволен, чужак не проник на его территорию, удобрив своей плотью землю вокруг. Удовольствие и Наслаждение Победой, теперь можно продолжить кормиться, вокруг тихо и спокойно, только корм растет. Повезло, что нет Других, с этими намного сложнее, они маскируются, даже невозможно отличить от Улья, только счет помогает, не просто так проверяют десять раз всех, кто идет на Кормление. -- Пап, хватит тут ужасы рассказывать,- сын слушал мой рассказ и ему не понравилось,- ты сам-то понял, что говорил только что. -- Не все я понял,- пришлось признаться мне,- да и большинство слов, это только ассоциации с нашими понятиями, думают эти твари совершенно иначе, как и говорят, повторить их стрекотание у меня точно не получится. -- Точно саранча думающая,- Нано сокрушенно покачал головой,- хуже, конечно, бывает, правда, намного реже, дрянь дело. Я уже озвучил суть теории, у насекомых хваталок всегда излишек, а если еще и Разумом их наделить, так вообще взрывоопасная смесь получается, задумайся, тут все не так просто. -- Ну что ты, в самом деле,- я ничего не понял в теории черта,- пристал к лишней паре рук, ну есть она, и что с того? Быстрее двигаются, управляя ими, так они же травоядные, не хищники, защищаться надо, выживать в конце концов. -- Ха, а про мозги ты затупил, да! Умные они, да еще в твоей проекции и Душа просматривается. Я, конечно, с такими дела близко не имел, но от Старших слыхал, что бывают совсем не похожие, даже на экскурсии был, где они обрабатываются. -- Последнее я проигнорирую, поскольку не к месту будет,- ангел ткнул пальцем в черта,- потом обсудим насчет обработки, но у нас тоже есть специальная служба по работе с негуманоидными душами, специалистов там едва ли не с рождения воспитывают, я их видел, но пообщаться никак не получается, уж слишком они отличаются по образу мышления, это я об ангелах говорю, а не о творениях. -- Да уж,- сокрушенно резюмировал я,- помогли вы мне, ничего не скажешь! Теперь еще не понятнее стало, чем до того. Дудин, конечно, предупреждал, но вот такого поворота я никак не ожидал, надеялся, что вы мне что-то подскажете... -- Лерыч,- Нано взял под руку Лианария и подмигнул ему,- ты вот сам-то сообрази, что мы тут рядом и без перевода друг друга понимаем только потому, что мы гуманоиды, блин! -- Лично я,- ангел выдернул руку,- сомневаюсь в твоей гуманоидности, но этот вопрос к сути проблемы имеет лишь косвенное отношение. Валерий, поймите, что Нижние Миры, как и Верхние, в данном вопросе вам мало чем помогут, здесь нужно понять суть Души местных обитателей, не взирая на их образ мысли и внешний облик. -- Дело говоришь, нимбастый, но не пора ли нам слегка перекусить,- я сотворил закуски из моих запасников, Нано тут же преобразился, накинувшись на разносолы,- вот ты, Лерыч, с какими насекомышами ближе всего знаком? -- Пожалуй, с муравьями, если аналогию проводить. -- Вот, смотри, думай, соображай, как они, глядишь и вычислишь что-нибудь. -- Нано, - усмехнулся я,- на Земле муравьи не думают и Разумом не обладают, я не могу размышлять, как они. -- Напрягись, такие творения на человеков совсем не похожи, уж я-то точно знаю. Кстати, ты вроде бы заикался, что там еще кто-то обитает, ты их видел? -- Не знаю, как тебе и сказать, как мне показалось, довелось встретиться, вот только эффект получился непонятный, я сам себя увидел. Разбираться не стал, но голова пошла кругом, настолько точные копии предстали передо мной, причем, буквально мгновенно. * * * Рох, довольно странные создания, метаморфы, не имеющие определенной внешности, что бы они не изображали, и есть их облик в данный момент, при этом даже аура копируется довольно точно, магу не отличить от оригинала. Способность эта и врожденная и магическая одновременная, усиленная Разумом, совершенно не похожим на человеческий. Сведений мне практически не удалось собрать, поскольку в первый момент я был шокирован их появлением, вернее, моим появлением в том месте, но маячок исправно работал, даже находясь на Роннэале, можно было отслеживать одного из представителей этого мира, хотя необычное поведение, образ мысли и язык затрудняли понимание. Речи, как таковой, у них не было, скорее поток образов и действий, передаваемый на уровне, близком к телепатическому. Именно сейчас, когда я показывал друзьям представителя этой странной разумной расы, тот пытался объяснить сородичам встречу с неизвестным животным, то есть со мной. Выходило довольно своеобразно, я сам себя видел, даже ощущал некие эмоции, которые испытывал в тот момент, звучали даже какие-то слова, скорее, имитация речи в виде набора почти членораздельных звуков. Внешний вид, бормотание, жесты, аура, практически все совпадало, только мысли были мне непонятны, думал я точно не так. -- Хм, - Нано задумчиво почесал подбородок,- Разум есть, но непонятный какой-то, вот тебя он точно изобразил, я бы, пожалуй, перепутал бы даже в первый момент, только рассуждать он не умеет. -- Или делает это,- дополнил Лианарий,- на своем уровне, так, как принято у его расы. -- Не, нимбастый, ты сам прикинь: человеки, гномы, эльфы, орки, демоны, ангелы, да даже и драконы, все мыслят одинаково, мелкие различия можно в расчет не брать, демиурга ты тоже поймешь, а тут совсем другие. Я, конечно, слыхал про такие, да и Верхние наверняка контачат, но для того существуют, как минимум, специальные подразделения, а то и целые кланы. -- Я с тобой, черт, и не спорю вовсе, но попытайся объяснить нам, с какой целью Творец отдал этот Мир в качестве совершенно ненужного, может, Разум столь нестандартный оказался бесперспективным? -- Ха! - Нано прищелкнул пальцами,- точно, соображаешь, крылатый, только добавь к этому еще и явное перенаселение, их же там десятки миллиардов только мужиков саранчи! Голодуха, вымрут они, как пить дать! Вот тебе и чистый мир для Хо, бери и заселяй, никаких проблем. -- Не совсем так просто,- возразил я,- перенаселение еще никогда не приводило к гибели всей цивилизации, только к сокращению популяции, потом, голод им особо не грозит, они же травоядные, а основные места обитания находятся в субтропическом поясе, где растения дают урожай три раза в году. И это только Бурс, остается еще Рох. Видимо, причина в другом месте спрятана, нам нужно ее найти. Я, конечно, не отрицаю, что этот Мир пригоден для переселения Хо, но нужно точно убедиться. -- Многовато там мыслящих,- черт не стал возражать,- да еще и ненормальных. Ну что за миры тебе подкидывают, вот скажи: то камни аномальные, то морозы по самое некуда, то саранча развелась, что, нормальных не было, кончились все? -- Никто не обещал, что будет легко,- со вздохом заметил я,- но решать проблему предстоит мне, если вы не хотите участвовать, я не настаиваю, справлюсь сам. -- Не дождешься, чтобы я от такого дела открестился,- Нано показал мне кукиш,- раз голодовка не предвидится, то я за любое развлечение, и чтобы без меня никуда не соваться! -- Глава 9. Нечеловеки. Три следующие недели я безвылазно просидел в беседке и под щебетание радужных королевских дракончиков тщетно пытался составить словарь-переводчик с языка Бурсов на наш. Получалось плохо, кулон, что у меня был еще со времен первого посещения Нижних Миров, не справлялся, слишком уж разнились их эмоции и понятия по сравнению с нашими, людскими. Все вокруг пытались мне помочь, но ничего из этого не получалось. -- Пап, ну это вот змеиное шипение похоже скорее,- Павлик попытался изобразить звук,- на пожелание побыстрее ласты склеить, чем на приветствие, как ты тут насочинял, или у них это одно и то же? -- А вот это,- подключился Нано,- ты смехом-радостью называешь, а больше по тональности напоминает заупокойную, как и на эмоциональном восприятии. Ты уверен, что в нужную сторону идешь? О! Идея есть: я сейчас смотаюсь до наших, у спецов есть готовые переводчики, покруче дудок наших, закажем и париться не будем, я договорюсь на льготных условиях, всего-навсего пара поправок. -- Нано, - остановил я готового исчезнуть в межмировом портале черта,- стой, не нужны мне ваши артефакты, я цену им знаю, у меня и так уже есть контракт с твоим Миром, вполне достаточно на мой век, будем справляться самостоятельно. -- Ну, смотри, мое дело предложить, я не настаиваю, но ты уверен, что правильно думаешь? -- Я на это надеюсь. Подробнее будем разбираться на месте,- я вывел подробную карту Бурс-Роха,- вот тут есть место, практически необитаемое, одни живут к югу и востоку, другие на севере, это сухие степи, места довольно неуютные, но для нас подходят лучше всего. Вглубь соваться не будем, а вот здесь, на краю болотистого озера, вполне можем создать свою базу. -- Простите,- вмешался Лианарий,- но этот мир и без того перенаселен, вряд ли он пригоден для переселения еще одного народа. -- Вернее всего, так и будет,- вынужден был согласиться я,- но по какой-то причине этот мир Демиург отнес к Обреченным, в этом и предстоит разобраться, а выводы будем делать потом. Место я выбрал довольно спокойное, на расстоянии почти двухсот километров простиралась сухая степь, крупных форм жизни не наблюдалось, тем более разумных, только с одной стороны находилось то ли озеро, то ли болото, куда приходили на водопой дикие звери. Первым делом я принялся настраиваться на ментальную волну местного населения, насекомых Бурсов и непонятных Рохов, если о первых мы по крайней мере имели представление, по о других не знали ровным счетом ничего, даже о внешности ничего не было известно, именно с них и принял я решение начать. Ментальный луч, направленный на Разум столкнулся с чем-то совершенно непонятным, каждые несколько минут образ мысли, идеи, предпочтения, все менялось коренным образом, причем сами мысли были настолько чуждыми, что мой мозг отказывался воспринимать эту информацию. Присутствовало абсолютно дикое чувство неутолимого голода, свойственное скорее дикому хищному зверю, нежели Разумному творению, хотя наблюдалось и ощущение свободы, единения с Природой, наслаждение от общения с сородичами. Рохов было немного, мне удалось различить не более десятка индивидуумов, причем, они приближались к нам, чуть севернее, всего на пару километров, но точно шли к тому самому озеру-болоту. -- Ничего не могу понять,- я вынужден был признаться в собственном бессилии,- вроде и разумные, но непоняты мне их мысли. -- Элементарно, шеф,- черт уже успел раздобыть внушительных размеров бутерброд, который считался у него легким перекусом,- думай, как они, все и поймешь. -- Друг мой,- ехидно заметил Лианарий, - а тебе не кажется, что ты повторяешь прописные истины, не столь давно озвученные Демиургом-учителем? Мысли, конечно, правильные, но ты сам-то пробовал их реализовать? -- Ой,- не остался в долгу Нано,- а у самого-то тебя мозгов точно не хватит придумать что-нибудь по умнее, так что сиди, не выпендривайся. -- Подождите вы ругаться,- не выдержал я,- дайте мне разобраться в ситуации. * * * Звено разведчиков, именно так мне удалось перевести на понятный нам язык понятие, которым называли себя приближающиеся Рохи, шла окружным путем, стараясь как можно ближе подобраться незамеченными к гнездам врагов, где расплодилось слишком много убийц Живого. Как же еще они могли называть тех, кто ради забавы уничтожал мирных животных, хотя сами питались исключительно презренной зеленью? Убийство враги считали священным, ради процветания только их расы, забывая, по мнению Рохов, о единстве всего живого на планете, да и в пищу может идти только теплая, трепещущая плоть, а сами Бурсы даже недостойны стать пищей высший созданий, только комары смерть им дарующие способны питаться этими отбросами. -- Вот, как-то так,- подытожил я, - это и выглядит. -- Э, Лерыч, - Нано отчаянно замотал головой,- ты человеческим языком выражаться можешь? Все, что я понял, так это то, что северяне, назовем их условно так, направились совершать страшную диверсию, ибо считают саранчу крутыми злодеями местного пошиба, есть еще какие-то насекомые, которые покусать врага могут, а если учесть габариты Бурсов, то те комары должны быть с лошадь размером. -- Полнейший бред,- Павлик покрутил пальцем у виска,- ты сам-то понял, что сказал? -- Я тут не при делах, тупо озвучил мысли вслух, а вот ты сам-то больше меня что ли понял? -- Тут все не так однозначно,- пустился в объяснения я,- то, что я пересказываю, это всего лишь попытка свести к человеческим понятиям из мысленные образы. Согласен, получается не очень, но они в том сами виноваты, постоянно меняют облик и образы, метаморфы, одним словом. -- Ха,- подмигнул мне черт,- ну, думаю, не стоит тебе напоминать, что плохому танцору мешает. Ладно, не обижайся, нечего на тебе воду возить, лучше толком опиши их внешность, а еще лучше, просто покажи, как они выглядят. -- Да никак они не выглядят,- я в сердцах стукнул кулаком,- в отм вся и проблема, да еще и мыслят именно так, в каком облике сейчас пребывают. Помните, я вам рассказывал, когда с самим собой нос к носу столкнулся, причем меня было довольно много. -- Ой, - заметил ехидно Нано,- нашел тоже, чего пугаться, типа, испугал ежа гладкостью мягкого места! Подумаешь, личину твою приняли, ну и ауру подделали, не таких обламывали! А истинный внешний облик у них точно есть, как-то же они выглядят, когда рождаются, верняк тебе говорю, рог даю! -- Чертик,- тут же подключился ангел, и сказал, едва сдерживая смех, - у меня есть подходящий инструмент, как раз второй у тебя лишний, вот сюда пристраивайся, гарантирую, ты ничего не почувствуешь! -- Да ладно вам,- мне было действительно не до шуток,- Нано, ты как раз в точку попал, ну нет у них никакого внешнего вида, любой является истинным, и рождаются они именно в том обличье, в каком мать была в момент родов, а магия метаморфизма у них врожденная, в крови, можно сказать. Лучше посоветуйте, как с ними на контакт выйти! -- Ха, что тут думать-гадать,- Нано воодушевился, идеи буквально поперли из него,- тут и к бабке моей не ходи, надо рулить на стрелку так, как есть, они по-любасу наш вид примут, а вот тут, Лерыч, ты не зевай и ворон хлебалом не лови, раз знаешь, где их сила спрятана магическая, так блокируй ее, вот и всего делов-то! Как только оборотни крутые мощи лишатся своей, тут мы на коне и окажемся, покажем ворогу нахальному, по чем фунт лиха на их территории, цены мы диктовать будем! Значит, так: я и Линчик идем открыто, Паша в засаде сидит пусть со стволом, это на всякий пожарный, а ты блокируешь их, заодно и посмотрим, какие они на самом деле, это я на предмет внешности, если кто не понял. -- Нет, Нано, для начала я попробую одного из них отделить и побеседовать с ним,- я почему-то опасался этих непонятных созданий,- твой план мне кажется уж слишком авантюрным. -- Не, Лерыч, тормозни, вот возьмешь ты его и о чем говорить будешь, ну вот, например, на каких понятиях? А я тут предлагаю по душам, на их языке, душевненько пообщаемся, за стейком из лепехундрятинки посидим, поговорим, а там, глядишь, и контр..., ой, я имел ввиду контакт, наладим. * * * Нано все же смог меня уговорить на его версию пробного контакта, хотя идеям черта я и старался не доверять, но тут почему-то сдался, да и ангелу мысль понравилась. Все организовали именно так, как задумывал наш прохиндей, благо запас жареного на углях мяса лепехундры я постоянно таскал с собой, не совсем отдавая себе отчет, а зачем оно мне нужно в принципе. Неразлучная парочка вечных спорщиков медленно пошла на встречу приближающимся метаморфам, а мне оставалось только тщательно замаскироваться вместе с сыном и наблюдать за процессом со стороны. Черт и ангел не стали менять внешний облик, смотрелось это, конечно, забавно, с нашей точки зрения, а вот как воспримут этот факт Рохи, оставалось только гадать и ждать. Метаморфов было двенадцать, едва он завидели приближающихся странных с их точки зрения созданий, как звено разделилось на две равные группы и каждая из них мгновенно приняла вид одного из незнакомцев. Вот здесь мне довелось понервничать, поскольку копии были настолько идентичными, что я в какой-то момент потерял друзей из вида, спутав с одинаковыми клонами, последние при этом копировали все, вплоть до ауры и образа мысли, этот факт заставил меня сосредоточиться и напрячь все свои возможности. На самых верхних слоях Ауры, где в других мирах присутствуют только боги или иные высшие существа, я обнаружил отличия, которые позволили мне определить моих. Павлик видел мои мучения и с тревогой поглядывал на меня, продолжая держать на мушке артефактного автомата всю кампанию, хотя стрелять он явно не собирался, поскольку точно так же не мог отличить настоящих от метаморфов. Черт тем временем взял инициативу в свои руки, по крайней мере, он так думал и на это надеялся. -- Брателлы, не дрейфить, мы свои в доску, на крылатого можете внимания не обращать, он тут типа для мебели. -- Сам-то понял, что сказал,- раздался ответ от одной из шести копий,- ты языком горазд молоть, да и мы не на воде замешены, базарь давай, за чем пожаловал. -- Тю! Пацаны,- Нано довольно потер руки, явно замышляя очередную аферу,- нутром чую, разговор будет продуктивный, как говорит один мой знакомый Демиург. Есть базар для нормальных пацанов, отойдем в сторонку, чтобы петухи нимбастые не мешались под ногами. Команда разделилась на две группы, что меня, надо сказать, не очень устраивало, приходилось напрягаться до предела, чтобы контролировать и не терять друзей из виду. Магия вокруг начала концентрироваться, сгущаясь возле ангела и черта, которые, казалось мне, не замечали ничего необычного, на их лицах даже появились улыбки. Слова их, конечно я слышал, как и Павлик, которого на всякий случай я тоже подключил к каналу связи, но разговоры никак не вязались с теми целями, которые мы определили перед началом столь авантюрной операции, они болтали, как будто всю жизнь были знакомы с Рохами, только давно не виделись и очень соскучились. У каждого из представителей Верхнего и Нижнего Миров нашлись нужные животрепещущие темы для обсуждения с точными копиями самих себя, впрочем, этого факта мои друзья и не замечали вовсе, увлекшись интересными собеседниками. Нано широким жестом пригласил новых знакомых за накрытый импровизированный стол, который представлял собой расстеленную прямо на земле скатерть, а сам привычным жестом извлек из воздуха солидный томик контракта, листов, примерно, на шестьсот, исписанных мелким аккуратным почерком, и не придерешься к качеству текста, но читать более, чем сложно, проверено на личном опыте. Но самое удивительное, что черт сам стал листать договор, давая комментарии к той или иной статье, а затем и вовсе извлек из ножен на поясе узкий кинжал и поднес его к пальцу, явно намереваясь поставить подпись собственной кровью. На какое-то мгновение от неожиданности я замер, в себя меня привел тычок в бок, Павлик бдительности не терял. Пора было спасать друзей, тем более, что ангел уже начал обниматься с новыми знакомыми, тем самым тоже подтверждая заключение некого договора. * * * Телепортировал я троих, так что на корабле оказался еще и один из представителей Роха, что соответствовало "запасному варианту БЭ-два", как назвал мою первоначальную идею черт. -- Ты, придурок, чо творишь! - Нано выронил нож и не успел расписаться собственной кровью на контракте,- блин, такое дело обломал! Да я тут чуть ли не целый мир к рукам прибрал, а теперь, по твоей демиургской недоделанной милости, все коту под хвост улетело! Что, думаешь так легко их уболтать было, да? -- И не говори, - Лианарий вторил ему,- правда, этот Бурс-Рох почти уже принадлежал нам, Верхним Мирам, оставалось только скрепить договор дружескими объятиями и все, не видать бы Нижним этого места, как собственных рогов! -- Ребята,- остановил я их,- а вы хоть в курсе, что вас там едва не съели, причем без соли, лука и не прожаривая до хрустящей корочки? Вот ты, Нано, глянь-ка на тот контракт, что только что собирался подписать собственной кровью, поверь, много интересного найдешь уже в первых строчках. -- Лепехундра меня раздери! Что это такое,- черт пробежал глазами первую страницу, начал заикаться и густо покраснел,- меня что, как придурка развести пытались? Да тут, тут, тут, такое! Все, всем молчать, дайте мне сейчас же слово, что ни единый звук не покинет эту комнату, лепехундру вам всем дохлую! -- Нано, - съехидничал я, припоминая поведение черта в подобных ситуациях,- так все легко решаемо, подписываем контрактик, кстати говоря, на льготных для тебя условиях, и все, молчим все, как рыбы об лед! -- Ты мне голову-то не морочь, я сам умный, получше некоторых тут соображаю, покажь, какие условия. -- Нано, ты что-то совсем из колеи выбился, юмора совсем не понимаешь. -- Стоп-стоп,- вмешалась Сусанна, - свои шутки потом дошутите, вы что, про гостя нашего совсем забыли? Мы дружно смолкли и повернулись в сторону метаморфа, которого я телепортировал вместе с ангелом. На самом деле, я такого не планировал, просто очень спешил и волновался в тот момент, а Лианарий стоял настолько близко с ним, что разделить я и не подумал. Рох выглядел, если можно так сказать, весьма странно, ежесекундно меняя облик, то на черта, то на ангела, то на меня, то на сына или Сусанну, аура его металась в таком же бешеном темпе, он никак не мог определиться с внешним и внутренним образом, который стоило принять в соответствии со сложившейся ситуацией. Я понял, в чем его проблема, рядом оказались сразу несколько неизвестных ему до сих пор творений. В конце концов я решил ему помочь и послал импульс Силы, соответствующий мне, гость его воспринял и в кают-кампании корабля возник второй я, чтобы не путать остальных, я покрасил волосы метаморфа в рыжий цвет. -- Лерыч, блин, - Нано ткнул в местного пальцем,- ты зачем нас там подставил, вот скажи, а? Мы же договаривались,что ты блокируешь их. -- Не получилось,- со вздохом ответил я,- их нельзя отключать от магических способностей, для этой расы это смертельно, как для нас остановка сердца. Простите, но понял я это только тогда, когда они с вами начали перемешиваться. Все, что сейчас могу, так это защитить всех от его телепатического воздействия, разговаривать он не умеет, просто возвращает каждому его же мысли, облекая в мозгу в те слова, которые мы хотим услышать, именно так вы и попались. -- Блин,-выругался Лианарий,- точно, нечеловеки какие-то они. -- Да, согласен,- улыбнулся Павлик,- а раньше ты этого как-то и не замечал. -- Глава 10. Игра в "гляделки". Моя рыжая копия разговаривать действительно не умела, все, на что она оказалась способной, так это тупо повторять мои мысли, пришлось блокировать и этот канал, при этом метаморф почувствовал себя гораздо хуже, как будто внезапно тяжело заболел. Я слегка подпитал его Силой, чтобы гость не умер вдруг, а сам принялся тщательно сканировать его мозг. Процесс получился не очень продуктивный и тяжелый для нас обоих. Целью звена Рохов был Улей Бурсов, нападение на него. Разумных насекомых они считали убийцами всего живого, "еды", "питания", символом голодной смерти. Используя свои врожденные способности принимать любой облик, копировать ауру и сильные данные в области телепатии, Рохи пробирались на территорию, занятую исконным врагом и с помощью какого-то природного яда заражали их единственную королеву, после чего спокойно убирались восвояси, конечно, в том случае, если их не вычислили и не убили. В случае успеха весь Улей вымирал через несколько недель, а метаморфы получали дополнительную территорию. Интересно то, что один из Звена добровольно шел на смерть, жертвуя собой, чтобы уничтожить колонию Бурсов, этот факт был как-то связан с процессом заражения ядом Королевы и с тем самым болотом, к которому они и направлялись. Я сидел напротив метаморфа и не отрываясь смотрел прямо в его глаза, одновременно возвращая с помощью магии ему его же попытки телепатического воздействия на меня. Со стороны это выглядело, как детская игра, кто кого пересмотрит, основное же сражение разворачивалось на ментальном уровне, Рох старался изо всех сил полностью скопировать меня, скрыв таким образом свою собственную суть, а я блокировал все его попытки, перенаправляя их обратно. Силы были явно не равные, я-то мог использовать любые внешние источники, а противник только внутренние резервы, но для меня этот поединок тоже не был простым и легким, я просто не понимал оппонента, ход его мыслей, идеи, цели и устремления, напротив меня находился настолько не человеческий разум, что впору было сойти с ума, для чего было просто достаточно начать думать как он, или, возможно, она, этого я тоже не мог понять. Первый пробный сеанс закончился после того, как мне удалось усыпить метаморфа. * * * -- Лерыч, ну мы же с тобой настоящие друзья,- мою попытку отдыха нарушил черт, явно чем-то сильно озабоченный,- так ты вот мне обещай, пока мы одни, дай слово, что никому не скажешь об этом деле! -- Нано, ты о чем говоришь? Я сейчас плохо соображаю, объясни нормальным человеческим, ну или хотя бы чертовским языком, не крутись вокруг да около, как тот ненормальный метаморф. -- Ну, ты понимаешь, я о том инциденте, что с местными случился вот недавно. Наши еще те крючкотворные бюрократы, поверь на слово, а все контракты, даже черновики, от корки до корки читают, до последней закорючки. -- И что с того,- не понял я,- ты же ничего не подписывал? -- Ладно, пока мы тут одни, расскажу как на духу. Понимаешь, я почти подписал контракт о продаже моей Души самому себе на выгодных для меня условиях, вот только выгода эта не понятно, какому "я" принадлежит. Все стандартно: проживание, трехразовое питание. -- Нормально, - посмеялся я,- уж голодным-то ты себя любимого не оставил, а условия тебе привычны, дома жить будешь. -- Ха, ты, Лерыч, опять забываешь, что каждая закорючка имеет Силу! Там же как написано: трехразовое питание, да, это будет строго выполнено, но период-то не указан! День, неделя, месяц, год или весь срок пребывания -- на все трехразовое. Дошло? Последний пункт, мелкими буквами: все разночтения трактуются в пользу стороны исполнителя, то есть, меня! -- Так в чем проблема, я не понял: ты же сам с собой контракт подписываешь, сам и определишь условия содержания под стражей или без нее, можешь, между прочим, и курортный отдых себе организовать. -- Ты не понимаешь, шеф, не приведи Единый, если даже проект попадет в канцелярию, это же позор на всю ветвь клана, да меня живьем съедят мои же сородичи! Вот ты же помнишь, когда первый раз к нам, в Нижний попал, да? Лекарь там у тебя был, заходил к тебе, старичок такой. Он же черт , и это не смотря на его возраст! -- И что это значит, я не в курсе. -- А то, что ему не дали продвинуться в развитии, просто запретили за какую-то провинность, он так и не стал демоном. Вот, если мой контракт туда попадет в нынешнем варианте с чьими-нибудь комментариями, не видать мне демонства, как собственных рогов без зеркала! А то и выход вообще запретить могут, я имею ввиду наружу, из Мира, а это -- полный конец всей карьере! - Нано неожиданно замолк, уставившись взглядом на входную дверь,- а вот и вторая сторона пожаловала, на счет которой я в принципе не парюсь, у самого нимб замаран по некуда дальше. -- Я, конечно же, хотел поговорить о некоторых аспектах, возникших , так сказать, - Лианарий, как обычно, говорил витиевато и обтекаемо,- в процессе знакомства с неизвестными нам доселе образцами разумных творений, но вот этому я тоже хочу напомнить о его промахах, которые явно не понравятся руководству Нижних Миров. -- Так, спокойно, - я, едва сдерживая смех, остановил ангела и готового начать перебранку черта,- инцидент исчерпан, тема, так сказать, закрыта, вы никак не шантажируете друг друга, я элементарно умалчиваю, а остальные просто не в курсе. Этот вопрос мы обсудим потов, а сейчас -- шутки в сторону, у меня есть мысль, как нашего гостя хоть чуть-чуть разговорить, тут мне понадобиться помощь всех и каждого. -- Так ты уже вроде, понял его, - Нано вспомнил мой рассказ,- да и с нами этот тоже вполне внятно и понятно разговоры разговаривал. -- Не совсем так,- возразил я, поскольку понял, каким образом метаморфу удалось обвести вокруг пальца моих друзей,- он просто облекал в привычные для вас звуки ваши собственные мысли, надо сказать, что телепат он очень сильный, возвращал, так сказать. А нам предстоит его собственные идеи понять. Нам нужно еще пригласить эльфа и гнома, тогда Роха мы сможем запутать так, что он не сможет копировать одновременно представителей пяти различных рас, а нас я еще дополнительно защищу телепатическим щитом, можно сказать, зеркалом от попыток пробраться в мысли. * * * Племя Скруха пришло на выжженные земли с далекого севера, когда стада маралов перекочевали из тех мест, другого выбора просто не существовало: либо туда, либо голодная смерть. Он, молодой и перспективный охотник, только недавно обрел пару, у него было всего двое детей, еще совсем маленьких, даже десяток зим не исполнилось старшему, но новое место оказалось не самым подходящим, рядом был город врага, и именно на него пал выбор Жертвы, своей смертью он должен был обеспечить жизнь всего Племени. Смерть была рядом, всего один дневной переход, что тоже говорило о неудобстве выбранного места, но спорить со старейшиной Скрух не имел права ввиду молодости и неопытности, именно по этой причине он и попал в такую переделку, когда явно видел перед собой пищу, но совершенно другую, умную и хитрую, а сделать ничего не мог, добыча оказалась сильнее, с таким его племя сталкивалось впервые. Обидно ему было только за то, что его дети в столь раннем нежном возрасте потеряют папу и маму... -- А вот с этого места поподробнее, пожалуйста,- Нано остановил мое повествование,- что-то я не понял, почему он говорит о двоих родителях, хотя сам тут только один, у них что, ритуальное самоубийство второй половины поощряется? -- Нет, ты не понял,- чтение Разума метаморфа мне давалось с большим трудом, но я многое понял на уровне ассоциаций,- это не папа и не мама, хотя и то и другое. -- Чего? Ты, блин, демиург необразованный, куда нас затянул? - Нано буквально вскипел, сообразив, что я имел ввиду,- тут что, браки однополые в норме? Убери от меня этих извращенцев! -- Объясняю еще раз,- возможно, я не до конца передал то, что узнал,- это раса метаморфов, у них множество обликов, каждый из которых истинный, вне зависимости от пола и внешнего вида, когда они составляют семейную пару, сами решают, кто будет папой, а кто мамой. Дошло? Конкретно в случае Скруха, он папа у первого ребенка и мама у второго. -- Фу, фу, чур меня четыре раза,- черт начал плеваться через оба плеча по очереди,- я, конечно, всяких извращенцев видал, но таких -- впервые! Ты, блин, куда нас завел, Сусаннин муж, а? -- А ко мне-то какие претензии? Я же просто Мир выбрал! -- Мог бы, между прочим, тщательнее выбирать, а то вон, Лианарий вообще впал в транс, я, конечно, его понимаю,- Нано подмигнул,- у них, там, в Верхних, заключаются браки между мужским и женским началом, они только так действуют, все остальные -- точно мои клиенты, но чтобы вот так, типа, сам не определился... Я уж не говорю об этих, сладкий парочке, он вообще в ступор впали. Трогон и Шерган действительно замерли неподвижно, челюсти у них отвисли и оба не подавали признаков жизни. Я почувствовал свою вину и сделал им посыл Силы Жизни, стараясь вернуть обоих из транса, поскольку исконные уроженцы Роннэаля оказались наименее подготовленными к взаимодействию с абсолютно чуждым для них Разумом. -- Что это было такое? Демон? - Торгон первым пришел в себя и попытался сделать вывод об увиденном и услышанном,- по мне, так тут чертячьей родней пахнуло. -- Согласен,- Шерган тоже оклемался,- но тут некто посильнее нашего Нано будет, так меня запутал в моей собственной голове, что я уже умирать приготовился. Ужас, одним словом. -- Нет, ребята,- я полностью осознавал мою вину в том, что произошло,- это совершенно другие создания, мы вот этого запутали, он испугался и попытался вам вернуть ваши же страхи, а полностью блокировать его магию мне нельзя, для него это смертельно. -- Понятно,- черт хитро улыбнулся,- чьим-то мозгам ума не требуется, типа перевод для них слишком сложен. Я, например, все понял, ну или почти все, но это уже мелочи жизни., это все к чему веду: давай этой парочке под моим чутким руководством организуем экскурсию в Нижние Миры, я пригляжу, не переживай, думаю, пары годиков, стандартных, конечно, будет достаточно, а с тебя только открыть портал и Нуль-Мир-Связка. Поверь, когда вернемся, ты их не узнаешь, настоящие бойцы будут, не то что сейчас. -- Нано, знаю эти твои прогулки, не позволю моих друзей калечить, они же у вас окончательно свихнутся,- я пригрозил пальцем,- я сам все исправлю. Разговор наш бесцеремонно прервал Талим, впрочем, это в его репертуаре: -- Ваше величество, я все слышал и кое-что узнал. Вам же известно, что в мою алхимическую практику входит в том числе и познание ядов и способы борьбы с ними, а вот эти твари владеют секретом такого, что для него не существует противоядия, это стало мне ясно из его эмоционального фона. Дальнейшие объяснения алхимика показались мне не столь уж и абсурдными, тем более, что я уже начал привыкать к его методам, доверяя им все больше. В результате мы вернули метаморфа на прежнее место и в прежнее время, поскольку я автоматически использовал Нуль-Мир-Связку и перенес нас на Роннэаль в той самой ситуации, что показалась мне критической. * * * Рохи на открытом пространстве степи, все еще находящиеся в облике черта и демона, непонимающе оглядывались по сторонам, а достаточно сильный и опытный маг мог обнаружить ненаправленные телепатические импульсы, которые искали нечто постороннее, скрытое от глаз, но вокруг была только бескрайняя травянистая степь, простирающаяся во все стороны до самого горизонта, только к западу, в том самом месте, где небосклон встречается с землей, острый глаз мог рассмотреть признаки растущих возле воды деревьев. Звено некоторое время что-то обсуждало, затем вернулось к облику группы степных волков и неспешной рысью направилось к источнику воды, строго на запад. Никем из метаморфов незамеченные за ними последовали двое: черт и человек, надежно прикрытые от посторонних глаз и магии новым щитом. Преследователи не приближались, но и не отставали от Рохов, до поры до времени пассивно наблюдая за дюжиной пепельно-серых волков. Через несколько часов неспешного бега, как будто возле невидимой черты, метаморфы остановились, дружно обернувшись какими-то большими и очень лохматыми зверями, чем-то напоминающих полярных медведей, все, за исключением одного. Тот самый Скрух, что был у нас в гостях и считал себя добровольным смертником в их войне с Бурсами, принял облик невысокого гладкошерстного оленя и медленно пошел вперед к большой луже, скорее даже маленькому неглубокому озерку на краю болота. Он вошел в воду по колено и принялся спокойно пить воду, лениво отмахиваясь хвостом от вездесущих в этом месте туч комарья. Больше ничего не происходило, остальные терпеливо ждали на довольно приличном расстоянии. -- Черт,- алхимик разглядывал болото в подзорную трубу,- нам надо с тобой подойти поближе, никак не могу разобрать, что он там делает. -- Мирно пасется, кушает травку и пьет водичку. -- А ты уверен? Они же абсолютные хищники и питаются только сырым мясом с кровью. -- Ну, возможно, поедание травы для них и есть смертельный яд, типа в желудке образуется. Теперь вот до саранчи добежит, облюет всех и они помрут в страшных муках. -- Нано, это ты только что сам придумал, да? -- Нет, знал лет дцать назад, но подзабыл ввиду собственной старости. Не переживай, старче, я знаю не больше твоего, просто мозги у меня быстрее соображают. -- В любом случае,- Талим не обратил внимания на явную издевку,- нам требуется подойти поближе и обязательно взять образцы воды, и я их тщательно исследую. -- Ну, смотри сам, наука, тебе виднее, пошли тихонько. Парочка медленно приблизилась к болоту, но в нескольких десятках метров им пришлось замереть, поскольку метаморф закончил водные процедуры, развернулся к собраться и обернулся таким же лохматым медведем. Некоторое время они обменивались какими-то сигналами, а черт и человек просто лежали неподвижно, плотно вжавшись в болотную жижу между выступающими травянистыми кочками. -- Черт,- Талим прихлопнул комара на щеке,- нам тут долго не продержаться, эти кровопийцы нас сожрут. -- Ты сейчас кого имел ввиду: насекомых или аборигенов? - Нано довольно интенсивно орудовал хвостом и комары ему не досаждали, только пара особенно назойливых смогли добраться и укусить. -- Смотри! Они уходят, давай к воде и берем пробы. -- Стой, придурок великовозрастный! - Нано схватил за ворот готового рвануть в болото алхимика,- Лерыч нас прекрасно слышит и не хуже тебя соображает, кто почем, все у него наверняка есть в наличии, а вот тебе туда точно соваться не стоит, а что если водичка-то в этом болоте и есть тот самый яд! -- Так ты же сам говорил, что это уже в оборотня желудке происходит! -- Ха, а ты и поверил, как дитя неразумное, это шутил я типа, а с чувством юмора у тебя туговато, как я понял. Метаморфы тем временем, вновь объединившись, вальяжно и не спеша направились на восток, слегка сдвигаясь к югу, в сторону поселения Бурсов. Миссия моих друзей была завершена, пробы воды я, конечно же взял, как и травы, так, на всякий случай, и по команде Нано телепортировал обоих обратно на корабль. -- Глава 11. Судьба Бурса. Наутро, когда мы собрались в кают-кампании, чтобы обсудить вчерашние события, Сусанна первая обнаружила проблемы у наших разведчиков: -- Так, Валера, у Нано и Талима есть какие-то отклонения в ауре,- работать с ней моя жена уже умела достаточно хорошо,- причем вчера все было в полном порядке. -- Согласен, что-то есть,- я тоже обследовал их,- хотя ничего вредного или опасного я в том не вижу, но обследование им не повредит, об этом мире мы знаем слишком мало, так что я отдаю их тебе на растерзание, забирай их в лазарет, а еще лучше, сразу в изолятор. Мы сейчас переместимся поближе к цели похода Рохов, у нас будет дня три-четыре форы. -- Я, пожалуй, соглашусь слегка полечиться,- Нано не возражал,- только мне нужно сразу же прописать усиленное питание и длительный сон. -- А как же исследования? - Талим попытался возразить,- нельзя откладывать на потом столь серьезные вещи, ведь возможно, мы смертельный яд на корабль пронесли! -- Успокойся, ответил я,- вода абсолютно нормальная для болота, ничего в ней нет, кроме обычных инфузорий в туфельках и запаха гнилого болота, если что-то и попало к нам, так только с вами обоими, вот это и надо проверит в первую очередь, так что, марш без разговоров. После их ухода оставшиеся принялись обсуждать поведение непонятной расы Рохов. -- В первый момент я решил,- сделал вывод Шерган,- что это самые обычные оборотни, что в Темной Империи на юге Юрании обитают, мы с ними встречались и довольно легко находили общий язык, а тут совсем что-то непонятное, да еще и пол определить невозможно. -- Я так у них, например,- Торгон все еще неуютно себя чувствовал после контакта с чужим разумом,- ума у них вовсе не обнаружил, ведут себя, как звери дикие. Ну вот, посуди сам: огонь им неизвестен, железо не куют, золота не плавят, да и дома толком не строят, живут стаями. Дикари, одним словом, дремучие. -- Я, конечно, в мозгах у этих не ковырялся,- возразил Павлик,- но из всех рассказов понял, что у них просто такой образ жизни, сразу видно, Торгон, что ты в стратегию не играл никогда. Вот скажи, зачем им огонь? Правильно, чтобы жарить, парить, а едят они только сырое, значит, необходимость просто отпадает, кстати, для обогрева тоже не нужно, у них шкуры вон какие толстые, не замерзают. Они живут в естественных условиях, все, что надо, берут прямо под ногами, натуральное и экологически чистое, землю не обрабатывают, значит железо им ни к чему, как и золото, торговать-то не с кем, да и нечем. -- Да, - поддержал я,- вот тут ты полностью прав, если можно так выразиться, - при этом все присутствующие непонимающе на меня уставились,- хм, это так и есть, если все сводить к нашим, человеческим, понятиям, я, например, так до конца их и не понял. У них нет письменности, науки и техники, магических изделий, но тем не менее интеллект развит на довольно высоком уровне, есть своеобразные школы, где дети проходят обучение. -- И еще, - озвучил свое мнение Лианарий,- они неизвестно кто есть, из мужчины в женщину превращаются не только внешне, а так, что именно ими и становятся со всеми вытекающими последствиями. -- Да уж, - вздохнул Павлик,- точно, придурки какие-то, и это только одни. Кстати, пап, а кто тут вторые-то? Бурсы какие-то, что они из себя представляют? -- Точно не могу сказать, только примерно знаю, внешне видел и почти ничего тогда не понял, маги они весьма сильные, даже Танец отбили, а быка так в клочья одним движением разорвали. Очень быстрые и ростом, хм, точнее высотой, где-то метра три-четыре. Я составил небольшой словарь, чтобы их понятия на нормальный язык переводить, пока звено Рохов ждем, попробую их прозондировать, только теперь отсюда, как-то нет желания приближаться. Помня прошлый печальный опыт, в этот раз я решил действовать один, а остальным просто все рассказать уже в переводе. * * * Бурса Собственного я нашел довольно легко, хотя, как оказалось, это не имя конкретного обитателя, а скорее его должность в местной табели о рангах. Для них личности как таковой не существовало, хотя Разум присутствовал у каждого, но коллективным точно не являлся, друг друга они каким-то образом узнавали, используя зрение, незначительные телепатические способности, переднюю пару рук и длинные усы, которые торчали на лбу и находились в постоянном движении. Конкретно этот сейчас кормился на лугу, пребывая в абсолютном покое, совершенно не обращая внимания на то, что происходит рядом, это меня вполне устраивало, пока он находится в таком умиротворенном состоянии, прочесть его мысли будет значительно легче, хотя и не так легко и быстро, как я обычно проделываю это с представителями гуманоидных рас. Поток образов получился слишком интенсивный, не смотря на то что я готовился внутренне и имел основные понятия. Личинка росла, как и все прочие рядом, Кормильцы обеспечивали сладким нектаром, школьная пора прошла тоже незаметно, а затем настала очередь кормить других, в первую очередь Мудрецов, именно тех, кто недавно давал знания, насыщал разум своим опытом. Одновременно продолжалось и обучение, каждая порция пережеванной травы давала от того, кому предназначалась, новую порцию сведений о мире, жизни и правилах и о извечных проблемах и врагах их Улья. У мудрецов не было задних конечностей, посвящая себя в этот сан, особь сама себе отрывала ноги, чтобы лишить возможности свободно передвигаться и посвятить себя обучению молодежи, которая и кормила их сладкими травами. Мыслители, вышедшие из числа их, лишали себя и обеих пар рук, облекась на состояние полного покоя, лишившись возможности передвигаться, отдавая всю свою Силу и Знания развитию Мысли Улья. Этого состояния нужно достичь, что неподвластно уму, все зависит только от того, как ты развивался, начиная со стадии личинки, сколь велик твой потенциал. Не так давно он стал Собственным, это означало тот период, когда основная твоя задача выполнена, кормление и охрана закончены, теперь предстояло определиться с дальнейшим выбором: Мудрец, Мыслитель, Строитель. Есть, конечно, и альтернативный вариант, если не найдешь свое собственное место в Улье, это стать Источником, важная и, можно сказать, почетная цель и задача, направленная на обеспечение жизни и процветания Соты. Корм, трава, кустарники и цветы, должны расти и плодоносить постоянно, обеспечивая существование Бурсов, но земля истощается, перестает давать Силу, и в этот момент ее нужно Кормить, точно так же, как Мудрецов, Мыслителей или личинок, она же не может прыгать, ходить или летать, чтобы найти пропитание. За нее это делают Источники, те, кто не способен дать Улью другой великой пользы. Решение принимается самим Бурсом, каждый из них способен, становясь Собственными, адекватно оценивать свои способности и возможности. И все это делается во благо и во имя каждой Соты, которая составляет единый Улей, иначе нельзя. Бурс, адекватно оценив себя и свои возможности, уже принял решение стать Источником, сейчас он присоединится к таким же и уже через несколько часов они начнут свою великую миссию, направившись к болоту, где их ждет благодарная смерть. Вот здесь мне пришлось довольно туго, я пытался понять мысли насекомого, но получалось это с большим трудом. Насчет того, что он принял решение умереть, я понял, как и насчет способа покончить с собой, но тут опять появлялось то самое место, куда на разведку ходили Нано и Талим, а потом неожиданно заболели. Мистика? Магия? Я ничего там не обнаружил, Рох, например, в облике оленя просто пил там воду, которая оказалась совершенно нормальной для болота, ну, попахивала слегка тиной, бактерии там разные водились, но ничего опасного там я не нашел, болото и болото. Но тем не менее, мой визави стремился именно туда, не стоило упускать и тот факт, что Скрух, мнивший себя добровольным смертником, в чем, кстати говоря, он был похож на Бурса, тоже посещал это место, имея ввиду тоже смерть и добровольное пожертвование во благо своего семейства, конечно, Мир един, это я прекрасно понимал, но почему именно смерть и конкретно связанная с этим местом, для меня пока оставалось тайной за семью печатями. Я привычно хлопнул себя по плечу, убивая досадного комара... * * * -- Да в том вся и проблема,- я обратился к друзьям,- вы все услышали, но в переводе на наши понятия, например, болото связано не только с гибелью, но и с какой-то целью, миссией. -- Смерть во благо,- темный эльф поднял руку в ритуальном жесте дроу,- не только твоя, но и врага твоего, так есть, было и будет. -- Но почему именно это место? - Павлик первым заметил то, что я не смог объяснить словами,- вода, вроде как, нормальная, траву Скрух не ел, это точно, а Бурс только ей и питается. Нестыковочка получается. -- Вот и я о том же, не буду вам настоящие их эмоции передавать,- все присутствующие при этих моих словах поморщились,- но я попытался изобразить максимально точно. "Болото -- Смерть -- Благо -- Победа", это только короткий импульс в их мозгах, причем, одинаковый у тех и других. Вот это действительно странно, вода сама по себе ничего не несет, там все чисто, как, впрочем, и вся окружающая среда, никаких ядов мне обнаружить не удалось. И еще одна вещь: Бурс ни разу не вспомнил о Королеве Улья, хотя, по моему мнению, она является основой их жизни, недаром же Рохи охотятся именно на нее. Мне кажется, что нам остается только наблюдать, по крайней мере, некоторое время, пока события не станут развиваться. События, конечно же, развивались, но по совершенно непонятной нам логике, Бурсы собрались вместе и небольшой группой отправились все к тому же болоту, наперерез Рохам, причем разминулись они буквально в паре метров, не обратив внимания друг на друга. -- Так, шеф- Нано, даже находясь в изоляторе, вовсе не думал отключаться от моего ментального канала и все прекрасно знал,- а ты точно уверен, что эти крутые оборотни ум имеют? А вот поглянь, они же типа любым могут перекинуться, а тут какими-то медведями идут, типа, неспешно так, а могли же саранчой обернуться и за день доскакать сюда, а так им еще сутки пилить, ну не меньше. -- Разум у них точно присутствует,- я сам не до конца понял смысл медленного путешествия метаморфов,- но, тут возможно, имеет значение именно время, ну, не имеет смысла им торопиться до поры до времени. -- Подожди,- Павлик внимательно на меня посмотрел,- ты сам-то понимаешь, что они тут творят? Эти, оборотни, идут убивать саранчу, завернув на болото, а Бурсы сами добровольно туда идут и тоже помереть мечтают. Ты точно их правильно понимаешь,ничего не путаешь? -- Все правильно,- ответил я,- тут каким-то образом примешано это болото, именно по этой причине кое-кто и валяется в лазарете, чтобы нас чем-нибудь не заразить. А с нюансами мы как-нибудь разберемся и без чертей. -- Вот и я о том же хочу сказать,- Лианарий многозначительно поднял вверх палец,- тут Темная сторона явно замешана, надо бы для профилактики ладаном все продезинфицировать, лишним оно точно не будет. -- Э, ты,- черт мгновенно завелся,- курица пернатая, язык-то свой прикуси, а то и помочь могу! Смерти моей хочешь, да? Имей ввиду: не дождешься! А я, между прочим, жертва местного произвола, мне еще и компенсация положена, за,так сказать, моральный и материальный урон! Это нимбастые тут отсиживались в теплом месте возле кухни, пока я жизнью своей рисковал, не жалея ее, кстати. * * * Информации, что мне удалось добыть через разум Бурса Собственного, было очень мало, что, впрочем, вполне объяснимо, конкретный этот представитель был весьма недалекого ума, ничего его не интересовало, многое он просто не понимал ввиду ограниченности собственного мышления. Мне, чтобы лучше понять разумных насекомых, нужно было отыскать кого-то более сведущего, например, Мыслителя, а еще лучше Королеву, о которой я и вовсе имел весьма скудные представления, можно, конечно, и к мудрецу подключиться, но они, как я понял, просто учителя начального уровня, дают только базовые сведения, лучше этого глупца, но для меня этого очень мало. Задача оказалась не из простых, в каждой Соте находились одновременно свыше двух миллионов особей, основная масса которых практически ничего не могла мне сообщить, а те несколько десятков, которые именовались Мыслителями, не могли, как оказалось, передвигаться. Посвящая себя этой деятельности Бурс добровольно лишал себя задних конечностей, еду отныне ему приносили Кормильцы, а он занимался только развитием Мысли, выдавая совместно с такими же новые идеи. Одного из таких я наконец-то нащупал с помощью Поисковой Сети в верхних слоях Ауры Мира, действовать пришлось очень осторожно, поскольку жители этого мира использовали ментальный способ общения, правда, лишь на очень близком расстоянии. Информацию я собирал по крупицам, все время мой виртуальный собеседник отвлекался на телепатические разговоры с собратьями, да и многое было непонятно для меня, мысли были какими-то обрывочными, как будто Бурсы обладали коллективным Разумом, хотя я был точно уверен, что это не так. О Королеве я тоже узнал очень мало, складывалось впечатление, что ее по какой-то непонятной причине никто не воспринимал всерьез, есть и есть она, прилетела и улетела, жизнь и процесс мышления идут своим чередом, только от Мыслителей зависит, как будет жить и процветать Улей. * * * Через пару дней, которые я провел в попытках найти разум Мыслителя или Мудреца, Бурсы вернулись обратно, но к зданиям, которые они именовали в моем понимании Сотами, не приблизились, отправившись на обширный луг, где трава была значительно ниже и росла слишком плохо и медленно. Действия насекомых мне показались весьма странными, вернувшиеся добровольно связали друг друга чем-то, похожим на гибкие лианы и разместились равномерно по полю в шахматном порядке, при этом с собратьями не контачили, как будто стали вдруг чужими или зараженными какой-то смертельной болезнью. Инстинктивно я проверил их ауры и сравнил с остальными Бурсами, и к собственному удивлению обнаружил изменения, очень напоминающие те, что произошли с чертом и алхимиком. Совпадение? Рох тоже отличался по ауре от остальных метаморфов, и точно так же. На всякий случай я просканировал и себя, и обнаружил точно такие же изменения. Если совпадения у аборигенов , Нано и Талима можно было объяснить все тем же болотом, но я-то там не был. Вот этой проблемой стоило заняться в первую очередь. Я слишком увлекся попыткой разобраться в нечеловеческом Разуме местных обитателей, понять их логику и образ мысли, что забыл совершенно о том, что этот Мир Демиург отнес к виду Обреченных, а это означало, что здесь присутствует нечто смертельно опасное, а мы, в свою очередь, тут чужаки, ничего не знающие. Пожалуй, мне нужно быть осторожнее и внимательнее ко всему, с чем приходится сталкиваться в иных мирах. Я еще раз внимательно проверил себя на всех доступных уровнях Ауры. Странно, но ничего страшного или опасного мне обнаружить не удалось, лишь незначительные изменения, фактически ни на что не влияющие, как будто нечто постороннее ( или некто?) проникло куда-то внутрь меня и изучало новый объект, я сам так довольно часто поступал, попадая в незнакомые миры. -- Глава 12. Среда обитания. -- Ты много времени уделяешь Верхним слоям Ауры Мира,- Дудин сидел в кресле-качалке посреди луга, обрамленного густым лесом, за которым виднелись заснеженные шапки гор,- но совершенно не задумываешься о том, что внизу тоже бурлит жизнь, пусть и не обладающая Разумом. -- Хм, но там, среди примитивных организмов, я никогда не замечал ничего сложного или запутанного, у них все очень просто. -- Метаморфы на первый взгляд человека, не знакомого с магией, тоже выглядят простыми существами, подчас и неразумными, а в следующее мгновение они уже другие, мудрые, сильные. Задумайся над этим, ученик, и не игнорируй самые, казалось бы, простейшие формы Жизни, в Мире все взаимосвязано, ничего просто так не бывает. * * * Мои познания в области микробиологии были, мягко говоря, в зачаточном состоянии, на уровне средней школы родной Земли, поэтому по совету Дудина пришлось заняться изучением микроорганизмов и примитивных форм Жизни, которые существовали во всех Мирах и являлись одним из важных компонентов. Раньше меня хватало только на защиту от вирусов, неизвестных носителей неведомых болезней, когда касалось бывать в новых местах. Аура мира, конечно, давала мне основные сведения, помогающие защититься от болезней в новом Мире, но в данном случае получалось что-то непонятное. Некий микроорганизм, скорее даже органический фермент, отвечающий за происходящие в нашей ауре изменения, мне удалось довольно легко определить, вот тут и начинались странности, с которыми согласилась Сусанна, сильный маг-целитель. Каким образом эта субстанция попала в мой организм, еще предстояло выяснить, но ее поведение не укладывалось в голове: иммунная система под его воздействием начала работать интенсивнее, усилилась и регенерация, я до сих пор сам не вмешивался в состояние собственного организма, оставляя развитие на уровне моих сорока с хвостиком, а тут вдруг почувствовал, что седина вдруг почти исчезла, очки оказались слишком сильными для глаз, да и общее самочувствие значительно улучшилось, появился зверский аппетит. Телу моему все это нравилось, все органы начали работать,как будто мне каких-то двадцать лет по земным меркам, даже рана, нанесенная адамантовым мечом сама собой затянулась окончательно, не осталось даже шрама. Задумавшись над этими изменениями, ничего опасного для себя я не обнаружил, скорее даже наоборот, но на всякий случай повнимательнее обследовал ауры всех, у кого я видел нечто подобное. Скрух продолжал в сопровождении друзей подбираться к Улью, у него все было по другому, за исключением того, что он тоже неожиданно помолодел, стал сильнее. У Нано и Торгона тоже имелись отличия, только общим у всех оставалось обновление организма и улучшение состояния. -- Странно это все,- я поделился своими мыслями с Сусанной,- вроде нечто инородное внутри есть, а впечатление такое, что это даже роднее остального. -- Я наблюдала за нашими больными, так они мне тоже показались здоровее, чем были раньше. -- Может,- высказал свое мнение Павлик,- это наоборот, такая целебная штука, что только в этом мире есть и полезна для всех, тогда и волноваться не о чем, сплошная выгода. -- Не буду напоминать насчет бесплатного сыра,- возразил я,- но мне кажется, что тут где-то есть подвох, а времени у нас не так много. Скрух настроен каким-то образом убить Королеву, не думаю, что ему позволят сразиться с ней в честном поединке, причем метаморф торопится, у него осталось не более трех суток. И у меня, к тому же, пропало впечатление, что нечто постороннее исследует мой организм, как будто это все поняло и приступило к реализации задуманного плана. -- Неспокойно мне как-то,- поежилась, точно от внезапно налетевшего холодного ветра, Сусанна. -- Не переживай, мам, все будет нормально,- постарался успокоить ее сын. -- Вот что еще, возможно это и мелочи, конечно,- жена вспомнила о черте и алхимике,- у Нано вдруг начал очень быстро расти отрубленный рог, а Талим значительно помолодел, даже внешне. -- У меня примерно тоже самое,- подтвердил я,- да ты и сама видишь, вот только почему-то этот процесс внушает мне опасения, неспроста все это. -- Э, сатрапы,- раздался в голове голос Нано,- выпустите меня отсюда, зачем невинного в тюрягу упекли! Здоров я, как никогда, вот только не врите, что заразу какую-то подцепил! Заныкались сами, небось обсуждаете, как меня жизни лишить без лишних проблем, да! Контракт вспомни, магоша четырехглазый! Свободу мне! Перед обсуждением я специально сделал так, чтобы черт ничего не мог услышать, его вечные язвительные замечания и бредовые идеи отвлекали меня, а он умел быть настырным, я уже многократно имел возможность в том убедиться, а изолятор, где Нано и алхимик сейчас находились, принудительно заблокировал, позволив только Сусанне там бывать. * * * Я погрузился целиком в эту проблему, в качестве подопытного кролика выбрав самого себя. Изучение изменений, причин их возникновения и возможных последствий полностью поглотили меня, всей своей команде пришлось дать указание без особой необходимости не отвлекать. Присутствие этого странного организма, самого примитивного на мой взгляд, удалось обнаружить практически повсеместно в мире Бурс-Рох, причем только там, где обнаруживалась вода, вернее сказать, мелководье, да еще всплыл тот факт, что именно там присутствовала стихия Смерти, не обязательно связанная с Разумом, просто с Жизнью. Непонятно, конечно, но всплеск развития тоже был связан с теми же областями, правда, кратковременный. Я решил быть последовательным и начал сводить воедино все известные на данный момент факты. Получалось, что живые создания получали импульс здоровья, а затем погибали без видимых причин, полные сил и энергии, вот только не факт, что процесс этот был связан с тем самым "ферментом здоровья", предстояло выяснить, откуда он берется и почему там же присутствует Смерть, может быть, это своеобразная система мирового Баланса Сил и Стихий? Или я чего-то не понимаю. Обреченно вздохнув, поскольку помощи ждать неоткуда, я принялся перебирать все с самого начала. Итак, некий микроорганизм каким-то образом внедряется в организм, причем вовсе не обязательно местного происхождения, люди и черти здесь обычно не встречаются, мы -- редкое исключение из правил, успешно сотрудничает с объектом, изменяя его только к лучшему, а потом убивает. Последнее, впрочем, ни чем не подтверждалось, кроме моих личных домыслов и догадок, но, тем не менее, у местных обитателей крайне редко обнаруживалось такое присутствие, а единственные разумные, у которых я обнаружил подобные изменения в ауре отождествляли себя со смертниками, обреченными окончательно и бесповоротно. Возможно, сказывалось то, что я не до конца понимал образ мысли и мировоззрение Бурсов и Рохов, они же не были людьми, причем, не только в физиологическом смысле, мне пришлось даже составлять своеобразный словарь терминов и понятий, чтобы переводить их мысли в понятные остальным, в том числе и мне самому, образы. "Фермент здоровья" давал любому существу возможность омолодиться и избавиться от недугов, но в мире все взаимосвязано, какую же свою выгоду получал этот самый странный организм, настолько примитивный, что живым существом его можно назвать с большой натяжкой. И потом, где же он существовал в естественных условиях, или только мог передаваться от одного носителя к другому, как вирус? Непонятно как-то, слишком уж он положительный, а это должно вызывать подозрения, должна же присутствовать их среда обитания и причинно-следственная связь их существования в Бурс-Рохе. Единственное, что приходило мне в голову, что от присутствия этого надо немедленно избавиться, поскольку слишком уж этот вирус "сладкий" для тела, наверняка в чем-то есть подвох, который на первый взгляд незаметен, придется, по всей видимости, начинать с самого начала, с того самого момента, когда обозначилось первое присутствие изменений в ауре моих друзей. Я "отмотал" время назад и проследил еще раз все события. Вот оно! Скрух приблизился к болоту, Нано и Талим последовали за ним, а остальные Рохи остались поодаль, не приближаясь. Именно в тот момент мне удалось обнаружить присутствие в воздухе следов моего неизвестного, значит, причину нужно искать именно в этом месте и в это время. Всеми своими наблюдениями и выводами я поделился с друзьями, надеясь на то, что более опытные в знании миров мне дадут хоть какую-то подсказку. -- Я думаю,- многозначительно произнес Лианарий,- что это не что иное, как присутствие Света в сем темном по своей сути Мире, которое должно восстанавливать Великий Баланс Стихий. -- Ну и идиот же ты, нимбастый,- усмехнулся Нано, присутствующий виртуально из изолятора,- ваша система смертельна для нашей братии, ты случайно не забыл об этом? Тут совершенно другое, чтоб ты знал! Мне, как и Лерычу, раны нанесли адамантом, а эта штука сильнее любой магии, но вот эта Вещь игнорирует Силу и реально лечит. Впрочем, ты-то отсиживался и не при делах. Да ты на Талима глянь, зайди к нам в гости, навести! -- Стоп,- прервала Сусанна,- никто никуда не пойдет смотреть! В изоляторе даже в воздухе присутствует эта странная субстанция, причем появилась недавно, буквально сегодня. В конце концов, это опасно, пока мы не до конца выяснили все особенности. -- Точно! Сусанна, я это тоже заметил,- один из фактов, на который я не обращал внимания, вдруг стал ясно виден,- у Бурсов тоже самое наблюдается, а изменения а Ауре у них произошли одновременно, я имею ввиду наших больных и Скруха, все они стали заразными, если можно так выразиться. -- Пап, это ты говоришь о бесплатном сыре? -- Да, Павлик, именно мышеловку я и имею ввиду. Все, я избавляюсь от нового "друга" и вам помогу. -- Э, шеф,- произнес черт с сомнением в голосе,- а ты уверен, что эта штука настолько опасна? * * * Я не стал прислушиваться к словам Нано, поскольку какая-то непонятная тревога вдруг появилась в моем сердце, не давая покоя. Вирус стал распространяться воздушно-капельным путем, это типичная схема распространения любой заразы, даже у нас, на Земле. Если учесть, что у себя я изменения обнаружил через пару дней, то нужно либо спешить с лечением, либо мне необходимо на всякий случай переселиться в изолятор, что никак не хотелось делать, как, впрочем и внесение изменений в процесс омоложения собственного организма. Я принял единственно верное на мой взгляд решение, посоветоваться с женой и согласиться с ее решением, поскольку она была очень сильной целительницей и не была подвержена воздействию таинственного вируса. -- Э! Осторожнее, больно же! Плавнее воздействуй,- мне приходилось не сладко, поскольку всю основную миссию по извлечению из моего организма странного "фермента здоровья" я доверил своей половине, у самого как-то рука не поднялась. -- Не ной,- хладнокровно, как мне показалось, ответила моя жена,- я и так едва-едва воздействую, терпи, ты же у нас претендуешь на звание Творца. При этом я только делился с ней энергией, стараясь не вмешиваться в сам процесс целительства, каким-то шестым чувством осознавая, что могу только навредить. Некоторое время спустя мои ощущения претерпели столь сильные изменения, что Разум мой как будто очистился от наваждения, Свет вновь проник буквально в каждую клетку, не смотря та то, что до этого шел процесс общего омоложения и лечения, буквально наступило прозрение. Не скажу, что это мне сильно понравилось, но результат того стоил. Что-то непонятное, явно влияющее на мои мысли, вдруг исчезло, а сам я прекрасно осознал, что моя аура вернулась к изначальному состоянию, а таинственный вирус покинул тело. Я интуитивно закрепил результат, которого добилась моя Сусанна, прикрыв те области, через которые прошло проникновение, что было похоже на прививку от болезни, если говорить по-земному, это получилось интуитивно, потому что испугал меня этот вирус, хотя ничего вредоносного я не увидел. Уже трезво и совершенно здорово взглянув на проблему, я неожиданно увидел, что Скрух, умудрившись заразить своих сопровождающих, принялся бесцельно бродить среди Кормильцев, стараясь быть как можно ближе к тем, кто отвечал за Королеву, испытывая при этом какое-то особое наслаждение, смешанное с чувством исполненного долга и реализованной мести, а остальные смешались с Бурсами, бесцельно блуждая между ними. В ауре его вновь обнаружились изменения, при этом мне пришлось вернуться к наблюдению за своими друзьями, поскольку у Роха неожиданно пропали те самые полезные бактерии, которые помогали ему и лечили. Вместо них появилась некая субстанция, опять же нейтральная, на первый взгляд, но теперь она оказывала воздействие только на мозг объекта, заставляя его вернуться на то самое болото, откуда все и началось. Я, уже избавленный от этого наваждения, прекрасно понимал, что на них, я имею ввиду Нано и Талима, через несколько минут тоже некто ударит аналогично, нужно было срочно что-то предпринять, пусть и не очень приятное. * * * -- Кретин! Идиот! Лепехундра вонючая,- это самые ласковые слова, которые я услышал в свой адрес от Нано, когда начал процесс избавления от вируса. -- Вот тут я согласен с моим темным и неоднородно рогатым товарищем по несчастью,- Талим присоединился к обвинениям в мой адрес,- а оно, несчастье это, в том именно и заключается, что вы, милостивый государь, лишаете нас величайшего счастья быть обновленными, помолодевшими, здоровыми и восстановившимися, что не совсем адекватно с точки зрения основных целей и задачей целительства, с коим процессом неразрывно связана великая королева Королевства Серединных Земель. -- А ну, оба тихо,- мне пришлось использовать командный голос, хотя самому это никогда не нравилось, - потом еще и спасибо скажете, времени у нас нет, счет уже на минуты идет. Еще до конца не понимая, что, собственно, приключилось, я задействовал в отношении друзей те самые методы, которые использовали мы с Сусанной на мне самом. Организмы пытались сопротивляться, но я уже не обращал внимания, стремясь вернуть им нормальное ощущение мира. Параллельно мои наблюдения не прекращались в отношении двух рас аборигенов, которые так же подверглись воздействию. "Фермент здоровья" мы успешно ликвидировали в крови моих друзей, я немного успокоился, изолятор тоже пришлось тщательно почистить, чтобы уничтожить все следы неизвестного вещества, только после этого мы собрались в кают-кампании, где я подробно рассказал все, что удалось выяснить на этот день. -- Скрух свою миссию считает выполненной, он едва успел, прежде чем наступили буквально молниеносные изменения, этой самой субстанции теперь в его крови нет, по этой причине я и спешил избавить вас от нее. -- Да уж,- Нано потрогал практически отросший за несколько дней рог,- интересное вещество, жаль, что нельзя было пару суток обождать, совсем бы хорошо было. -- Понимаешь, теперь у Бурса в голове появилась навязчивая идея во что бы то не стало вернуться обратно на болото, причем такое впечатление, что мысль эта ему не принадлежит, как будто кто-то внушает ему, - я уже успел исследовать изменения в ауре метаморфа,- и избавиться от нее он никак не может. "Фермент здоровья" вы ним получили одновременно, поэтому я не мог больше тянуть. -- А откуда эта штуковина взялась? - Талим выглядел теперь значительно моложе своего настоящего возраста, даже волосы стали гуще и пропала седина. -- Из болота,- ответил я,- распространяют ее комары, причем далеко не все, только некоторые. Вот только пока не понятно, где настоящая среда обитания этого организма, насекомые только переносчики и распространители. -- Глава 13. Невидимый убийца. -- И что же этот Скрух сотворил? - Павлику было интересно, что же происходит,- он что, бомбу заложил и теперь все взорвется и главная их в первую очередь? -- Нет, все проще,- ответил я,- он просто укусил Королеву, таким образом заразив ее. -- Она что, дура набитая? - сын не понял,- о собственной безопасности позаботиться не в состоянии? Так охрану бы наняла, вон их тут сколько, бездельников этих, миллионы подданных у нее! -- Кое в чем ты прав, только не понимаешь их образа мысли, да и я не всегда понимаю. Я не мог довольно долго найти эту самую хозяйку Улья, хотя остальных в иерархии обнаружил. Так вот, оказалось, что я все время ее видел, но не мог идентифицировать. Она действительно дура, только не простая, а безмозглая, в том смысле, что Разума у нее нет, а я именно по этому признаку и искал. -- Ну, тогда и я не въехал,- удивленно произнес черт,- зачем она тогда им вообще нужна? А, дошло, типа для размножения, да? Много таких у Улье? -- Не только для размножения, хотя это в первую очередь. В каждом вот таком Улье всего одна Королева, которая откладывает яйца и перелетает между Сотами, собирая воедино все знания и передавая их от одного к другому. -- Погоди,- Нано перебил меня,- как это так, знания? Ты же только что сказал, что она курица безмозглая! -- Совершенно верно, Разума у нее нет, этими знаниями она воспользоваться не может, но накапливать способна, получается, что она живой банк данных всего Улья. Мозг живого существа способен хранить огромный объем информации. -- А если она умрет? -- Все, Улей прекратит свое существование, если, конечно, не подрастает новая. -- Аха,- понял сын,- как раз наш случай! Молодой у них нет, а эта скоро умрет. -- Конечно,- откашлялся Талим,- вполне укладывается в логическую цепочку, если не учитывать тот факт, что они все-таки разумны, пусть и непонятны нам, но принципы Разума, я думаю, одинаковы для всех. Целительство в мире Бурс-Рох наверняка развито, их цивилизация выглядит достаточно древней, значит, у них должно быть средство, а возможно и магические методы или рецепты, чтобы вылечить столь важную, хм, персону, им же наверняка известны все свойства этого вещества, оно же не сейчас появилось, да и нам уже известно, что от него вполне можно избавиться, вам же это удалось. -- Талим,- подмигнул алхимику Нано,- а ты точно уверен, что лечение помогло? Вот скажи честно, как на духу: тебя на то болото не тянет, нет желания там побывать? -- Это обязательно надо сделать, причем в ближайшее время,- ничего не подозревающий Талим развивал свою мысль,- нам обязательно нужно найти источник столь странного органического фермента, который способен воздействовать на иммунную систему, активизируя ее, это же прорыв в магии Целительства, мы не можем упустить такую возможность. -- Вот видишь, - черт продолжал издеваться,- у тебя все признаки мутации налицо, тяга уже появилась, скоро еще что-нибудь обнаружится, а потом ты умрешь. -- Нано, прекрати,- оборвал я его,- никакого заражения ни у кого нет. Вылечить нас всех мы с Сусанной смогли только вдвоем, причем учтите, сколько Силы мне пришлось влить в этот процесс, магам столько и не снилось, хотя местные и умеют объединять потоки, но только из собственных запасников, которые не так уж и велики. Ну и еще у них какая-то абсолютная уверенность в том, что это смертельно и все тут, что-то похожее на догму, я списываю это на тот факт, что образ мысли их не человеческий и я далеко не все правильно понимаю. -- Э, хм, прошу прощения,- подал голос Лианарий,- вы все чаще говорите о том, что мало их понимаете, но вы же читаете Ауру Мира, а насколько мне известно, в ней содержатся полные исчерпывающие сведения обо всем и всех. -- Ты прав, мой друг,- вздохнув, ответил я,- так-то оно так, вот только Мир должен принять тебя, как бы считать за своего, а тут что-то не так. Похоже, что это был какой-то эксперимент по совмещению в одном месте несовместимого, согласись, что Бурсы и Рохи слишком уж разные, но до сих пор как-то уживаются, хотя считают друг дружку непримиримыми врагами, даже кормовая база у них абсолютно разная, не говоря уже о физиологии. * * * Действительно, весьма странный Мир, где уживаются совершенно разные разумные творения, по идее, они давно должны были решить вопрос, кому принадлежат эти земли, а если учитывать численность саранчи и их магические способности, то метаморфы давным-давно должны были исчезнуть, но этого не случилось. Вероятно, есть какой-то козырь у Рохов в борьбе с Бурсами за выживание. Для решения моей задачи этот мир однозначно не подходит, если переселять сюда Хо, то придется уничтожить другие разумные расы, или по крайней мере значительно сократить их популяции, но выступать в роли убийцы мне вовсе не хотелось, да еще этот "фермент здоровья" присутствует. Тем не менее, покидать это место я не спешил, хотелось до конца разобраться во всех странностях, для чего я принял решение посетить болото, чтобы на месте во всем разобраться, тем более, что защиту от невидимого врага я уже установил. -- Вот тут все и случилось,- алхимик и черт вызвались меня сопровождать,- метаморф тот бродил вот здесь, по мелководью, а мы с чертом отсюда наблюдали. -- Место вы выбрали правильное. -- Ну, так я же умный,- перебил меня Нано,- в разведке толк знаю, могу под носом у врага плясать в чистом поле, а он меня и не увидит, одно тут плохо -- комарья уж больно много, но это как раз нам на руку, добровольно сюда никто не полезет. -- Вот какая странность обнаружилась,- разговаривая, я не прекращал наблюдение в самых нижних слоях Ауры Мира, на этот раз точно зная, что ищу,- стоило нам появиться, как через пару минут резко возросло количество зараженных комаров и налетели они со стороны мелководья, одновременно из нескольких десятков точек. -- Может, база у них тут,- черт на всякий случай отмахивался сорванной веткой, хотя насекомые к нам не приближались,- типа засаду устраивают, жертву поджидают. -- Согласен я с тобой, рогатый напарник,- Талим тоже махал веткой,- но мне кажется,что тут скорее надо говорить о гнезде, они же твари неразумные, не то, что муравьи или пчелы. Только, на сколько я понимаю, комары должны питаться кровью, высасывая ее у жертвы. -- Ну да,- многозначительно, тоном великого мудреца поддержал черт,- тогда и вирус наш вписывается в схему. -- Это каким же образом? -- Все просто: комары таким способом увеличивают количество корма, продлевая ему жизнь и улучшают качество еды. Во, какой я умный, первее всех догадался. Я только усмехнулся про себя и продолжил подробное исследование территории вокруг нас. Фермент присутствовал в воздухе, переносили его кровососущие насекомые, но сами при этом не подвергались его воздействию, а вот основная концентрация обнаружилась на дне неглубокого водоема, в прибрежных корягах, прикрытых от солнечных лучей широкими листьями кувшинок. Аура Мира показала мне весьма примитивных на первый взгляд, животных, десятка четыре особей, что притаились на самом дне. Эти создания чем-то внешне напоминали земных черепах, только окрас у них был ярко красный, как будто всем своим видом они кричали: "не подходи, опасность", именно вокруг них, вернее где-то внутри каждого из них как раз и концентрировалось это странное вещество. Я решил проверить возникшую у меня догадку, привлек внимание друзей и сотворил полную имитацию теплокровного млекопитающего, почему-то в голову мне пришел образ золоторогого изюбря, который мирно пасся на самом краю болота. Черепахи почуяли его и мгновенно пришли в движение, поднявшись на поверхность водоема, каждая из них раскрыла свой панцирь, подняв отдельные чешуйки практически вертикально, а из открывшихся полостей в воздух поднялась стая комаров, их было не так много, но каждый нес в себе "фермент здоровья" и устремился к жертве. -- Блин,- выругался черт, и как только не жалко тебе такого хорошего зверя портить, мог бы и попроще кого сотворить, а этого лучше бы зажарить с лучком и перчиком. -- Не волнуйся Нано,- спокойно ответил я,- никто на твой шашлык из изюбря не покушается, этого животного тут просто нет, это иллюзия, правда, весьма правдоподобная на всех уровнях Ауры. -- Хм, - Нано засомневался,- я специалист в области личин и иллюзий, но мне кажется, что я сейчас подойду и поглажу его, мы, жители Нижних Миров, отлично умеем отличать подделку от оригинала, ни один маг не сможет так замаскироваться, чтобы скрыться от нашего всевидящего ока. -- А ты не в курсе, что я вроде как не совсем маг, или запамятовал? - я подмигнул черту,- учусь потихоньку. Комары, пытаясь отведать свежей крови, набросились на предполагаемую жертву, но просто пролетели насквозь, изюбря там не оказалось. -- Не все коту масленица,- Нано довольно оскалился,- на чужой каравай рот не разевай. -- Что-то ты вдруг заговорил русскими пословицами, с чего бы это? -- Так мы, демоны, путешествуем по мирам и подобно губке впитываем все хорошие и ценные сведения, а я бывал на Земле, если помнишь. -- Да уж,такое не забудешь,- мне припомнилась наша первая встреча с чертом и я улыбнулся,- но ты раньше все как-то больше жаргоны разные использовал, а тут вдруг на фольклор потянуло. -- Это просто к месту пришлось, вот и все, пе приставай на пустом месте, я все стороны Знания использую, чем в корне и отличаюсь от некоторых нимбастых крылатых, это в Верхних Мирах принято за базаром следить, а у нас волюшка вольная, продвинутые мы, не то что ангелочки тепличные! Но ты от темы-то не отвлекайся, что тут у нас получается, колись давай, а то я что-то ничего не понял: ну покусали эти твои черепахи посредством комаров добычу, подлечили, а толк-то какой от всего этого? -- Тут все просто на самом деле, это обычная пищевая цепочка,- я вспомнил, что мои друзья не могут наблюдать одновременно все слои Ауры Мира, даже если помогать им в этом, просто не достаточно Силы Дара,- вот эти безобидные с виду черепашки и есть основа ее, то есть, самое начало и самый конец, у них в организме отсутствует пищеварительная система, они не могут переваривать пищу, способны только поглощать готовые полезные для них вещества. -- Что-то я вас не совсем понял,- Талим заинтересовался, понимая, к чему я клоню,- таких тварей я знаю, мы их еще "едососами" называем, но на Роннэале они все маленькие, намного меньше этих, и, что самое главное, они бывают только насекомыми и питаются исключительно себе подобными, такого зверя, как золоторогий изюбрь им не переварить, даже если всей оравой со всего мира соберутся. -- Эти живут небольшими колониями по нескольку десятков тварей, но чаще всего рядом с одной присутствуют и другие, пищу они чуют и сползаются все, конкуренция тут отсутствует, просто присасываются и дружно насыщаются, причем и прозапас могут, но и оставить тоже,а потом вернуться. Они малоподвижны, медлительны, поэтому и дают на своем теле приют комарам, а те в свою очередь, заражают жертву и обеспечивают пропитание черепах. -- Ну и хитрецы эти в панцирях,- алхимик искренне удивился,- получается, что они сначала вылечат еду, потом приведут в нужное место, а потом и употребят по назначению. А этот "фермент здоровья", кстати говоря, весьма неудачное и даже абсолютно неверное название,проходит три стадии в своем развитии: сначала омолаживает и исправляет, потом приманивает, а после всего, уже на месте, переваривает для черепахи. -- Точно, Талиша,- Нано покровительственно похлопал по плечу помолодевшего старика,- ты у нас в таких делах гений, на себе даже испытал действие первой стадии вируса, вот тебе и карты в руки, напряги-ка свои помолодевшие мозги, надеюсь, глупее они не стали вместе с молодостью, знания и навыки сохранили. Вот тебе мое великое задание -- выдели из этой массы только одну стадию, самую первую, за ценой дело не постоит, я бы так выразился. -- Нано, я бы не стал вот так спешно делать выводы о пользе этого вещества,- в моей голове засигналила тревожная лампочка, поскольку я очень хорошо изучил авантюрную натуру черта, готового в любой момент пуститься во все тяжкие нисколько не задумываясь о последствиях,- тут настолько низкий слой Ауры, что изменения возможны только на генетическом уровне. -- На каком? Это, шеф, ты про что сейчас говорил? -- Чтобы ты меня понял, скажу, что это такой уровень, на котором живые создания творятся Демиургами. -- Ха,- черт и не думал отступать,- на крайний случай у нас тут есть один такой, если что, подсобит старику алхимику, сам же говорил, что знания и опыт лишними не бывают. * * * Наш спор пришлось прекратить, поскольку я получил сообщение с корабля от Сусанны, что в Улье насекомых происходят странные события. Мы стали наблюдать за действиями Бурсов. Разумные насекомые неожиданно, как по команде, стали сползаться и сходиться в соты, уподобившись земным муравьям, которые на ночь дружно урываются в муравейнике и запечатывают все выходы. Без видимой причины, бросив все свои повседневные дела, они скрывались в узких тоннелях Сотов, а Разум их казалось кричал при этом: "пришла Смерть, мы все умрем", прямо, как фаталисты какие-то. Через пару часов на всей территории Улья не осталось ни одной особи, все скрылись в строениях, а затем, практически одновременно, все Соты вспыхнули изнутри жарким пламенем, Бурсы гибли, спокойно и равнодушно принимая смерть, как некую неизбежность, никто не пытался выбраться наружу. При этом я ощутил сильную волну Стихии Огня, как будто несколько тысяч очень сильных магов одновременно в нескольких местах воззвали к заклинанию. Невидимый убийца, поразивший изнутри Королеву Улья, хладнокровно уничтожил два десятка миллионов живых разумных созданий. Некоторое время мы молча через Ауру Мира наблюдали за происходящим самоубийством, будучи не в силах хоть что-то произнести. -- И что теперь будет,- голос Павлика нарушил тягостное молчание,- они, конечно, не люди и совершенно противные твари, но покончить вот так... -- А теперь,- я вышел из оцепенения,- примерно три тысячи лет по местному календарю никто из представителей Бурсов в этих местах селиться не станет, земли будут в распоряжении Рохов, они, пожертвовав одним из своих сородичей, на долгие годы обеспечили себе спокойную жизнь, а вот этот неразумный невидимый убийца таким способом влияет, если можно так выразиться, на демографическую ситуацию в мире Бурс-Рох. -- Жестоко это,- вздохнул черт, его тоже впечатлила картина массового самоубийства,- но не нам судить Творца, который создал все это. -- Тут, Нано, я с тобой согласен. Но, рано или поздно, вот эти маленькие черепахи, что сигналят о своей опасности красным цветом панцирей, захватят весь этот Мир, а затем погибнут от голода и сами, только растения имеют шанс выжить в этом безумии. Именно по этой причине Бурс-Рох отнесен к категории неудачных проектов и признан Обреченным Миром. -- Глава 14. Эликсир вечной молодости. Возвращение на Роннэаль вновь, уже в который раз, не стало триумфальным, проблема оставалась неразрешенной, нового дома для Хо я так и не нашел. Нано, верный своим традициям, ворчал и все пытался меня обвинить в излишней мягкотелости, мол, все равно мирам этим не жить и уж точно не быть разумными, давно пора провести глобальную зачистку и дать им новую возможность себя проявить в лице ящериц. Остальные молча меня поддерживали, стараясь не вмешиваться в дела, которые им непонятны. После Бурс-Роха и Небесного Мира я твердо решил отныне не подвергать опасности своих друзей и близких и впредь отправляться только в одиночку, по крайней мере до тех пор, пока не буду полностью уверен а безопасности нового мира, который я выберу в качестве очередного кандидата на новый Дом Хо. И еще не стоило мне забывать, что я полностью ответственен за Роннэаль, который становится Открытым Миром, теперь представители других измерений могут свободно здесь бывать, если у них есть достаточно Сил и знаний для перемещения, и не все такие гости придут с благими намерениями, да и после нашествия Высшего Клона политическая ситуация претерпела значительные изменения, самое крупное государство, империя Кирия, рушилось на глазах, колдуны Гильдии полностью дискредитировали себя, отныне они уже не имели сильного влияния, как это было несколько лет назад, да и недавно взошедший на трон император Кирия Первый Блистательный проявил себя не самым лучшим образом, увлекшись турнирами, охотой и женщинами, он совершенно не интересовался проблемами государства, чем и пользовались придворные вельможи, нагло разворовывая казну. Короли и бароны, принесшие клятву верности высшей власти, видели все это и в их рядах зрело недовольство, некоторые их них уже всерьез подумывали об отказе от вассальства императору и готовились к объявлению собственной независимости, они прекрасно понимали, что у Кирии не больше боеспособной армии и никто не принудит их вернуться обратно. Этой ситуацией начали пользоваться и Дикие бароны, открыто нападая на приграничные земли грабя и подчиняя себе население. -- Ваше величество,- Гвен Демоноборец не мог спокойно наблюдать за всем происходящим, он сам был родом из тех краев,- неужели вы не вмешаетесь и не вразумите Кирию Первого? А еще лучше было бы свергнуть его, лишить трона, чтобы его место занял достойный император. Я не могу оставаться равнодушным, когда гибнет прекрасное и сильное государство! -- Странно,- черт искоса недоверчиво посмотрел на рыцаря,- с чего это ты так вдруг озаботился? Вроде, не так и давно воевал против них и гильдейцев проклинал, а тут такая отеческая забота... -- Ты, рогатый, ничего не понимаешь, ты здесь не родился, да и рыцарский пояс недавно заслужил, не знаешь ты наших Законов благородного рыцарства. В первых главах записано, что мы должны беречь и охранять Империю от всякой напасти. Колдуны эти как раз и были врагами, змеями, что пригрелись на груди высшей власти, их нужно было выжечь каленым железом, это они развратили императора Кирию Первого Блистательного! -- Гвен, успокойся, - сказал я,- понимаешь, я не стану вмешиваться в дела других королевств, свои проблемы они должны решать самостоятельно, иначе могут привыкнуть, что придет добрый дядя и все за всех сделает, рассудит и поможет, не дело это, думать разучатся. Мое вмешательство ограничено теми случаями, когда возникнет угроза всему Роннэалю, моя цель этого не допустить, как, например, это было с Черной Подковой и нашествием Высшего Клона. Но вас я ни в чем не ограничиваю, вы можете действовать так, как считаете нужным, только чтобы это не навредило королевству Серединных Земель, не испортило нашу репутацию мирной державы. * * * Западное королевство империи Кирия первым объявило о своей полной независимости, о чем я узнал через Ауру Мира, особого значения этому факту я не придал, просто известил моих приближенных, хотя небольшая странность в этом была, дело в том, что королем стал невесть откуда взявшийся маг, скорее даже Верховный архимаг, судя по силе его ауры. Он сверг с престола своего предшественника, воспользовавшись слабостью того и неразберихой с центральной властью империи. -- И что нам это сулит? - Торгон, как и все остальные очень этим заинтересовался,- Рохия, конечно, далеко от наших земель, но архимаг, пожелавший вдруг стать королем, может и не остановиться на достигнутом, пойдет всех под себя подминать, а потом возомнит себя каким-нибудь Великим Властелином и опять воевать придется. -- Точно,- согласился Шарон,- такое уже случалось в истории Роннэаля, да сама Кирия именно так и появилась. Я бы поподробнее разузнал о его планах, да и о нем самом тоже, архимаги такой силы товар штучный, о нем должно было быть давным-давно известно, а тут невесть откуда взялся, да еще с такой легкостью целое королевство к рукам прибрал. -- То, что он довольно странный и сильный,-ответил я,- я с вами полностью согласен, но никакой глобальной угрозы я в нем не наблюдаю, просто очередной амбициозный маг. Поэтому повторю еще раз: не стану вмешиваться. -- Ваше величество,- откашлялся Талим,- в тех землях живет мой старинный друг, очень известный и могущественный артефактор Римадор его зовут, вот я и думаю, может навестить приятеля, а заодно и разузнать получше, что там происходит. Он, правда, не в Рохии устроился, но рядом, наверняка знает лучше нас. -- А что, дело говоришь,- Торгон согласно закивал головой,- а вот еще старинные свитки говорят, что еще до Черной Подковы в западных холмах жили роды гномов, с тех пор о них ничего не известно, интересно было бы найти места, где они жили, может что-нибудь древнее и мощное осталось там, мы, гномы, надежно прятать умеем. -- А что,- глаза Нано вспыхнули азартом,- тогда и я с вами за кампанию прогуляюсь, артефакты я люблю коллекционировать, да и мудрый совет вам всегда пригодиться может. -- Гвен,- я не видел ничего плохого или опасного в этой экспедиции,- присоединяйся и ты, заодно успокоишься и своими глазами увидишь, что в Рохии все нормально, возьмите с собой еще Грома Темной Ночи, он тоже любит все новое, а я тем временем займусь решением моей проблемы. -- Вот и отлично,- Нано довольно потер руки и подмигнул алхимику,- я думаю, месяца на подготовку всем хватит, спешить не будем, мы с Талимом как раз одно дельное исследование завершим, его результат может нам очень пригодиться. * * * Ровно через месяц небольшой отряд, состоящий из дюжины рыцарей, черта, алхимика и дракона, выдвинулся в сторону империи Кирия, обоза с собой не брали, ехали налегке, чтобы быстрее передвигаться, места в центральной и восточной частях были густонаселенными, так что с провиантом и ночлегом проблем не будет, да и рыцари привыкли к спартанским условиям походов, а Нано выпросил у меня несколько камней из моего запасника, чтобы всегда можно было отведать деликатесов, комфорт он любил, ничего не скажешь. По мене продвижения на запад Гвен сначала становился все более задумчивым, а потом и вовсе растерял былую веселость. -- О чем грустишь, друже,- отряд остановился на ночлег в придорожной таверне, все сидели в просторном зале за накрытым столом и Нано после сытного ужина потянуло на разговоры,- все прекрасно, погляди вокруг: мир и покой. -- Да не совсем,- ответил рыцарь,- мы с тобой разными глазами смотрим. -- Это точно,- хохотнул черт,- один левый, другой правый. -- Да не о том я. Вот вспомни Банш, что ты там видел? -- Нормальный город, торговля процветает, караваны с товарами идут сплошным потоком во все стороны, купцы говорят, что безопаснее стало, разбойников повывели почти повсюду, красота одним словом, да и строительство идет полным ходом, а это значит, что народ не бедствует. А что еще нужно для сытой мирной жизни? -- Вот видишь, ты все увидел, а выводы сделал неправильные, свои, чертячьи,- Гвен горестно вздохнул,- а куда благородное рыцарство подевалось? Кто теперь там Закон Чести и Благородства блюдет? Вот то-то и оно, торгаши проклятые все заполонили и к власти рвутся теперь. -- Так это нормальный процесс, ты должен знать, что торговля -- двигатель прогресса, чем больше товара, тем ниже на него цена, выгодно всем, с какой стороны не погляди. Потом еще культурный обмен идет, новшества разные внедряются, а то, что купцы совет города создали, так это вовсе и не так плохо, раз центральная власть бросила их на произвол судьбы, они объединились и порядок поддерживают, просто, Гвеша, тебе их законы не понятны, ты и кипятишься на пустом месте. -- Да их место,- рыцарь в сердцах треснул кулаком по столешнице так, что посуда подпрыгнула, а присутствующие в зале стражники обернулись в их сторону,- за прилавком, товар предлагать, барыши подсчитывать да мзду платить! Что они понимают в благородстве и порядке! -- Тихо, тихо,- Нано постарался успокоить Гвена,- на нас уже косо смотрят, а нам вовсе ни к чему привлекать излишнее внимание, мы же с тобой на задании, так что держи себя в руках. -- Ты понимаешь, что в том же Банше уже даже с рыцарей берут подорожную и плату за въезд за стену,- рыцарь снизил голос и продолжал более спокойным тоном,- это же ни в какие ворота не лезет. -- Ну, а сам-то у себя как действуешь? Вот то-то и оно, ты же берешь деньги с купцов, что к тебе на ярмарки приезжают, так что нечему тут удивляться. -- Так то с торговцев, они барыши извлекают из торговли, вот и платят, раз к благородному сословию не относятся, как и крестьяне, ремесленники разные. А вот рыцарство особого отношения к себе требует, мы королям да императорам верой и правдой служим, сирых, убогих защищаем, закон и порядок блюдем. -- Удивляюсь я тебе Гвеша,- Нано усмехнулся,- ты ведешь себя сейчас, как безмозглая лепехундра, остолоп упертый какой-то. Времечко-то бежит, жизнь не стоит на месте, своей упертостью ты прогресс не остановишь. Да и сам вспомни, много ли рыцарей мы на своем пути сюда встретили? Правильный ответ -- очень мало, если не сказать почти нет. Все твои собратья бросились совершать подвиги, земли свои без присмотра оставили, а ты знаешь, что свято место пусто не бывает, вот купцы его и заняли, все равно пустует, так что тут уж на себя пеняйте, нечего переваливать с больной головы на здоровую. -- Возможно, черт,- обреченно вздохнул рыцарь, окончательно взяв себя в руки,- ты в чем-то и прав, но наша задача -- сохранение традиций рыцарства, об этом-то я и печалюсь. * * * Дальнейший путь проходил по центральной части империи Кирия, где изменения были не столь заметны, да и останавливались чаще всего у знакомых и соратников Гвена Демоноборца, таких же, как он сам верных рыцарскому Кодексу Чести. У них мало что удалось узнать о происходящих в западных землях событиях, рыцари были заняты своими собственными проблемами, уделяя большую часть времени защите собственных владений от посягательств соседей и разбойничьих банд, многие в ближайшее время планировали выехать в столицу, чтобы на месте узнать, что творится с империей и где на самом деле Кирия Первый Блистательный и чем он занят, раз управляют теперь всем придворные вельможи. Через десяток дневных переходов западнее столицы отряд разделился, Гвен с вассалами направился прямо, в королевство Рохия, а черт, гном и алхимик свернули с основной дороги чуть севернее в поисках артефактора Римадора. Связь держать договорились через дракона, Гром Темной Ночи сопровождал рыцарей, он единственный мог установить телепатический контакт на большом расстоянии, а Нано мог его свободно принять и ответить. -- Как думаешь, Талим,- спросил черт, - жив твой кореш или как? -- Жив-здоров, я недавно получил от него весточку, вернее, держал в руках одно из новых изделий, что он сотворил совсем недавно, торговцы привозили, конечно так себе, безделушка погодная, только и может, что на декаду погоду предсказать, крестьянам она, конечно, полезна, но это баловство одно. Хотя Римадор никогда не продает настоящих ценных артефактов, может только поменять на что-нибудь стоящее и действительно полезное и мощное. -- А что, наш эликсир тянет на такое? -- Думаю, что да, но точно узнаем только когда переговорим с ним. -- Талим, помни, как договаривались: никакого рецепта никому не даем, только разовую дозу и антидот с подробной инструкцией. -- А то! Ты когда-нибудь слыхал, чтобы истинный Мастер выдал просто так свои секреты? Нет? Вот и я тоже. Он, конечно, попытается украсть или выведать состав, но и это вряд ли, он не алхимик, тут определенные знания нужны, чтобы повторить такое, Римадор только с мертвым материалом работает, а у нас все на Жизни основано, это ему не по зубам. -- Ребята, это вы сейчас о чем рассуждаете?- Торгон ничего не знал о планах черта и алхимика. -- Есть у нас тут изобретение одно, мы его уважительно величаем "Эликсир Вечной Молодости", уникальная вещь, аналогов не имеет, думаем дозу выгодно поменять на что-нибудь действительно ценное, если ты с нами, глядишь, и тебе что-то перепадет от щедрот наших,- Нано заговорщически подмигнул и захохотал, явно довольный собой. Через несколько дневных переходов друзья въехали в горный массив, сквозь который виляла узкая тропинка. Талим осмотрелся вокруг: -- Да, за столько лет не изменил он своим привычкам, как чурался всех, так и до сих пор, видишь, в каком месте логово свое устроил, по дорожке-то не часто гости ходят. -- Он что, кого-то боится или по жизни такой?- Нано с подозрением рассматривал окрестности,- что нам ждать от него, может, на всякий случай оружие приготовить? -- Не, он не злобный, просто осторожный, секреты свои стережет от воров разных. А, вот и домик его,- алхимик показал в сторону показавшейся из за поворота причудливой скалы, что очертаниями напоминала многоэтажный темно-серый тюльпан, как будто высеченный из цельного камня. -- Стойте, пришельцы незваные, - раздался вдруг громогласный рев, путешественники даже испугались, а их кони встали на дыбы, Нано и Торгон мгновенно обнажили оружие,- вас сюда никто не звал, убирайтесь восвояси, порождения Черной Подковы. -- Так вот как ты, Римадор, старых друзей встречаешь?- Талим первым пришел в себя,- каким букой был в молодости, таким же к старости и остался. -- Тебя, Лягушатник, я и пропустил бы, но ты, похоже Вархруллу продался, раз демон у тебя в провожатых, уходите подобру поздорову, иначе испепелю! -- Не больно-то и испугался я тебя, Булыжник! А это друзья мои и к Темной Силе отношения не имеют, с добром мы. -- Ладно, поверю, проходите, но без оружия и помните, что вы под прицелом, в любой момент в пар превращу! -- Уберите мечи и поехали,- алхимик тронул коня шагом,- он, пожалуй, может и шарахнуть чем-то убойным, так что будьте предельно вежливыми и осторожными в выражениях. Друзья медленно двинулись следом и через час оказались перед тяжелыми каменными воротами высотой почти десять метров, которые без едино звука распахнулись, как будто это была всего лишь маленькая форточка с хорошо смазанными петлями. * * * -- Ах ты Лягушатник,- хозяин обняв старого друга молотил того по спине своими огромными для человека ручищами, алхимик при этом только трясся, будучи не в силах произнести ни звука,- как был хиляком, так и остался, хотя молодо выглядишь, небось, кровью дев невинных балуешься! -- Сам ты, Булыжник, руду серную глотаешь, чтобы ручищи поздоровее были,- Талим наконец-то смог вздохнуть,- чего людей добрых пугаешь, у нас от вопля твоего кони едва не померли. -- Ладно, проходите к каминную комнату, и назови мне спутников твоих, все равно я им не верю: один из них гном, чьи сородичи вот уже четыре тысячи лет не бывали тут, а другой точно демон, родственник Вархрулла, чтоб ему пусто было, и пусть под личиной не прячется, я всю истину знаю, насквозь вижу,- Римадор многозначительно потрогал устройство на левом глазу, надетое наподобие монокля. -- Мы творения мирные, законы гостеприимства чтим, не с пустыми руками пожаловали,- черт скинул бесполезную теперь личину,- Вархруллу я не родственник и еще: я не демон, я черт, если ты знаешь о нас мог бы и отличить, а вообще-то все мы посланники самого короля Королевства Серединных Земель. -- А, теперь понятно,- хозяин впервые улыбнулся гостям,- слыхал я о нем, говорят, крут неимоверно, и Черную Подкову победил, и Кирию на место поставил вместе с Гильдией, и нашествие демонов из преисподней остановил, да и про демона наслышан, про тебя то есть. Давайте к столу с дороги, разносолами я не богат, но бутылочка кирийского припасена. -- Не парься,- Нано довольно улыбнулся,- по такому поводу так и быть, угощу от щедрот своих, небось золоторогого изюбря никогда не пробовал, а это, между прочим, в некоторых Мирах исключительно королевское блюдо, не для всех предназначено, только для избранных! Утолив голод изысканными деликатесами, которые черт извлек из одного камня, кампания мирно беседовала, делясь новостями и рассказывая о приключениях, уютно устроившись в мягких креслах возле полыхающего камина. -- Имя мое известно на всем континенте, да и не только,- Римадор явно гордился своими достижениями,- никто не делает артефактов лучше меня, даже сами Магические Магистраты приезжают за моими изделиями, а я не так прост, за одно "спасибо" дельную вещь не отдам, да и золота у меня хватает, так что, господа хорошие, только в обмен на что-нибудь столь же ценное. Вот, не так давно обменял хрустальный Шар Всевиденья, это моя последняя разработка, на монокль, что сквозь любую личину видит и истинную сущность показывает, вас только благодаря ему и пропустил, а то шастают тут всякие непонятные темные личности, особенно в последнее время, спасу нет от них, пришлось даже огнеметы ставить в ущелье, так, чтобы припугнуть, я же не убийца какой-нибудь. -- И что, есть кого отпугивать? - спросил Талим,- я тут не видел следов частых посещений. -- Так это теперь не суются, а одно время житья не было, особенно с юга, из Рохии. Там где-то год назад объявился какой-то великий маг, втерся в доверие к королю, в одночасье стал главным советником, а затем и убил хозяина и себя королем провозгласил, это, конечно, не мое дело, но тут что-то не чисто, а потом начали пропадать сначала люди, а затем и маги, некоторых, рассказывают, нашли недалеко от дворца, сухие, как мумии. Так вот, самозванец этот начал армию собирать, вроде как обещал справедливость везде восстановить, и ко мне приходили зазывалы, в магический легион приглашали сначала, а потом и с угрозами. Только я не поддался, мне как раз Магические Магистраты задолжали, так я с них и взял плату охраной и вот этим моноклем, чтобы истину сразу видеть. -- А что так неважно выглядишь-то,- Нано перевел разговор в нужное ему русло,- Талим говорил, вы ровесники, вроде как, а ты глянь на него: молод, красив и здоров. -- Так меня еще в ученичестве не просто так Булыжником прозвали,- хозяин отхлебнул вина из бокала и продолжил,- мне живая материя не подчиняется, нет у меня такого дара, да и от других магов не слыхал я, чтобы средство омоложения изобрели, думаю, сказки все это про вечную молодость. -- Ну не скажи, мил человек,- черт извлек небольшой шприц,- вот, видишь эту штуковину, Талим на себе испытывал, это наша совместная разработка, у меня вон, рог восстановился, а отсечен был в битве адамантом, между прочим. Соображаешь? Вот почему он моложе тебя выглядит, лет этак на двести, а то и все триста. -- Что просишь? -- Это смотря, чем ты располагаешь, штука эта, сам понимаешь, спросом немалым пользуется, только вот особая она, тут важно не перестараться и вовремя остановить, а то, неровен час, младенцем станешь, разум весь растеряешь. -- Глава 15. Бизнес, ничего лишнего. Прошло десять дней после введенной инъекции, антидот был применен вовремя, первый омолодившийся на Роннэале человек остался доволен результатом: седина исчезла, старые болячки перестали беспокоить, сила и здоровье вернулись. Римадор был щедр с новыми друзьями и приволок из запасников целый арсенал артефактов, из которых каждый мог выбрать на свой вкус пару понравившихся, а хозяин с видимым удовольствием давал комментарии и объяснял свойства и возможности. -- Это я называю "Посох Путешественника",- Булыжник держал в руках длинный шест, выточенный из цельного куска Черного обсидиана,- конь под хозяином его за день может галопом одолеть до шести дневных переходов и усталости знать не будет, да и заблудиться не позволит, завсегда к жилью и дороге путь укажет, зверя или лихого человека молнией поразить может, в темноте путь освещает, огонь всегда добудет, да и еще там много всяких возможностей. -- Пожалуй,- Торгон на мгновение задумался, я возьму такой себе, в дороге я часто бываю, вот и сейчас предстоит поиск городов предков. -- Тогда это точно для тебя,- артефактор указал на заостренный нижний конец,- вот если этим в землю воткнуть на половину пяди, он гудеть станет, а то звуку можно завсегда определить, в какой стороне клад сокрыт, ты же ваши клады искать станешь, не отпирайся, я ваше племя хорошо изучил. -- А мне вот эта веревочка чем-то нравится,- Нано держал в руках тонкий гибкий шнур около трех метров длиной,- что она может? -- Да так, почти ничего,- Римадор пожал плечами,- не знаю, зачем я ее храню. Когда ее концы переплетаются, она напрочь блокирует всю магию, но только внутри петли, я ее назвал "магическими кандалами", ни разу она мне не пригодилась. -- Думаю, вещь дельная,- черт был другого мнения,- никогда не знаешь, что может понадобиться в дальних странах, запас никогда не бывает лишним. -- Напоследок вот что я вам посоветую,- сказал хозяин, когда гости засобирались дальше,- на юг не ходите, верная гибель вас там ждет, а вот к северу живет один старик, из бывшей императорской гвардии, полком командовал, крохобор он, конечно, еще тот, всяких древностей из походов натаскал, весь дом забит до самой макушки, но точно знаю, что он так и не нашел то, что всю жизнь искал -- пожить он подольше мечтает, за такое снадобье он вам дорого заплатить может. -- Понятно, наш клиент, давай, Талим, завернем к одинокому старику, порадуем, да и поживимся заодно чем-нибудь полезным, только, чур, переговоры я веду, вы просто поддакиваете и все. -- Не знаю,- гном ворчливо проговорил и с подозрением посмотрел на говорившего,- у меня другие планы,но в тех местах. -- Торгон, ты сам подумай: он все к себе тащит, да еще и живет рядом, наверняка все стоящее уже в его запасниках валяется, ну ты сам прикинь, проверишь и все увидишь. -- Ладно,- согласился гном,- пойду с вами, да и разделяться не стоит, тут места не самые дружелюбные, а там уже решу, что делать. * * * -- Достопочтенный Ванир, - черт галантно раскланялся, - позвольте представиться, Нанонтудрунмаил Четырнадцатый Младший, барон, личный и лучший друг его королевского величества, властелина Королевства Серединных Земель. Меня в моей нелегкой миссии сопровождает главный консультант в вопросах алхимии и эликсиров Талим, а так же главный археолог королевства Торгон, тоже особа, приближенная ко двору. -- Я вас уже проверил,- недовольно проворчал хозяин замка,- если бы вы соврали, вас бы не пустили сюда. С чем пожаловали? Имейте ввиду, я сокровища свои не продаю. -- Да не больно-то они нам и нужны,- черт поморщился,- наверняка, нет здесь ничего достойного, чтобы оплатить наши услуги, мы не так просты и владеем секретом вечной молодости и здоровья на века, но просто так эликсир получить невозможно, требуется адекватная плата, если таковая у хозяина имеется. -- Хм, ты, черт, говоришь правду,- Ванир подслеповато щурился на кольцо, надетое на указательный палец левой руки,- этот артефакт обмануть невозможно. А чем еще докажешь? Я последнюю сотню лет все земли Роннэаля перекопал и через мелкое сито пропустил в поисках зелья, но такого не существует. -- Ну, раз ты способен видеть правду, то слушай и смотри: вот Талим, он,кстати говоря, на триста пятьдесят лет старше Римадора, твоего соседа, а выглядит как огурчик, это оттого, что эликсир вечной молодости принял. -- Не врешь, вижу! Давай сюда, я щедр и заплачу, сколько скажешь! -- Сначала проверим твою платежную способность,- черт довольно потер руки в предчувствии выгодной сделки и подал знак друзьям,- проверим, что ты предложить можешь. С позволения хозяина троица принялась изучать все, что смогли увидеть в замке, превращенном в хранилище, но скорее напоминающем свалку, где золото и серебро хаотично перемешано со старинными свитками, книгами, сосудами, оружием, голова шла кругом от этого хаоса. Черт умел отличать действительно магические артефакты по ауре, алхимик и гном тоже знали, что конкретно искать,тем не менее, остаток дня ушел на бесцельное на первый взгляд блуждание по многочисленным комнатам и подвалам, а Ванир ни на секунду не оставлял их одних, давая комментарии к каждому заинтересовавшему предмету. Золото и украшения их не интересовали, а вот к книгам и свиткам Торгон и Талим проявили значительный интерес, а Нано увлекся артефактами, но делал вид, что ничего интересного не нашел, как и остальные старались не показывать своих эмоций, равнодушно откладывая что-то приглянувшееся. -- Вот жмотина,- черт достал очередной камень, в котором была мной упакована пища,- даже ужина не предложил. -- Это точно,- гном очень проголодался и с удовольствием ждал угощения,- да и комнатку выделил такую, что и прислугу поселить стыдно. -- Это не так важно, потерпим,- алхимик схватил кусок дымящегося мяса и, почти не жуя, проглотил,- он ничего не понимает в магических изделиях, а вот библиотеку собрал знатную, я приметил "Алхимическую энциклопедию", все сорок томов, а она считалась безвозвратно потерянной. -- Я тоже кое-что нашел из наших древних свитков, правда не вникал, что там, но судя по рунам, еще до Черной Подковы создавались, этот Ванир как-то умудрился проникнуть в библиотеку кланов, не иначе. -- Так, ребятки,- Нано многозначительно поднял вверх указательный палец,- виду не подаем, как и договаривались. Его липовое колечко Правдоподобия я обвел вокруг вот этого самого пальца, пусть и дальше считает, что видит истину, а я уж постараюсь, чтобы она была выгодной нам. Ценных артефактов у него нет, я сразу это вычислил, если брошюрки вам так нужны, так забирайте их, а мне остается только одно, стандартная процедура. -- Тут надо подойти со всей тщательностью,- щелчком пальцев черт сотворил кресло-качалку, извлек из воздуха увесистый талмуд стандартного контракта, ручку и сосредоточился на правке документа, пригрозив остальным,- по мелочам меня не отвлекать, а я, со своей стороны, гарантирую вам солидную долю в этом предприятии. До чего же я люблю такие вот Брошенные миры с законами вассальства, шикарное место! -- Это ты о чем, - Торгон увлеченно копался в завалах, но слушал,- что в том особенного? -- А вот то самое,- Нано с удовольствием делился своими выводами,- в клятве вассала присутствует понятие "душа", которую произносящий вручает своему сюзерену, а крестьян тут называют этим же понятием. Таким образом, я подписываю Контракт с нашим подопечным и получаю в обмен все души, что принадлежат ему, а их не мало, больше четырех сотен набирается. Магов тут, конечно, кот наплакал, но я не в обиде, у меня будет собственный резерв, а это означает, что Сила моя многократно возрастает, а, впрочем, что я тут распинаюсь, вам этого не понять. * * * -- Так,- Нано через пару дней почувствовал себя хозяином положения и пользовался этим без зазрения совести,- согласно пункту восемьсот восемьдесят восемь, мы не ограничены в действиях и выборе способа и формы оплаты, так что, не мешай нам принимать решение. -- Я согласен,- хозяина замка распирали эмоции, за четыре дня после принятия эликсира вечной молодости он значительно помолодел, окреп, даже возобновил тренировки с мечом, которые был вынужден забросить много лет назад,- если и дальше так пойдет, то я согласен отдать вам все свои сокровища! -- А куда ты денешься,- черт потряс зажатым в руке солидным томиком,- контракт нарушить не получится, я на них собаку съел, как говорят в отдельных продвинутых мирах! Гном и алхимик, тем временем, не терялись, каждый из них увлеченно копался в залежах беспорядочно разбросанных вещей. Удивленные необычным поведением рыцаря вассалы были выдворены из замка по требованию Нано, чтобы не мешали процессу омоложения. "Гора расчета" росла с каждой минутой, предметы кочевали оттуда в общую свалку и обратно с удивительной скоростью, даже Торгон, казалось, забыл об основной цели своей миссии, увлеченно копаясь среди накопленного бывшим командиром полка богатства, только черт не проявлял активности, поскольку точно знал, что ничего сколь-то значимого и важного здесь нет,рыцарь просто тащил домой все, что попадалось ему на глаза, способностью к магии или хотя бы к техническим знаниям он не обладал и без всякого разбора накапливал богатство, надеясь получить наконец-то в обмен на них вторую молодость. Неожиданно для всех в зал вошел рыцарь, облаченный в парадный доспех, украшенный гербами и наградными регалиями, потрясая в воздухе мечом: -- Я принял решение, и не пытайтесь меня остановить, отныне я буду именоваться не иначе, как Ванир Вечный, Великий Рыцарь, Поправший Смерть! Я собираю вассалов и немедленно отправляюсь по моим землям, чтобы все поняли, что я не шучу и своего всегда добиваюсь, в пути меня сопровождать будут мои верные вассалы. -- Не стоит спешить, - Талим отвлекся от просмотра очередного фолианта,- эликсир вечной молодости обладает весьма особенными свойствами, мы же предупреждали вас. -- Не имеет значения, вы поедете со мной, в нужный момент завершите процедуру, но я не могу больше ждать! -- Э, остынь, Ванир,- Нано постучал пальцем по томику контракта,- нам нужен еще один день, это как минимум, тут у меня все прописано, а ты кровью своей подписал. Дай моим коллегам определиться с достойной платой за наши услуги, знаешь ли, эликсир вечной молодости не я один изобретал. Вот мое решение: раз тебе уж так невтерпёж, выдвинемся послезавтра, как раз половина срока истекает, да и мы определимся с расплатой. -- Ладно, подожду,- полковник недовольно посмотрел, но вынужден был согласиться,- только впредь, особенно при вассалах, требую называть меня только новым полным именем. -- А вот тут,- черт вновь обратился к договору,- по этому поводу ничего не сказано, так что мы вольны в употреблении имен и званий, но, пожалуй, я соглашусь с тобой, чтобы потешить твое самолюбие, считай, что это мой дополнительный бонус. * * * Через день они были возле замка ближайшего соратника и вассала Ванира. Сюзерена он узнал сразу, но был поражен изменениями в облике до такой степени, что некоторое время только открывал рот, будучи не в состоянии произнести хотя бы слово. -- Закрой поддувало,- черт привел его в чувство в свойственной Нижним мирам манере,- мы, величайшие маги всех времен, слов на ветер не бросаем, но ты даже не надейся, у тебя не хватит средств. -- Э, ну...,- рыцарь едва смог прийти в себя от увиденного,- у меня есть сотня Кирийских золотых, да и серебра наскребу... -- Парниша,- Нано указал на подводу, где было уложено все, что друзья взяли в качестве оплаты,- вот этого едва хватит, чтобы сделать только одну дозу эликсира вечной молодости, а у тебя за душой только доспехи и деревянный дом со рвом, который ты замком именуешь. -- Я еще молод, теперь отправлюсь в поход, совершу героический подвиг и разбогатею! -- Вот, дорогой мой, тогда и поговорим. Вассалы, верные присяге своему сюзерену, без лишних слов присоединялись к походу, благо на сборы истинному рыцарю много времени не требуется. Увеличившийся на дюжину всадников отряд под командованием отставного командира полка завершил обход подвластных земель всего за два дня, хозяин принял решение навестить ближайших соседей, чтобы похвастаться своим нынешним видом, а заодно и посвататься к дочери одного из них, поскольку старик до седин дожил холостяком, а теперь почувствовал в себе силы, чтобы обзавестись наследником своих богатств, которые он считал весьма не малыми. На очередном привале, уже на границе земель, Нано связался с Громом Темной Ночи, чтобы узнать, как дела у отряда рыцарей Королевства Серединных Земель. -- Так, ребята,- вполголоса, чтобы посторонние не услышали, черт поделился новостями,- там что-то не так, Гром просит нас срочно прибыть туда, ничего смертельно опасного нет, все живы и здоровы, но драконы, как вам известно, не ошибаются. -- Что там такое,- алхимик читал один из томов, что взял у Ванира,- подождать не могут, что ли, нам всего-то пару дней осталось, введем ему сыворотку и приедем? -- Я уже подумал на этот счет, Гром просто так не позвал бы нас, но миссию нужно завершить. Этот процесс мы доверим Торгону, тут ничего сложного, даже он справится, главное -- все сделать вовремя, введет антидот и может отправляться дальше по своим гномьим делам. -- Так что там произошло-то? -- Не совсем понял, но у нашего бравого Демоноборца, похоже бред начинается, он только что присягу на верность не приносит этому магу-королю, причем утверждает, что сам Паша прибыл для того, чтобы Рохия вошла в состав Королевства Серединных Земель, а вот это точно бред. -- Тогда, может надо известить Короля?- Торгон заметно волновался. -- Незачем беспокоить шефа всякой мелочевкой,- черт отмахнулся,- сами разберемся, а чтобы дело не затягивать, завтра утром прибудет дракон, мы с Талимом отправляемся верхом, а телегу оставим под твоим присмотром, не надолго, не переживай, разберемся на месте с проблемами Гвена и сразу назад. -- Глава 16. Магическая стража. Следующим вечером черт и алхимик верхом на драконе прибыли во временный лагерь рыцарей. На первый взгляд все было в пределах нормы, ничего магического или сверхъестественного ни Нано ни Талим не обнаружили, воины занимались обычными делами, чистили коней, точили и правили оружие, готовили праздничный ужин, поскольку знали, что вот-вот прибудут гости. После сытного ужина из дичи командиры обосновались возле ярко горевшего в самом центре лагеря костра, потягивали вино и вели неспешную на первый взгляд беседу. -- Как у тебя дела, старина? - Нано осторожно подводил разговор к интересующей теме, выводам дракона он доверял и хотел сам найти причины беспокойства и необычного поведения Гвена Демоноборца,- что нового узнал здесь? -- Все вовсе не так, как казалось мне издали,- рыцарь выглядел очень довольным,- помнишь, что я говорил тебе о восточных провинциях Кирии, где торговцы захватили власть и нарушили законы рыцарства? Так вот, в Рохии все с точностью до наоборот! И причиной тому как раз новый король, который не захотел мириться с таким плачевным положением дел, виноват в которых был прежний, в результате купцы изгнаны и поставлены на место, во главу угла поставлена рыцарская честь. Теперь в его планы входит восстановление справедливости на всей территории империи, но сил не достаточно, вот он и принял решение стать вассалом нашего короля. -- И что с того? По-моему,- черт хмыкнул,- Лерычу нет дела до мелких интриг, да и земли свои он не горит желанием расширять. -- Тем более,- Гвен, казалось, не слышал слов,- два дня назад прибыл с особой миссией наследный принц Павел, я с ним уже встречался, а завтра готовлюсь к переезду во дворец короля Грансора, где готовят для нас достойные апартаменты. Все уже решено, на днях пройдет церемония принятия Присяги Верности, мы все принимаем участие, а завтра вас тоже ждут во дворце. -- А где Паша, почему не с вами? - Нано с подозрением посмотрел на рыцаря, долил вина в его бокал и провел рукой по ободу,- на вот, выпей за успех предприятия. -- Ты был как всегда прав, старина,- со вздохом произнес черт, когда Гвен уснул,- тут что-то не чисто. Ты связывался с шефом, что он говорит? -- Наследный принц дома, постигает магические науки в Академии,- Гром кивнул в сторону спящего,- но его я не смог переубедить в очевидном заблуждении. Сейчас он расслаблен, может стоит объединить наши усилия и попытаться найти причину такого поведения? У меня одного ничего не получилось, либо магия слишком сильна, либо я стал слаб и немощен. -- Не умаляй свои возможности и не кори себя,- черт углубился в исследование сознания, но ничего необычного не обнаружил,- странно все это как-то, Гвен искренне верит, что говорит и видит правду, причем в первой инстанции, а вот следов воздействия я пока не вижу. Да, Пашу он действительно видел здесь, я проверил ауру образа, все точно до мелочей, все страннее и страннее. Хм, а вот тут кое-что интересное. -- Что ты обнаружил из того, что не видел я,- дракон был уязвлен тем, что что-то важное упустил. -- Не переживай, все просто, ты не обратил внимания, я бы тоже пропустил этот момент, если бы не был в свое время в некоторых мирах. Наблюдательность и логика всегда выручают там, где магия сдает свои позиции, нужно уметь пользоваться всем сразу. Вот смотри: этого самого короля Гвен никогда не видел вместе с Пашей, только поодиночке, а не так давно мне довелось столкнуться со странными существами, их называют метаморфами, так вот, они способны абсолютную копию любого сотворить так, что даже маг не заметит подлога, так что, вероятно мы имеем дело с кем-то подобным, и второе, ты те высохшие мумии видел, это все, что осталось от довольно сильных магов, такое я тоже наблюдал в Благомирье. -- Демоны Мира подземелий? - Гром догадался, о чем говорит черт,- но Творец их изгнал и запер навеки дорогу на Роннэаль. -- Тем да, тут я согласен, но кто сказал, что те твари единственные и обладают столь уникальными способностями. Думай, соображай друг мой чешуйчатый. -- Нужно срочно известить короля! * * * С раннего утра я уединился в королевском саду, где проводил все последние дни, стараясь выбрать наиболее подходящий мир для переселения Хо. Успеха пока добиться не удалось, Обреченные Миры не отличались особой гостеприимностью, а потерпеть очередное поражение как-то не хотелось. -- Ваше величество,- из раздумья меня вывел Шерган Орвиль,- вам не стоит столь много времени уделять работе, глаза вон уже красные, да и бледность появилась. -- Ох,- вздохнул я,- никто проблему за меня не решит, нужно найти правильный вариант. -- Отвлекитесь на другие задачи,- дроу улыбнулся,- вот, например, к вам пожаловали гости из далеких миров, как они представились, да еще и утверждают, что лично в вами знакомы. -- О! Давай, зови их,- я просканировал ауры прибывших,- они правду говорят, двоих я точно знаю. -- Просим прощения за столь неожиданный визит,- торжественно произнес старший из них,- и нашу наглость, но дело, с которым мы прибыли, не требует отлагательств, речь идет о нарушении Законов Истинных Миров. -- Изверген, зачем же так официально, - я улыбнулся старым знакомым,- и я рад вас видеть,и тебя и Танцора. Присаживайтесь, отдохните с дороги и расскажите о своей проблеме, постараюсь помочь. -- Все началось не в нашем мире много сотен лет назад нав Земноморьи, Харлон,- маг представил третьего спутника, который коротко кивнул,- как раз оттуда. Некий маг нарушил Закон Мира, применяя запрещенную там магию метаморфизма и телепатии,за что был приговорен магической стражей к лишению Дара, но в последний момент сбежал в другие Истинные Миры. Харлон преследовал нарушителя и вычислил того на Благомирье, в окружении Черного, где беглец умело прикидывался сторонником Темной стороны, возможности своего Дара не применял, чего-то выжидая. А потом появился этот самый Дух, за которым вы как раз и охотились. Нарушитель умудрился перенять и начать использовать магию демонов Мира Подземелий, а это у нас строжайше запрещено, обнаружили мы это только через год после победы над Черным, тварей этих к тому времени не было, да и быть не могло, но начали пропадать маги, а потом их тела находили высосанными досуха, как будто поработали кентавроиды. Вот в этот момент, когда мы безуспешно искали нарушителя, к нам и прибыл Страж Закона с Земноморья и поведал о преступнике. Но подлец обвел нас всех вокруг пальца и скрылся в неизвестном направлении. -- И вы решили, что он направился ко мне в гости,- продолжил я,- откуда у вас такая уверенность? Я ничего странного не замечал в последнее время, всех незваных гостей нам удалось победить в битве с Высшим Клоном. -- Не удивительно,- продолжил Изверген,- враг хитер и коварен, он же метаморф, хотя и не истинный, но в этой магии он достиг завидного совершенства, а с каждым выпитым магом Сила его растет. А именно на Роннэаль нас привел тот факт, что это единственный из Истинных миров, открытых для магов, где нет никакого Закона, только контракт с Нижним миром, а с их демонами наш преступник не сотрудничает, так что он чист по здешним понятиям, идеальное место, чтобы отсидеться. -- Странно, я ничего об этом не знаю,- удивился я,- доводилось мне бывать в других мирах, но никаких Законов я не встречал. -- Так оно и не удивительно,- прокомментировал Танцор,- Закон Мира создается для магов, что путешествуют между измерениями, на Богов и Демиургов это понятие не распространяется, они вольны поступать по своему усмотрению, поскольку в бытие творений по обычаю не вмешиваются. Мы долго разговаривали, я выспрашивал малейшие особенности, по которым можно было бы вычислить нарушителя, и тут неожиданно мне пришло сообщение от Нано. -- Возможно, я нашел вашего беглеца, вернее, это сделали мои друзья, которые сейчас у него в королевстве Рохия, там случился дворцовый переворот и на трон взошел очень сильный маг по имени Грансор. -- Точно,- Харлон даже встал с кресла,- это одно из его многочисленных имен! Наглец даже не посчитал нужным маскироваться! -- Хорошо, у моей команды на утро назначена аудиенция у местного властителя, мы тоже примем в ней участие и удостоверимся, тот ли это, кого мы ищем. * * * С восходом солнца черт заставил всех нацепить и активировать защитные амулеты, которыми я снабдил всю команду, всем дал подробные инструкции, как себя вести, общее руководство операцией, естественно, взял на себя,дракон остался на месте лагеря на всякий случай. Через час официальная делегация Королевства Серединных Земель торжественно вступила в просторное помещение перед тронным залом, где всегда ожидали приема послы. Навстречу им вышел Павлик, радостно улыбаясь: -- Нано, привет, чертяга, и ты здравствуй, Талим, давненько не виделись! А где же Громище, башня наша летучая, так облобызать его хочется, тысячу лет не виделись? -- Привет, привет, Паша,- Нано вальяжной походкой подошел, обнял и дружески захлопал по спине, затем отстранился и заговорщически спросил,- у тебя пушка твоя где? Это так, на всякий случай, места тут, сам понимаешь, чужие для нас, надо бы подстраховаться. -- Э, знаешь,- сын на мгновение замялся,- не стал я ее с собой брать, смысла нет, пригласил-то моего отца Грансор официально, я присутствовал, причем его и я в качестве посла устроил, тем более, что мои рыцари уже сюда спешили, так что все условия церемонии соблюдены. -- Ну что же, тогда вот так,- черт отступил на пару шагов назад и молниеносным движением захлестнул вокруг торса собеседника тонкий шнур и довольно скрестил руки на груди. -- Ты что творишь? -- А то, что ты, родной мой самозванец, прокололся. Объясняю для непонятливых: Пашина пушка носит название "автомат" и он всегда говорит только в мужском роде об этом артефакте, драконы никогда не целуются, чтоб ты знал. А за нарушение Закона тебе придется отвечать по полной программе. -- Да тет тут никакого Закона,- закричал взбешенный пленник. -- А вот, родной, ты и окончательно выдал себя с потрохами,- Нано довольно захохотал, гордясь собственной сообразительностью,- ни Паша, ни шеф ни о каком Законе Миров просто не в курсе, Лерыч никогда такими мелочами не заморачивался, за что ему отдельное спасибо со всеми вытекающими. -- Гвен Демоноборец! - маг повелительным голосом обратился к рыцарю,- ты что, позволишь вот так запросто какому-то черту унижать и оскорблять меня, наследника престола! Выполни свой вассальный долг! -- А ну, всем стоять! - мы с магической стражей все это время невидимками стояли в дальнем углу зала, я решил, что пришла пора раскрыть наше присутствие. -- Ваше... величество... а как же,- Гвен остановил руку с обнаженным мечом. Мне удалось снять с рыцаря наваждение, которое внушил ему маг и Гвен окончательно пришел в себя с удивление разглядывая обнаженный клинок, нацеленный на черта. -- Я что-то не пойму,- приблизившийся к преступнику Харлон внезапно остановился,- я не могу надеть на него Кандалы Послушания, мне что-то не дает это сделать! -- Все правильно,- Нано подошел к пленнику,- вот эта веревочка изготовлена одним известным у нас артефактором, тут применены позвонки гада подземелий, а материал этот блокирует любую магию, как снаружи, так и изнутри замкнутого круга, готовься страж, я сейчас сниму путы, а ты бегом одевай свои, только быстро, смотри, не упусти гада, а то уж очень шустрый попался, только не знал он, что гипномагия и внушение на нас, чертей, не действуют, иммунитет у нас к ним естественный. * * * Магические стражи из Истинных Миров забрали Грансора и отбыли домой для вынесения приговора, мы собрали местное рыцарство и организовали выборы нового короля Рохии, остальные проблемы местные жители будут решать самостоятельно, мне вовсе не хотелось вмешиваться во внутренние дела западного королевства. -- Странный это какой-то маг был,- я вновь прокручивал в голове все, что выяснил о самозваном короле Рохии,- такой набор возможностей мне до сих пор не встречался, какой-то не естественный, что ли. Метаморф, вампир, гипнотизер и телепат в одном флаконе, но, надо признаться, пользовался он своим Даром профессионально. -- Он, конечно, маг, все приметы соответствуют,- тоном знатока добавил Нано,- но в целом, он колдун, невооруженным глазом видно, что на нем самое малое три Контракта висят, причем, не стандартные, в отличии от рыцарей и деревенских простачков, этот грамотный, составил все правильно, не подкопаешься. Ну, а гипномагия и внушение у него как раз от нас получена, для Нижних Миров эти виды энергетики бесполезны, у нас полный естественный иммунитет к ним, но в прочих местах мы ими пользуемся по отношению к местным жителям. -- Хм,- я запомнил слова черта,- буду иметь ввиду. Кстати, а где Торгон? - я не успел договорить, как получил от амулета гнома крайне сбивчивое, но содержащее тревогу, граничащую с паникой, сообщение,- что такое? Он что-то прокричал насчет горы трупов и омоложения, это он о чем? Надо отправляться к нему. -- Шеф, ну, там мелочи, - заюлил Нано,- ничего страшного, испугался он, один же остался, а места там дикие, необжитые. У нас в тех краях дела кое-какие остались, весьма срочные, так что отправимся и спасем нашего грозного вояку. -- Знаешь,- засомневался я,- что-то ты мне не договариваешь, Торгон далеко не трус, да и в одиночных походах не впервой ему бывать, даже в подземельях Черной Подковы не сплоховал в свое время, решено, отправляемся все. Прибыв на место порталом я сразу почувствовал неладное: вокруг веяло Смертью на многие километры, единственным живым разумным был только гном, который сейчас сидел на подводе, нагруженной какими-то книгами, и безучастно смотрел прямо перед собой. Просканировав его ауру, я безошибочно узнал те самые изменения, что когда-то были и у меня самого на Бурс-Рохе. Но откуда здесь, на Роннэале, "фермент здоровья", я же тщательно проверил каждого перед отправкой домой? Исцелить друга для меня было уже довольно просто, требовалось только очень много Силы, а здесь, в своем мире, я ничем не был ограничен. -- Торгон,- успокоил я его,- все нормально, опасность миновала, только объясни мне, пожалуйста, где ты умудрился подцепить эту заразу? -- Эликсир вечной молодости тут виноват во всем, да еще этот рубака отставной,- облегченно вздохнув, гном начал говорить,- не поверил он нам, решил денек обождать с противоядием, чтобы еще помолодеть, кто же знал, что все так круто обернется. А я ничего не смог сделать, приспешники его меня держали, а потом, утром сегодня, вот все разом так бах и поумирали, а я у себя заметил, что старый шрам на локте вдруг исчез, вот и вспонился наш недавний поход к тем насекомым. Проверив Ауру Мира на самых нижних слоях, я тут же обнаружил присутствие смертельно опасного вируса в округе, но Разума уже не было. Не долго думая, я собрал воедино большое количество Силы, вокруг нас поставил защиту и ударил Прах-И-Тленом, уничтожая все живое в этих краях, через мгновение цветущие земли превратились серую безжизненную пустыню, по которой налетевший легкий ветерок гнал лохмотья мертвой пыли, "фермент здоровья" больше не обнаруживался. -- Фига се ты тут устроил,- Нано осмотрелся вокруг,- вот уж мочканул, так мочканул. И не жалко тебе, столько места в мертвечину обратил? -- А ты, пройдоха,- ответил я,- марш под домашний арест, вместе с Талимом, я с вами позже разберусь и накажу за подобное нарушение. -- Шеф, ты это о чем? Никакого нарушения не было, можешь Ауру проверить, там все чисто, а что не запрещено, то разрешено, всегда так было. -- Не зли меня,- я пришел в бешенство,- под горячую руку не попадайтесь, а то не посмотрю, что вы друзья мои, в порошок сотру и не помилую! -- Глава 17. Закон и порядок. -- Ученик, этот мир твой и только тебе решать, что в его пределах разрешено, а что нет. И не гневись на творение Нижних Миров, для него это естественное поведение. -- Я все понимаю, Дудин, и ответственности с себя не снимаю, моя вина, незнание закона от ответственности не освобождает, так говорят у нас. * * * До недавних пор Роннэаль относился к Брошенным Мирам и Закон Дудину просто был не нужен, поскольку проникнуть сюда можно было только по вызову местного мага, а такой вид магии здесь не очень интенсивно развивался, подобной Силой обладали только единицы. Теперь ситуация изменилась, мир стал Открытым, а это означало, что любой, обладающий достаточным уровнем Силы и вооруженный определенными знаниями, мог совершенно свободно посетить Роннэаль и приносить с собой все, что заблагорассудится, а это далеко не всегда идет на пользу местным жителям, в чем я только что убедился. Не имея опыта в подобных делах, я обратился к Учителю и взял за основу его Истинный Мир, но Закон требовал доработки с учетом местных особенностей, наблюдать за соблюдением всех статей будут боги, как это везде происходит, а магическая стража станет непосредственным исполнителем. Вроде, все просто и понятно, но подобный акт требует тщательной проработки до мелочей, иначе каждый гость будет норовить обойти, да и далеко не все Роннэальские маги и колдуны лояльны. -- Как же вы до этого додумались, вот скажите мне на милость,- я успокоился, не стал наказывать друзей, поскольку себя тоже считал виноватым,- ну не слежу я и не шпионю за каждым вашим шагом, потому что доверяю, а вы этим и воспользовались, совести у вас нет! -- Лерыч,- Нано чувствовал, что с моей стороны злости больше нет,- тут просто бизнес, ничего лишнего, Талим согласился, ну, ты же его знаешь, дай только повод где-нибудь в чем-нибудь покопаться. -- Я же проверял корабль перед возвращением,- удивился я,- все было чисто. -- Ха! - черт был доволен собственной изобретательностью,- ты же видел, что у Талима в лаборатории творится, там даже я заблужусь и ногу сломаю, так что мелочевку заныкать там труда не составило, а в ауре там столько всего намешано, что слона замаскировать можно, а не то, что пару комариков в пробирке. -- Черт, не возводи на меня напраслину,- проворчал алхимик, у меня в лаборатории идеальный порядок и все там только крайне необходимое и важное. -- Что ты, я же наоборот, хвалю тебя. -- Ладно,- прервал я их разговор,- рассказывайте, что вы здесь с этим делали. -- Талим первым догадался заразить вампира подземелий, идеальный носитель оказался, да еще и фермент этот в его теле не мутировал, просто исчезал через некоторое время. Люди, конечно, совершенно другие, но тут наш гений тоже не ударил в грязь лицом, придумал он вытяжку из крови зараженного вампира смешивать с перетертой плотью гада преисподней в определенной пропорции и вываривать. Штуковина эта, уж не знаю по какой магической причине, в считанные минуты убивала вирус без каких-либо последствий. Вот тебе и готовый эликсир вечной молодости! -- И вы тут же отправились его испытывать на живых людях даже не до конца выяснив его свойства в условиях Роннэаля? -- А что тут такого? - Нано удивился моей недальновидности в его понимании,- риска никакого не было, да и первый опыт у нас полнейшим успехом завершился, у Римадора все прошло идеально, даже болезненных ощущений не было, хотя я ожидал, по собственному опыту догадывался. А вот этот тупоголовый Ванир сам виноват и поделом ему, нечего жадничать, да еще и Торгону мешать! Только почему-то все пошло не так, как мы рассчитывали и как видели на Бурс-Рохе, там же период заразности длился несколько дней, а потом еще задурманивание мозгов шло, а тут вместо этого смерть с перевариванием и все, причем с распространением вируса, тут мы, конечно, не доработали, но это можно решить в лаборатории в ближайшее время, правда, Талим? -- Нет, ребята, ничего у вас не выйдет,- я покачал головой, а алхимик горестно вздохнул,- все следы ваших экспериментов уничтожены и впредь подобным заниматься категорически запрещено, можешь убедиться. * * * -- Ну ты и наваял тут,- Нано сразу же проверил плоды моих трудов,- уверен, что не переборщил? Ограничений навводил столько, что впору таможню и визовый режим создавать. Да с такими делами никто и прибывать к нам не захочет, опять свалимся в полную самоизоляцию! -- Почему же? Я просто требую соблюдение некоторых правил и приличий, не более того,- тут же мне пришлось защищать новый Закон,- кстати говоря, за образец я взял Истинный Мир Дудина, никто не говорит, что там излишне строго. -- Это его дела,- черт помотал головой,- и меня они не касаются, у нас другой случай. Маги уже шастают туда-сюда, даже осваиваются, а ты тут им бах и обрезал все. Я уж не говорю о ценных артефактах и технологиях магических, они же новое и прогрессивное с собой привносят, а мы им запретим, тогда они просто у нас воровать начнут, а самим ничего нового не достанется, облом, однако. Ты тогда хотя бы экспортные пошлины прописал бы что ли. Ладно, так и быть, помогу тебе, добрый я сегодня, сам не знаю, почему. Нано извлек из воздуха кресло-качалку, бокал с каким-то напитком, несколько листов бумаги, с недовольным выражением покрутил их в руках, что-то проворчал невнятное и углубился в чтение. Мне тоже было интересно узнать его мнение, как и ангела, поэтому и его пригласил заняться тем же самым. Прошло всего лишь несколько минут, как черт отложил рукопись и принялся критиковать мои труды: -- Ну, самая главная ошибка твоя, Лерыч в том состоит, что оформлено уж слишком просто, не солидно для такого уровня, надо переписать на пергаменте и, желательно, кровью. Нет, свою брать вовсе и не обязательно, любая сгодится. -- Это зачем-же,- не понял я,- а для чего вообще написанный вариант требуется? Все и так, в Ауре Роннэаля можно увидеть. -- Ну, ты, прямо, как маленький,- Нано постучал пальцем по лбу,- основополагающий документ Мира должен и выглядеть соответственно и уважение своим видом внушать. А когда нарушителя твоя магическая стража поймает, вот как судить будут? Тут основание нужно, письменное, так сказать, с печатями и подписями. Насчет наблюдателей и стражей, тут все стандартно, без комментариев, хотя оригинальности я бы добавил. Теперь самое главное, содержание. "Эликсир Вечной Молодости" ты объявляешь вне Закона, хотя имеешь ввиду только один из вариантов, а другие под одну гребенку урезаешь, может, где-то есть и аналоги покруче. Ладно, убийственные артефакты и заклинания можно опустить, тут у тебя грамотно написано, главное, непонятно что к этим категориям относится, есть возможность изымать все ценное и полезное. А вот насчет вывоза наших достижений ты ничего не написал, типа берите все, не жалко, если тебе доход не нужен, подумал бы о нас, как говорится, запас карман не тянет. Ну и последнее, наказание -- высылка на родину. Это же ерунда полная, нужно разграничить возмездие в зависимости от тяжести преступления, вплоть до смертной казни. -- Нано, а тебе не кажется, что ты уж слишком кровожадный,- возразил я,- только что по твоей вине несколько сотен безвинных душ погибли, а ты вновь туда же смотришь. -- С чего бы это я виноват,- невозмутимо возразил черт,- эликсир наш не был чем-то запрещенным, а погубила их собственная жадность, надо было специалистов слушать, а не самолечением заниматься. -- Ты, похоже, ни о чем не жалеешь? -- Нет конечно,- я поражался хладнокровности черта,- подумаешь, пара-другая сотен туда-сюда, мелочи жизни, а я, между прочим, демон, если ты забыл, такова уж суть наша. А ты, между прочим, и сам-то целую долину в прах обратил и ничего, сам-то себя, небось, не коришь. -- Я людей невинных не убивал,- жестко ответил я,- живых там уже не было, а Прах-И-Тлен надежно уничтожает все, где могли сохраниться те самые вирусы, которые благодаря тебе едва по всему Роннэалю не разлетелись. * * * Дудин только улыбнулся и развел руками, когда я попросил его дать оценку тому, что я сочинил в качестве Закона: -- Ученик, этот Мир твой и только тебе решать, что с ним будет. -- Но я весь в сомнениях, кое-кому не нравится все, что написал. -- Если ты имеешь ввиду черта или ангела, то будь спокоен, каждый из них преследует свои цели и работает в пользу миров собственного уровня, а Роннэаль находится в нейтральной части Мироздания, и тебе в нем предоставлена полная Свобода Выбора, если ты решил защитить его от посягательств, поступай так, как велит твое сердце и слушай собственный Разум. * * * Окончательно убедившись, что это только мое дело, я вновь занялся правкой основного документа Роннэаля, чтобы в дальнейшем облегчить себе существование и обезопасить жителей этого мира от излишней агрессии гостей. Примеры тому уже были, Высший Фантом и недавний беглый преступник, который вполне мог доставить немало хлопот, поскольку был одержим идеей как минимум мирового господства. Закон мира Дудина был весьма краток и прост, основной смысл сводился к принципу "не навреди". Посмотрел я и другие примеры, к собственному удивлению обнаружил, что на Благомирье совсем недавно появился запрет на использование заклинания "фатальное невезение", это были следы присутствия там моего подопечного, Неверии. Оперативно, ничего не скажешь, в уме я согласился с Демиургом, удар такого, на первый взгляд едва заметного заклинания, может иметь действительно фатальные последствия, если применить его к тому, кто наделен немалой властью. На Роннэале я не стал его запрещать, поскольку сам не так давно использовал его против командующего армией Леронии. На Земноморьи, откуда пожаловал к нам мятежник и нарушитель Грансор, основной Закон запрещал использование магии метаморфизма, внушения, телепатии и гипномагии, но только одновременно, по отдельности ничего не возбранялось, причем достаточно было овладеть тремя из них, как маг становился преступником. Поступать таким же образом мне почему-то не хотелось, не стоило запрещать какие-то виды магии, лучше на мой взгляд было бы запретить определенные виды воздействия на людей, а заодно и официально уравнять все разумные расы и виды в правах и обязанностях, поскольку в Законе одного из Истинных Миров я обнаружил упоминание о том, что драконы являются жителями с особым статусом, даже общение с которыми запрещено. Нано и Лианарий с завидным упорством предлагали свою помощь, и каждый вносил изменения именно такие, о которых говорил мне Дудин. Сначала я просто игнорировал их усилия, отвергал все предложения, а потом просто выгнал, чтобы не мешали. В результате я все-таки внес некоторые изменения, в том числе и намек на то, что Правила могут измениться по моему усмотрению, как сказал мне Демиург, никто, кроме Единого, не вправе вмешиваться в дела Творца в его собственном Мире. -- Смотри сам, конечно, - Нано недовольно пожал плечами,- ты у нас шеф, тебе и решать. -- Да брось ты,- ответил я, наливая в бокалы легкое эльфийское вино, мы сидели в удобных креслах на песчаном берегу живописного горного озера возле замка черта и договорились о делах сегодня не говорить, нужно было немного отдохнуть,- мы же условились не поднимать эту тему без необходимости. -- Да, согласен,- Лианарий отхлебнул напиток и обратился ко мне,- а вот как у тебя получилось с такой мощью разнести в прах столь большую территорию? -- Так что же в том удивительного, это же Прах-И-Тлен, заклинание Нижних Миров, они по контакту со мной им поделились, я тогда еще очень мало понимал в магии. -- Да наш нимбастый не о том спросить хочет,- Нано вмешался,- понимаешь, Лерыч, если бы я собственными глазами этого не видел, я бы ни за что не поверил, заклинание это слабенькое, относительно, конечно, предназначено для разрушения преград и отдельных объектов, например, каменного тролля развалить или дырку в стене устроить, а тут ты такой фейерверк устроил. Для подобных дел, вообще-то, существуют специальные средства, более мощные и адаптированные, а тут я бы сказал, что ты с мухобойкой напал на дракона и победил. -- Хм,- усомнился я,- не думал как-то об этом. Кстати, когда ваша сторона, Нано, по контракту передавала мне это заклинание, меня уверяли, что это мощное средство для борьбы с порождениями Черной Подковы, так вы что, обманули меня? -- Ни коим боком, даже не помышляли,- черт истово перекрестился, заставив нас с Лианарием широко раскрыть глаза от удивления,- ты, Лерыч, себя и свои возможности вспомни на тот момент, а Прах-И-Тлен как раз нормально для всяких чудиков мелких, а что бы могло случиться, если бы ты применил действительно что-нибудь убойное, типа Тумана Хаоса или Сияние Света, так я тебе объясню. Не хватило бы тебе Силы, чтобы удержать в повиновении и все, снес бы половину континента. -- А, ты хотел сказать, что я те времена был как обезьяна с гранатой,- я нисколько не обиделся,- а ты как себя чувствуешь? -- Не понял? - Нано неподдельно удивился,- ну и что с того, что перекрестился, это же символ Единого, а я точно такое же его творение, как и нимбастый и ты. Или у тебя, Лианарий, хочешь теологическую дискуссию начать на тему сотворения Вселенной и предназначения Разума? -- Ну нет, с Нижними спорить -- себе дороже, но выглядит, надо тебе сказать, друг мой хвостатый, весьма впечатляюще. * * * Обследование нескольких миров, относящихся к категории Обреченных, нисколько не приблизило меня к положительному решению моей задачи, но, как я считал, любой опыт, даже отрицательный, имеет и положительную сторону, как минимум, я приобрел новые знания, даже Нано признался, что еще недавно меня воспринимали очень даже не серьёзно, хотя ничего в том обидного нет, я еще не так давно и сам понятия не имел о магии, считая эту область из разряда шарлатанства, как это и соответствует технологическим мирам, к которым и относится моя родная Земля. Раньше мне казалось, что все так называемые "тайны древних цивилизаций" всего лишь попытка сбить с толку нас, рядовых обывателей, Библия, загадки пирамид Египта, цивилизация Майя, таинственная Атлантида, но сейчас я начал серьезно задумываться, о том, что эти мифы и легенды не могли возникнуть на пустом месте, основа существует, причем, я с ней познакомился буквально лично. На нынешнем уровне моих знаний и обязанностей мне стало понятно, откуда что берется и что такое Десять Заповедей на моей родной Земле. Верхние и Нижние Миры уже проявили себя, с ними нужно быть аккуратным, это понятно, путь на Верх сложен и труден, а вот к Низам попасть весьма просто, но мне предоставлена Свобода Выбора, я сам обязан решить судьбу Роннэаля и расы Хо.

Отзывы, мнения, комментарии, рецензии

Комментарии: 0

 Валерий Тиничев, 2014

 

Счетчик посещений Counter.CO.KZ

E-Mail: valvp@mail.ru